理財分半鐘(2020年)

1/1/2020 正確處理小費(一)

以下幾天我都會在「理財分半鐘」講解與「小費」(tips)有關的稅例,請從事餐飲行業的朋友留意。

甚麼是小費?小費是餐飲業僱員從顧客收到的報酬,而這些報酬是屬於選擇性或額外的,即付或不付,與及付多少都是由顧客自行決定的。小費包括下列項目:直接從顧客收到的現金,或者是顧客透過電子交易或付款留下的報酬,包括信用卡、Debit卡、禮物卡或其他任何電子付款方式。小費亦包括由其他僱員收到的金額,這些小費可能是透過小費滙集或小費分享安排獲得的。

至於僱主在顧客帳單上另外加上規定的服務費,通常是屬於僱主的,即使僱主將這些硬性服務費分發給員工,這些都不算為小費,而是當是工資,需要繳納社會安全稅、Medicare醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

明天繼續為你講解如何正確處理小費。

1/2/2020 正確處理小費(二)

作為餐飲業收到小費的僱員,您必須做三件事:1.記錄每天得到的小費,2.  向僱主報告小費,除非總數低於$20,3.在個人所得稅表上申報所有的小費。

第一項,是記錄每天得到的小費。僱員必須每天記錄收到的小費,你可以使用4070A表,這個表格「名為僱員每日小費記錄」(Employee’s Daily Record of Tips),該表格可以在國稅局的網站下載。

第二項,是向僱主報告小費,除非總數低於$20。國稅局規定,僱員要以書面向僱主報告所有收到的現金小費,除非一個月內收到小費總額未達$20。現金小費包括從顧客處收到的小費,刷卡結帳的小費(例如信用卡和debit卡結帳),亦包括僱主分發給僱員的小費,以及依小費分享安排從其他僱員收到的小費。這項申報無需使用特定的表格,報表須由僱員簽名,並包含以下資訊:僱員的姓名、地址和社會安全號碼、僱主姓名與地址、報告涵蓋月份或期間,以及該月份收到的小費總額。

明天為你講解第三項(在個人稅表上申報)。

1/3/2020 正確處理小費(三)

為你講解第三項餐飲業僱員要做的事,就是要將收入在個人稅表上申報。

僱員必須使用4137表(未報告小費收入的社會安全稅和聯邦醫療保險稅),來申報任何被列為額外工資的未報告小費收入金額 ,將它們計入1040報稅表當中,以及僱員對這些小費應分擔的社會安全稅及聯邦醫療保險稅。

甚麼時候向僱主報告小費最佳呢:僱員必須在收到小費的下個月10日前向僱主報告小費,例如,僱員在2019年8月收到的小費,僱員須在2019年9月10日前向僱主報告。如果第10日正好是星期六、星期日或法定假日,僱員可在次日非週六、日或法定假日時將報告交給僱主。僱主可以要求僱員每月報告小費一次以上,但報表涵蓋的期間不能超過一個月份。

注意:勿將服務費包含在每日小費記錄中。你的僱主在顧客帳單上另加並分發給你的收費,例如針對大團體加收的費用,這些款項不應計入每日小費記錄中。僱主另加到顧客帳單上的這些額外收費不算是小費,它是服務費。這些分發的付款是非小費工資,需被繳交社會安全稅、聯邦醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

1/6/2020 為投資作檢查

一年開始,是為自己去年投資作檢討的好時候。自己有理財知識和經驗的朋友,當然可以自己做,但有專業人士為您檢查一下也是好事。可是,美國對「理財顧問」或「投資顧問」沒有立例管制,幾乎任何人都可為他人提供財務規劃。有一類財務顧問,具有「注冊理財計劃師」專業資格,簡稱為CFP,是比較有公信力和專業經驗的顧問。

但不論是聘用那一種顧問,都應該留意「利益衝突」的可能性,即投資顧問的收入主要是靠佣金收入,而該收入的來源是您通過顧問購買財務產品,造成顧問的利益不一定就是客戶的利益。要避免產生「利益衝突」情況,我比較贊成聘用一類名為「單純收費」的顧問(Fee Only Advisor),他們只是提供咨詢服務,不會向您推銷產品,只按時間收費,檢討投資情況可能只需要幾個小時,即使每小時收費$150,也只是區區幾百元費用而已。

當然「單純收費」的顧問不會幫您購買產品,您要自己動手去操作投資帳戶,但如今小投資者可以透過互聯網輕易作買賣,不一定需要經紀人代勞。

1/7/2020 納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

1/8/2020租車時要購買保險嗎?

