理財分半鐘(2020年)

1/1/2020 正確處理小費(一)

以下幾天我都會在「理財分半鐘」講解與「小費」(tips)有關的稅例,請從事餐飲行業的朋友留意。

甚麼是小費?小費是餐飲業僱員從顧客收到的報酬,而這些報酬是屬於選擇性或額外的,即付或不付,與及付多少都是由顧客自行決定的。小費包括下列項目:直接從顧客收到的現金,或者是顧客透過電子交易或付款留下的報酬,包括信用卡、Debit卡、禮物卡或其他任何電子付款方式。小費亦包括由其他僱員收到的金額,這些小費可能是透過小費滙集或小費分享安排獲得的。

至於僱主在顧客帳單上另外加上規定的服務費,通常是屬於僱主的,即使僱主將這些硬性服務費分發給員工,這些都不算為小費,而是當是工資,需要繳納社會安全稅、Medicare醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

明天繼續為你講解如何正確處理小費。

1/2/2020 正確處理小費(二)

作為餐飲業收到小費的僱員,您必須做三件事:1.記錄每天得到的小費,2.  向僱主報告小費,除非總數低於$20,3.在個人所得稅表上申報所有的小費。

第一項,是記錄每天得到的小費。僱員必須每天記錄收到的小費,你可以使用4070A表,這個表格「名為僱員每日小費記錄」(Employee’s Daily Record of Tips),該表格可以在國稅局的網站下載。

第二項,是向僱主報告小費,除非總數低於$20。國稅局規定,僱員要以書面向僱主報告所有收到的現金小費,除非一個月內收到小費總額未達$20。現金小費包括從顧客處收到的小費,刷卡結帳的小費(例如信用卡和debit卡結帳),亦包括僱主分發給僱員的小費,以及依小費分享安排從其他僱員收到的小費。這項申報無需使用特定的表格,報表須由僱員簽名,並包含以下資訊:僱員的姓名、地址和社會安全號碼、僱主姓名與地址、報告涵蓋月份或期間,以及該月份收到的小費總額。

明天為你講解第三項(在個人稅表上申報)。

1/3/2020 正確處理小費(三)

為你講解第三項餐飲業僱員要做的事,就是要將收入在個人稅表上申報。

僱員必須使用4137表(未報告小費收入的社會安全稅和聯邦醫療保險稅),來申報任何被列為額外工資的未報告小費收入金額 ,將它們計入1040報稅表當中,以及僱員對這些小費應分擔的社會安全稅及聯邦醫療保險稅。

甚麼時候向僱主報告小費最佳呢:僱員必須在收到小費的下個月10日前向僱主報告小費,例如,僱員在2019年8月收到的小費,僱員須在2019年9月10日前向僱主報告。如果第10日正好是星期六、星期日或法定假日,僱員可在次日非週六、日或法定假日時將報告交給僱主。僱主可以要求僱員每月報告小費一次以上,但報表涵蓋的期間不能超過一個月份。

注意:勿將服務費包含在每日小費記錄中。你的僱主在顧客帳單上另加並分發給你的收費,例如針對大團體加收的費用,這些款項不應計入每日小費記錄中。僱主另加到顧客帳單上的這些額外收費不算是小費,它是服務費。這些分發的付款是非小費工資,需被繳交社會安全稅、聯邦醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

1/6/2020 為投資作檢查

一年開始,是為自己去年投資作檢討的好時候。自己有理財知識和經驗的朋友,當然可以自己做,但有專業人士為您檢查一下也是好事。可是,美國對「理財顧問」或「投資顧問」沒有立例管制,幾乎任何人都可為他人提供財務規劃。有一類財務顧問,具有「注冊理財計劃師」專業資格,簡稱為CFP,是比較有公信力和專業經驗的顧問。

但不論是聘用那一種顧問,都應該留意「利益衝突」的可能性,即投資顧問的收入主要是靠佣金收入,而該收入的來源是您通過顧問購買財務產品,造成顧問的利益不一定就是客戶的利益。要避免產生「利益衝突」情況,我比較贊成聘用一類名為「單純收費」的顧問(Fee Only Advisor),他們只是提供咨詢服務,不會向您推銷產品,只按時間收費,檢討投資情況可能只需要幾個小時,即使每小時收費$150,也只是區區幾百元費用而已。

當然「單純收費」的顧問不會幫您購買產品,您要自己動手去操作投資帳戶,但如今小投資者可以透過互聯網輕易作買賣,不一定需要經紀人代勞。

1/7/2020 納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

1/8/2020租車時要購買保險嗎?

當您租車時,租車公司通常都會問您是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於您錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如您自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如您沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如您自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但您一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

1/9/2020應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫您售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為您提供全套服務,您要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當複雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

1/10/2020 屋契在那裡?           