當您租車時,租車公司通常都會問您是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於您錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如您自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如您沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如您自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但您一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

1/9/2020應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫您售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為您提供全套服務,您要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當複雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

1/10/2020 屋契在那裡?           

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

1/13/2020 男子被沒收全部現金

最近看到一則年初發生的新聞,一名美國公民從以色列返回美國,在波士頓國際機場入境,他身上有一萬八千元現金,但他向海關只申報攜帶一萬四千元。海關檢查他的行李時,發覺他身上其實攜帶了一萬八千元現金,比申報的金額多出四千元。但這位先生的麻煩還未完結,海關進一步檢查他的衣物,發覺他在褲子口袋裏面縫製了暗袋,裡面收藏了一萬元,即是他漏報了一萬四千元,結果全部現金被海關沒收。

美國沒有外匯限制,你要攜帶多少現金進出美國都沒有問題,也無需繳稅,但法律規定,隨身攜帶的現金達到一萬元或以上,必須填寫表格申報。申報了是沒有任何麻煩的。假如是與家人出入美國,一萬元申報限額是全家共同的限額,並不是每一個人的限額。

1/14/2020 新年立下理財計劃         

在新的一年,很多人都有新的立志,希望您在理財上也立下新的計劃。

理財的第一步是要從收入中有預款剩下儲蓄,接近四成美國人完全沒有儲蓄,華人比較慳儉,但一般家庭假如沒有作家庭預算,然後每天記帳,定期將支出與預算作比較,即使每月能夠剩下一點儲蓄,都不是理財好辦法。希望您從一年開始便訂立家庭收支預算,盡量從收入中增加儲蓄金額。

假如您被債務壓迫,特別是信用卡債務越積越多,今年便應該全力減少債務,第一步是停止增加信用卡欠賬,或者您要馬上取消一些信用卡帳戶,然後開始由利率最高的債務入手。今年相信聯邦儲備局會繼續調高利率,所以減低債務相當重要。

如果您雇主有提供像401K之類退休儲蓄計劃,或者另外有支付醫療或照顧孩童的儲蓄計劃,您都應該考慮參加,而且盡量增加儲蓄金額,因為這類計劃除了有稅務優惠之外,更能幫助您定期儲蓄,並自動地以「平均成本」(DOLLAR COST AVERAGING)的方式逐步去增加投資。

1/15/2020 養成預算和記帳習慣 

理財要有一套週全的計劃,由作家庭預算開始,去將資金逐漸的省下來,並同時以有效的方法,去將這些資金作投資。這些方法最好是能助你省稅,和將投資風險減少到一個適合你個人或家庭情況的水平。理財不是投機和賭博,是需要有計劃、心思、耐心和原則的,絕不能貪多貪快。

做了家庭預算只不過是一個開始,之外還要實行一個每天記帳的習慣,不論支出是用現金、支票抑或信用卡,家庭成員都應每天將支出記下來。記帳不必動用電腦系統,往往用紙筆還簡單快捷。帳目表應與預算表同樣分類,以便定期作比較。這樣做起初好像很厭煩,習慣了便不會覺得麻煩。每一家公司甚至國家每年都必須花時間去做個預算,家庭的財政怎能不先做好預算及實行記帳呢?

投資的長期回報,是與風險相連的,世上焉有長期低風險高收益的投資?投資時將資金過份集中某小部份投資對象,甚至盲目地用某些高風險的投機工具,如期貨、期權等,去達到本小利大的目的,結果焦頭爛額。

1/16/2020 退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2019年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$6,000,五十歲或以上增加至$7,000。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2019年的稅款。

大家亦應該安排2020年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA的存放金與去年一樣,但請在存放的時候講清楚是為2019年抑或2020年存放。雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由2019年的$19,000增至$19,500,五十歲或以上最高金額為$26,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$56,000 增加為$57,000, 50歲以上人士上限增加至$63,500。

1/17/2020 自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

1/20/2020利用指數基金投資股票

2019年股市大幅度上升,道瓊斯工業平均指數上升了22%,整個市場指數上升了31%,標普500指數上升了29%,納斯達克指數上升了35%,納指最大的一百家公司股價平均上升了39%, 整體市場由於就業情況理想,公司盈利增加,所以市場充滿一片樂觀。

今年股市是否再會有強勁的表現,主要要看經濟發展的情況。今年是大選年,選情發展對股市也會有影響的。

以上提到的指數,小投資者可以輕易地利用指數基金作投資,就可以得到這些收益。道瓊斯指數的指數基金代號是DIA,全市場指數基金的代號是VTI,標普500指數基金代號是SPY,納指指數基金的代號是ONEQ,而納指前100家公司的指數基金代號是QQQ。小投資者可以在經紀行帳戶來隨時購買,也可以隨時賣出。這些基金的費用都非常低,有些指數基金的費用幾乎是零。

1/21/2020留意1031交換的期限

不少出租物業的業主喜歡進行1031交換,讓你可以交換新的出租物業,不單將增值(capital gain)延稅,同時亦可以得到新的成本用作折舊(depreciation)。可是,進行1031交換有兩個十分重要的限期,其中一個就是換出現有的物業後,必須在180天以內完成換入新物業的手續,遲一天都不行。

在十月十七日以後進行1031交換的讀者,要留意一個重要的稅例,就是這個180天完成交交換的限期,是可能不足180天的,因為稅例其實是:180天或你遞交報稅表的限期,假如你在10月17日之後進行1031交換,180天是在明年4月15日報稅限期之後,一到了4月15日,即使未足180天亦已經到達限期。

因此,在10月17日至年底換出物業的讀者,為了要得到180天交換期,必須申請延期報稅,否則到了4月15日便已經結束交換期。

1/22/2020 你需要繳納預付稅(withholding tax)嗎?

美國稅制規定,納稅人要一面賺取收入一面付稅,打工的當然雇主要在薪金和花紅內扣起預繳稅(Withholding Tax);自己做生意的朋友,則自動要按時繳納預繳稅,以避免罰金。

假如您在2019年有一筆特別收入,是否要為這項收入交付預繳稅呢?

您可能不必擔心,因為稅例上訂立了三個「安全港」(Safe Harbor),只要符合任何一個「安全港」,不論收入多高都不必繳納預繳稅。

第一個「安全港」,是假如2020年預繳的稅款金額,達到2019年稅款的100%。舉個例,2019年您的聯邦入息稅是五千元,2020年即使收入增加,只要在2020年預繳了五千元,便不會被罰。假如2019年總收入超過15萬元,則今年需要預繳的金額增加為去年稅款的110%.

第二個「安全港」,是假如您預繳應付稅款的90%,便不必擔心罰金。

第三個「安全港」是假如您報稅時要繳交的稅不超過一千元,便不用擔心罰金。

假如您有工作收入,要增加預繳稅,最方便的辦法是填寫一份W-4表格,要求雇主將每月的預繳金額提高。

1/23/2020 未婚情侶共同購屋(一)

男女朋友即使仍未結婚,可能已將兩人的財政混在一起,甚至一同投資物業。可惜世事難以預料,萬一後來關係破裂,往往會產生爭議和一些不可預見的麻煩。

以下是真實的故事:年輕男女共同購買物業,男方付出大部份首期和供款,但產權以「互繼共有權」(JOINT TENANCY)方式擁有,等於每個人擁有一半。一段時間後兩人分手,男方之後結婚,一直住在這個物業,但產權仍是兩個人的名字。如今物業已經增值不少,男方要將物業出售,當然需要兩個人簽名,但男方只願退還女方幾年前付出的首期金額,女方則認為房屋已經增值,她也應該獲得增值的一部份,男方將幾年來付出的貸款供款、地稅、保險、維修等費用列出來,證明增值其實並不存在,目前兩個人還在爭議中,希望不必對薄公堂。

因此未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。

1/24/2020 未婚情侶共同購屋(二)