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

1/13/2020 男子被沒收全部現金

最近看到一則年初發生的新聞,一名美國公民從以色列返回美國,在波士頓國際機場入境,他身上有一萬八千元現金,但他向海關只申報攜帶一萬四千元。海關檢查他的行李時,發覺他身上其實攜帶了一萬八千元現金,比申報的金額多出四千元。但這位先生的麻煩還未完結,海關進一步檢查他的衣物,發覺他在褲子口袋裏面縫製了暗袋,裡面收藏了一萬元,即是他漏報了一萬四千元,結果全部現金被海關沒收。

美國沒有外匯限制,你要攜帶多少現金進出美國都沒有問題,也無需繳稅,但法律規定,隨身攜帶的現金達到一萬元或以上,必須填寫表格申報。申報了是沒有任何麻煩的。假如是與家人出入美國,一萬元申報限額是全家共同的限額,並不是每一個人的限額。

1/14/2020 新年立下理財計劃         

在新的一年,很多人都有新的立志,希望您在理財上也立下新的計劃。

理財的第一步是要從收入中有預款剩下儲蓄,接近四成美國人完全沒有儲蓄,華人比較慳儉,但一般家庭假如沒有作家庭預算,然後每天記帳,定期將支出與預算作比較,即使每月能夠剩下一點儲蓄,都不是理財好辦法。希望您從一年開始便訂立家庭收支預算,盡量從收入中增加儲蓄金額。

假如您被債務壓迫,特別是信用卡債務越積越多,今年便應該全力減少債務,第一步是停止增加信用卡欠賬,或者您要馬上取消一些信用卡帳戶,然後開始由利率最高的債務入手。今年相信聯邦儲備局會繼續調高利率,所以減低債務相當重要。

如果您雇主有提供像401K之類退休儲蓄計劃,或者另外有支付醫療或照顧孩童的儲蓄計劃,您都應該考慮參加,而且盡量增加儲蓄金額,因為這類計劃除了有稅務優惠之外,更能幫助您定期儲蓄,並自動地以「平均成本」(DOLLAR COST AVERAGING)的方式逐步去增加投資。

1/15/2020 養成預算和記帳習慣 

理財要有一套週全的計劃,由作家庭預算開始,去將資金逐漸的省下來,並同時以有效的方法,去將這些資金作投資。這些方法最好是能助你省稅,和將投資風險減少到一個適合你個人或家庭情況的水平。理財不是投機和賭博,是需要有計劃、心思、耐心和原則的,絕不能貪多貪快。

做了家庭預算只不過是一個開始,之外還要實行一個每天記帳的習慣,不論支出是用現金、支票抑或信用卡,家庭成員都應每天將支出記下來。記帳不必動用電腦系統,往往用紙筆還簡單快捷。帳目表應與預算表同樣分類,以便定期作比較。這樣做起初好像很厭煩,習慣了便不會覺得麻煩。每一家公司甚至國家每年都必須花時間去做個預算,家庭的財政怎能不先做好預算及實行記帳呢?

投資的長期回報,是與風險相連的,世上焉有長期低風險高收益的投資?投資時將資金過份集中某小部份投資對象,甚至盲目地用某些高風險的投機工具,如期貨、期權等,去達到本小利大的目的,結果焦頭爛額。

1/16/2020 退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2019年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$6,000,五十歲或以上增加至$7,000。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2019年的稅款。

大家亦應該安排2020年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA的存放金與去年一樣,但請在存放的時候講清楚是為2019年抑或2020年存放。雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由2019年的$19,000增至$19,500,五十歲或以上最高金額為$26,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$56,000 增加為$57,000, 50歲以上人士上限增加至$63,500。

1/17/2020 自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

1/20/2020利用指數基金投資股票

2019年股市大幅度上升,道瓊斯工業平均指數上升了22%,整個市場指數上升了31%,標普500指數上升了29%,納斯達克指數上升了35%,納指最大的一百家公司股價平均上升了39%, 整體市場由於就業情況理想,公司盈利增加,所以市場充滿一片樂觀。

今年股市是否再會有強勁的表現,主要要看經濟發展的情況。今年是大選年,選情發展對股市也會有影響的。

以上提到的指數,小投資者可以輕易地利用指數基金作投資,就可以得到這些收益。道瓊斯指數的指數基金代號是DIA,全市場指數基金的代號是VTI,標普500指數基金代號是SPY,納指指數基金的代號是ONEQ,而納指前100家公司的指數基金代號是QQQ。小投資者可以在經紀行帳戶來隨時購買,也可以隨時賣出。這些基金的費用都非常低,有些指數基金的費用幾乎是零。