昨日為你解釋為何未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。今日繼續講一件真事。

一對男女朋友共同擁有物業,之後分手,女方同意簽署一份「退名契」(QUIT CLAIM DEED),然後在縣政府做登記手續。幾個月之後,男方決定重新貸款,產權公司(Title Company)在發出產權保險之前,要求女方簽署一份文件,證明她是在自願及理性的情況下放棄產權。由於雙方關係已經破裂,女方不肯合作,結果男方無法順利完成重貸手續。

原來產權公司為了保障自己,在產權曾經有過修改的情況下,會採取措施去確定產權沒有爭議或不清晰的可能,然後才會發出產權保險。所以要辦理放棄產權契約,如果放棄產權的一方,將來可能會搬到國外居住,或者是有任何將來可能不合作的可能,都應該考慮找律師辦理除名手續,或在除名時同時進行重貸手續,以免日後出現上述的情況,不單會影響重貸,甚至可能影響物業出售。

1/27/2020 紅藍白醫療咭的常識

達到65歲的人士,只要過去工作起碼十年,擁有起碼40個工作點,便有資格得到Medicare 健康保險,亦即所謂紅藍白咭。

Medicare保險主要分開 Part A和 Part B,Part A是住醫院的保障,Part B 是保障你看醫生, Part B 通常要自付一百多元保費,已經領取社安退休的朋友,保費直接從退休金當中扣除,未開始領社安退休金的朋友,每一季會收到帳單。

政府通常負擔醫療費用的80%,其餘20%需要自付。假如發生重大事故,這20%可能相當可觀。Medicare 亦有所謂Part C,  亦稱為Medicare Advantage plan,作用是賠償自費的20%。

Part C保險亦分為HMO或PPO 兩種,HMO保費較低,但你必須使用HMO本身的醫療設備。PPO保費較高,但你可以選擇醫療網絡的醫生及醫院。有些Part C計劃包括藥物保險,甚至包括牙齒、視力、及聽覺的保障,提供Part C保障的保險公司 都是預先要被政府認可。

有一個非常有用的網址,上面有許多Medicare的資料,網址是medicare.gov。

1/28/2020消除信用被盜的風險

最近三間信用紀錄公司之一的Equifax公司電腦被入侵,一億四千多萬美國人的私人資料被盜,引起了社會極大的迴響,連國會也表示要調查這件事,因為牽涉的人數太多,和被盜竊的個人資料太敏感,令許多人可能在以後多年都受到身份被盜用的威脅。

Equifax為受影響的人免費提供一年的「信用監察服務」(credit monitoring service),到底這種服務有什麼用處呢?

這一類通常由消費者自付的服務,主要是在有人透過你的信用紀錄,申請任何信用卡或貸款的時候,監察服務便會馬上通知你。信用紀錄公司本身有一個免費的「信用警報服務」(credit alarm),但只是通知銀行或信用卡機構,去確定 申請人的身份,這個服務其實效用不大。信用監察服務則直接通知你。

要絕對安全,只有完全封鎖自己的信用紀錄,這個叫做credit freeze的措施需要用書面向三大紀錄公司申請,通常也有費用,並且在申請信用卡和貸款時造成不便,因為先要用書面解凍。

1/29/2020配偶一人離世後的免稅額(一

假如夫妻共同擁有自住房屋,配偶其中一人離世,是否仍然可以保留每一個人25萬的增值免稅額呢?

稅例上規定,已去世的配偶在離世兩年內,其增值免稅額依然有效,換句話說,假定夫妻一向都住在該物業,其中一人離世,在離世後兩年內賣出房屋,一樣有兩個人的免稅額。

假如過了兩年之後才賣,只有在生配偶一個人的免稅額,房屋已經大幅度增值,是否要付增值稅呢?稅例有一項很重要的稅務優惠,名叫「成本提升」(cost basis step up)。 假如房屋在死亡日期已經增值,房屋的成本便不再是以前買入的價錢,而是提升到死亡日期的市場價值。成本提升了, 增值收入便大幅度減少,可能在生配偶自己的25萬增值免稅額已經足夠全部免繳增值稅了。

成本提升的稅務好處既然那麼重要,夫婦都不應該在生的時候便將房屋產權轉給子女,因為這樣做便失去這個稅務優惠。

1/30/2020配偶一人離世後的免稅額(二

上一次理財分半鐘講到配偶當中一個人離世之後,有成本提升稅務優惠。這個優惠可以令到所有資金增值都免稅,自住房屋 假如在離世2年後賣出,便只有在生配偶一個人25萬的免稅額 ,但即使房屋大幅度增值,在生配偶自己的免稅額可能已經足夠,因為房屋的成本價提升到市場價值。

夫妻如何擁有該物業的產權,決定了到底是死者擁有的一半成本提升,抑或整個物業100%的成本獲得提升。假如夫妻是以Joint Tenancy的方式擁有,便只有死者的一半的成本獲得提升,但假如用生前信託擁有產權,或用community property方式擁有,便會得到100%成本提升,對減低增值稅好處更大。

既然產權擁有方式影響成本提升的幅度,對非自住物業影響尤其重要。第二房屋或出租房屋,是沒有增值免稅額。假如夫妻以信託或community property方式擁有,第一位配偶離世後賣出房產,不單沒有產生增值,便過去的折舊(depreciation)也一筆勾銷,因此夫妻擁有出租物業的產權對省稅是十分重要的。

1/31/2020捐款到海外可以扣嗎?

捐款到政府認可的非營利慈善機構,如果報稅時使用逐款報稅(Itemized Deductions),是可以用來扣稅。

但如果捐款到海外的慈善機構或教會,例如捐給香港公益金、香港的教會或宗教團體,對方雖然發出正式收據,這種情況能否在美國扣稅? 美國稅例規定,要捐款給美國認可的慈善機構才能扣稅,即捐款給海外慈善機構是不能扣稅。但有三個國家例外,包括加拿大、墨西哥及以色列。捐款給該三個家的認可慈善機構,是有可能用來扣稅,但是有條件限制,即扣稅金額不能超過捐款人在該國所得到的收入。

捐款到加拿大及墨西哥,可以抵銷在該兩國所獲的全部收入,但捐到以色列限制很嚴格,只能抵銷在該國收入的四分之一。有了這些限制,實際上海外捐款是幾乎無法用來扣稅,除非大家與該國家做生意有賺取收入。

要幫助海外慈善團體而又要扣稅,除非是美國一個認可的慈善機構或教會,他們支持有關海外團體或善舉,而由美國機構籌集了善款然後送出去,大家就可取得由美國非營利機構所發出的捐款單據,這樣就可以用來扣稅。

2/3/2020  1031交換特別情況

有些朋友在完成了1031交換之後,短期內想再作交換,兩個交換之間需要隔開多長時間呢?

1031稅例內沒有明文規定兩個交換之間需要隔多少時間,但1031稅例很清楚說明用於1031交換的物業,不論是「換入」的物業,抑或是「換出」的物業,都要是被持有(HOLD)作為投資用途的,持有的意思就是業主擁有一段時候,而不是短期內便換入和換出。假如持有的時間太短,便不屬於持有,而是屬於短期買賣交易,這類業主變為「以物業買賣作生意者」(DEALER),並且這類物業成為「庫存物業」(INVENTORY),DEALER和庫存物業是不能作1031交換的。

那麼要持有多少時間才不會被當作「以物業買賣作生意者」和「庫存物業」呢?稅例沒有明文規定,但一般業者認為起碼應該持有一年或以上,才算是顯示了業主持有的本意(INTENT),這個結論是根據一系列IRS REVENUE RULING,和一系列稅務法庭的官司,都是與持有期太短(幾個月)有關的。

2/4/2020 僱主解僱無需理由

在日常生活中,有一些與工作有關的觀念是似是而非的。例如,許多人以為美國是一個民主法治社會,凡事都講事實和理由,僱主不能無理解僱員工;僱主假如要解僱員工,必須給予充份的理由。其實,在美國私人公司打工,絕大多數員工是所謂AT-WILL僱員,AT-WILL的意思就是僱主隨時隨地,不管什麼理由(甚至完全沒有理由),都可以解僱員工。只有以下僱員不屬於AT-WILL﹕聯邦或州政府僱員、有工會「集體談判協議」的僱員,和與僱主有訂立僱用協議者。