1/21/2020留意1031交換的期限

不少出租物業的業主喜歡進行1031交換,讓你可以交換新的出租物業,不單將增值(capital gain)延稅,同時亦可以得到新的成本用作折舊(depreciation)。可是,進行1031交換有兩個十分重要的限期,其中一個就是換出現有的物業後,必須在180天以內完成換入新物業的手續,遲一天都不行。

在十月十七日以後進行1031交換的讀者,要留意一個重要的稅例,就是這個180天完成交交換的限期,是可能不足180天的,因為稅例其實是:180天或你遞交報稅表的限期,假如你在10月17日之後進行1031交換,180天是在明年4月15日報稅限期之後,一到了4月15日,即使未足180天亦已經到達限期。

因此,在10月17日至年底換出物業的讀者,為了要得到180天交換期,必須申請延期報稅,否則到了4月15日便已經結束交換期。

1/22/2020 你需要繳納預付稅(withholding tax)嗎?

美國稅制規定,納稅人要一面賺取收入一面付稅,打工的當然雇主要在薪金和花紅內扣起預繳稅(Withholding Tax);自己做生意的朋友,則自動要按時繳納預繳稅,以避免罰金。

假如您在2019年有一筆特別收入,是否要為這項收入交付預繳稅呢?

您可能不必擔心,因為稅例上訂立了三個「安全港」(Safe Harbor),只要符合任何一個「安全港」,不論收入多高都不必繳納預繳稅。

第一個「安全港」,是假如2020年預繳的稅款金額,達到2019年稅款的100%。舉個例,2019年您的聯邦入息稅是五千元,2020年即使收入增加,只要在2020年預繳了五千元,便不會被罰。假如2019年總收入超過15萬元,則今年需要預繳的金額增加為去年稅款的110%.

第二個「安全港」,是假如您預繳應付稅款的90%,便不必擔心罰金。

第三個「安全港」是假如您報稅時要繳交的稅不超過一千元,便不用擔心罰金。

假如您有工作收入,要增加預繳稅,最方便的辦法是填寫一份W-4表格,要求雇主將每月的預繳金額提高。

1/23/2020 未婚情侶共同購屋(一)

男女朋友即使仍未結婚,可能已將兩人的財政混在一起,甚至一同投資物業。可惜世事難以預料,萬一後來關係破裂,往往會產生爭議和一些不可預見的麻煩。

以下是真實的故事:年輕男女共同購買物業,男方付出大部份首期和供款,但產權以「互繼共有權」(JOINT TENANCY)方式擁有,等於每個人擁有一半。一段時間後兩人分手,男方之後結婚,一直住在這個物業,但產權仍是兩個人的名字。如今物業已經增值不少,男方要將物業出售,當然需要兩個人簽名,但男方只願退還女方幾年前付出的首期金額,女方則認為房屋已經增值,她也應該獲得增值的一部份,男方將幾年來付出的貸款供款、地稅、保險、維修等費用列出來,證明增值其實並不存在,目前兩個人還在爭議中,希望不必對薄公堂。

因此未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。

1/24/2020 未婚情侶共同購屋(二)

昨日為你解釋為何未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。今日繼續講一件真事。

一對男女朋友共同擁有物業,之後分手,女方同意簽署一份「退名契」(QUIT CLAIM DEED),然後在縣政府做登記手續。幾個月之後,男方決定重新貸款,產權公司(Title Company)在發出產權保險之前,要求女方簽署一份文件,證明她是在自願及理性的情況下放棄產權。由於雙方關係已經破裂,女方不肯合作,結果男方無法順利完成重貸手續。

原來產權公司為了保障自己,在產權曾經有過修改的情況下,會採取措施去確定產權沒有爭議或不清晰的可能,然後才會發出產權保險。所以要辦理放棄產權契約,如果放棄產權的一方,將來可能會搬到國外居住,或者是有任何將來可能不合作的可能,都應該考慮找律師辦理除名手續,或在除名時同時進行重貸手續,以免日後出現上述的情況,不單會影響重貸,甚至可能影響物業出售。

1/27/2020 紅藍白醫療咭的常識

達到65歲的人士,只要過去工作起碼十年,擁有起碼40個工作點,便有資格得到Medicare 健康保險,亦即所謂紅藍白咭。

Medicare保險主要分開 Part A和 Part B,Part A是住醫院的保障,Part B 是保障你看醫生, Part B 通常要自付一百多元保費,已經領取社安退休的朋友,保費直接從退休金當中扣除,未開始領社安退休金的朋友,每一季會收到帳單。

政府通常負擔醫療費用的80%,其餘20%需要自付。假如發生重大事故,這20%可能相當可觀。Medicare 亦有所謂Part C,  亦稱為Medicare Advantage plan,作用是賠償自費的20%。