這個AT-WILL的概念,源於十九世紀美國政府對私人企業不干擾政策,憲法第十三條修正法給予僱員自由選擇僱主的權利,但只要僱主沒有歧視,僱主亦有自由選擇和解僱員工的權力。所以大多數情況下,即使僱主沒有合理的理由解僱,都很可能是合法的。此外,法例也沒有規定僱主裁員時一定要付「遣散費」(SEVERANCE PAY),有派發「遣散費」的公司是自願這樣做。

2/5/2020房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,由2003年開始,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

2/6/2020私人貸款也可以有抵押

銀行提供的貸款主要分為兩類,第一類是有抵押的貸款(secured loan),第二類是無抵押的貸款(unsecured loan)。顧名思義,有抵押的貸款是有實物按揭,例如房屋貸款是要將房屋抵押給銀行,借貸人將來不歸還貸款,銀行便有權接收樓宇然後拍賣來歸還貸款。沒有抵押的貸款,最常見的是信用卡貸款,銀行沒有抵押,將來收不到還款便只有向借貸人追收,和到法庭控告借貸人毀約;即使勝訴,借貸人如果沒有資產和收入,銀行也是無法收回貸款,只有撇帳損失了。

由於有抵押貸款的風險比較低,一般貸款的利率亦比較低。無抵押的貸款,年利率可以高達15至25%。

以上的貸款是由銀行提供,私人貸款亦是分開有抵押和無抵押貸款,即使私人貸款也可以用借貸人擁有的物業作抵押,假如 物業本身已經有貸款,都可以用一個second trust deed 取得第二抵押權,這也算是有抵押貸款,萬一借貸者拒絕還款時, 比完全沒有抵押的情況有利得多。

2/7/2020 應該使用529計劃嗎?

你可能都聽過529計劃,這是一個為子女將來大學教育的儲蓄工具,由州政府提供,給予稅務好處,鼓勵家長盡早為子女大學教育經費作準備。

有少數州(包括紐約州)在父母存放529帳戶的時候,給予扣稅的好處。加州並沒有提供扣稅優惠,因此加州居民存放529唯一的稅務好處,就是將來提取的金額用作大學教育用途時,過去賺取的收入可以免稅。

紐約州居民由於存錢時有扣稅好處,應該利用紐約州自己的529計畫,而加州居民由於沒有扣稅的好處,便要考慮是否值得利用529計畫,因為將來萬一存放金額不用在大學教育上,賺取的收入除了要付稅之外,還會有10%罰金。

因此,紐約居民不論孩子什麼年紀,都應該盡量每年存放529計劃。加州居民由於沒有扣稅好處,便要考慮是否值得受到529 計畫提取的限制。一般來說,假如子女年紀很輕,投資期有10年或以上,便值得考慮使用529計劃,但假如子女幾年後便要進大學 ,便不應該使用529計劃。

2/10/2020 聯邦儲蓄債券

好多朋友多年來購買聯邦政府的儲蓄債券(savings bonds),分為EE儲蓄債券和I儲蓄債券兩種,後者有通脹的保障。這些儲蓄債券的利息收入都有延遲報稅的好處,加上是聯邦政府發行,因此是絕對安全。

過去,投資者可以透過某些大銀行購買債券,之後聯邦政府將債券寄到府上。幾年前,政府規定購買儲蓄債券必須透過互聯網,首先要設立一個財政直接賬戶(Treasury Direct),設立帳戶時要與本身的銀行儲蓄或支票戶口掛鉤。購買債券的時候,要直接在網上辦理,購買的款項會由銀行戶口扣除。將來賣出債券時,聯邦政府亦會將款項直接送入銀行帳戶,即不會再將紙張的債券寄給你。這個做法相當方便,而且免除了遺失債券的風險。

現今手上持有紙張債券的朋友,可以選擇保留這些債券,將來賣出時要將債券寄入聯邦政府,但他們亦可以選擇將這些紙張債券存入財政直接賬戶,當然要首先設立了帳戶,然後按程序將手上的紙張債券存入帳戶。假如準備長期持有債券,是值得一次過設立財政直接帳戶,然後將債券存入,以後亦可以在這個帳戶內購買新的債券。

2/11/2020 創業不容易

中國人相信「工字不出頭」,現今許多人都有創業的夢想。可是,創業不是每一個人都適合的,因為創業並非易事,做生意需要有資本、有生意頭腦、有肯面對風險的勇氣,和克服困難的毅力,甚至要有24/7 (每天24小時、一星期七天)全面投入的拼勁。即使很努力,創業的結果並不一定理想。

華人(包括新移民)嘗試創業包括以下行業﹕餐館(餃子店、家鄉小店)、進出口貿易、網上零售、建築裝修、護幼、旅館、美容、醫藥、保險等,亦有華人透過從事「專門店」(Franchise)創業。創業成功,一本萬利;亦有人投資失敗、破產關門。

 

小型企業管理局統計數字指出,每年大約有62萬個新的小型企業開始經營,卻同時有接近60萬個小型企業結束。另一份調查報告指出﹕39%小生意持續有盈利、30%小生意時賺時蝕,基本上是無利可圖、30%小生意持續有虧蝕、64% 小生意在10年內關門,53%以破產收場,所以創業的確是不容易的。 

2/12/2020 你適合創業嗎?(一)

在未投身小型企業之前,您應該冷靜地考慮自己的性格與志向是否適合做小生意;以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

  1. 你是否願意和有能力承擔大量的財務風險?- 大部份小型企業失敗是因為資金短缺。小型企業不容易獲得貸款,大部份創業者開始時都要靠「自備資金」,來源可能是本身的儲蓄,或從房屋淨值(Home Equity)中借貸,或向親友借貸。除了創業時需要資金,營運資金也不可少。一般小型企業要一段時間後才有利可圖,經濟不景氣亦增加營商的風險,創業者要面對龐大的經濟壓力。
  1. 你是否能夠適應全天侯、繁忙和充滿壓力的生活方式?- 打工者下班後便是私人的時間,每年也可以去放假休息;但當小老板後工作時間大多比前更長,壓力更大,可以說沒有下班休息的機會,初創業者會很不習慣,長期下去可能造成精神負擔過重。

明天繼續為你分析你是否適合創業。 

2/13/2020 你適合創業嗎?(二)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

3.你的配偶是否亦願意與你一起付出代價?- 創業既有相當高經濟風險,也要投資大量時間與精力,對整個家庭的財務和生活都有影響,已婚者必須夫妻同心,願意共同承受風險與壓力,攜手並進,彼此商量和支持。

4.你是否善於處理生意中許多瑣碎的細節和事務?- 小生意老板開始時可能要「一腳踢」,凡事必須親力親為;在大機構做事多年的人,凡事都有不同部門分工合作,習慣了有其他人支援,一旦要單槍匹馬,去獨力應付各種瑣碎的事務,可能會感到孤立無援、筋疲力盡。

5.你是否能夠果斷地在短時間內和在壓力情況下做決定?- 商場如戰場,同業競爭劇烈,市場需求也是日新月異,做生意者必須腦筋轉得快,而且要當機立斷,對一些性格比較優柔寡斷的人來說,是十分難適應的。

明天繼續為你分析你是否適合創業。

2/14/2020 你適合創業嗎?(三)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

6.你是否有能夠貫徹始終的性格與決心,和自我抑制(Self Discipline) 的能力?- 創業必定會遭到困難和挫折,需要堅定的信心和「不成功誓不罷休」的毅力;而且自己當老板,再沒有公司制度可遵循,沒有上司的管轄,更沒有「工作表現年審」,一切要靠自己的自發性與自制力。

7.你是否有一定的口才,和推銷自己產品、服務或理念的能力?- 不論您創業的業務範圍為何,即使是科技研究,都免不了要向外推銷產品、服務或概念,生意銷售量才能有增長;假如您性格比較內向寡言,或不善於推廣宣傳和應付客戶,便可能會很吃虧。

8.你是否對某一種產品或商業概念的前景有特別認識、興趣和信心?- 在選擇創業的項目時,最好是自己對該行業有充份的認識,而且有眼光相信其產品將繼續有市場需求,並對這個行業深感興趣。

2/17/2020 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western