Part C保險亦分為HMO或PPO 兩種,HMO保費較低,但你必須使用HMO本身的醫療設備。PPO保費較高,但你可以選擇醫療網絡的醫生及醫院。有些Part C計劃包括藥物保險,甚至包括牙齒、視力、及聽覺的保障,提供Part C保障的保險公司 都是預先要被政府認可。

有一個非常有用的網址,上面有許多Medicare的資料,網址是medicare.gov。

1/28/2020消除信用被盜的風險

最近三間信用紀錄公司之一的Equifax公司電腦被入侵,一億四千多萬美國人的私人資料被盜,引起了社會極大的迴響,連國會也表示要調查這件事,因為牽涉的人數太多,和被盜竊的個人資料太敏感,令許多人可能在以後多年都受到身份被盜用的威脅。

Equifax為受影響的人免費提供一年的「信用監察服務」(credit monitoring service),到底這種服務有什麼用處呢?

這一類通常由消費者自付的服務,主要是在有人透過你的信用紀錄,申請任何信用卡或貸款的時候,監察服務便會馬上通知你。信用紀錄公司本身有一個免費的「信用警報服務」(credit alarm),但只是通知銀行或信用卡機構,去確定 申請人的身份,這個服務其實效用不大。信用監察服務則直接通知你。

要絕對安全,只有完全封鎖自己的信用紀錄,這個叫做credit freeze的措施需要用書面向三大紀錄公司申請,通常也有費用,並且在申請信用卡和貸款時造成不便,因為先要用書面解凍。

1/29/2020配偶一人離世後的免稅額(一

假如夫妻共同擁有自住房屋,配偶其中一人離世,是否仍然可以保留每一個人25萬的增值免稅額呢?

稅例上規定,已去世的配偶在離世兩年內,其增值免稅額依然有效,換句話說,假定夫妻一向都住在該物業,其中一人離世,在離世後兩年內賣出房屋,一樣有兩個人的免稅額。

假如過了兩年之後才賣,只有在生配偶一個人的免稅額,房屋已經大幅度增值,是否要付增值稅呢?稅例有一項很重要的稅務優惠,名叫「成本提升」(cost basis step up)。 假如房屋在死亡日期已經增值,房屋的成本便不再是以前買入的價錢,而是提升到死亡日期的市場價值。成本提升了, 增值收入便大幅度減少,可能在生配偶自己的25萬增值免稅額已經足夠全部免繳增值稅了。

成本提升的稅務好處既然那麼重要,夫婦都不應該在生的時候便將房屋產權轉給子女,因為這樣做便失去這個稅務優惠。

1/30/2020配偶一人離世後的免稅額(二

上一次理財分半鐘講到配偶當中一個人離世之後,有成本提升稅務優惠。這個優惠可以令到所有資金增值都免稅,自住房屋 假如在離世2年後賣出,便只有在生配偶一個人25萬的免稅額 ,但即使房屋大幅度增值,在生配偶自己的免稅額可能已經足夠,因為房屋的成本價提升到市場價值。

夫妻如何擁有該物業的產權,決定了到底是死者擁有的一半成本提升,抑或整個物業100%的成本獲得提升。假如夫妻是以Joint Tenancy的方式擁有,便只有死者的一半的成本獲得提升,但假如用生前信託擁有產權,或用community property方式擁有,便會得到100%成本提升,對減低增值稅好處更大。

既然產權擁有方式影響成本提升的幅度,對非自住物業影響尤其重要。第二房屋或出租房屋,是沒有增值免稅額。假如夫妻以信託或community property方式擁有,第一位配偶離世後賣出房產,不單沒有產生增值,便過去的折舊(depreciation)也一筆勾銷,因此夫妻擁有出租物業的產權對省稅是十分重要的。

1/31/2020捐款到海外可以扣嗎?

捐款到政府認可的非營利慈善機構,如果報稅時使用逐款報稅(Itemized Deductions),是可以用來扣稅。

但如果捐款到海外的慈善機構或教會,例如捐給香港公益金、香港的教會或宗教團體,對方雖然發出正式收據,這種情況能否在美國扣稅? 美國稅例規定,要捐款給美國認可的慈善機構才能扣稅,即捐款給海外慈善機構是不能扣稅。但有三個國家例外,包括加拿大、墨西哥及以色列。捐款給該三個家的認可慈善機構,是有可能用來扣稅,但是有條件限制,即扣稅金額不能超過捐款人在該國所得到的收入。

捐款到加拿大及墨西哥,可以抵銷在該兩國所獲的全部收入,但捐到以色列限制很嚴格,只能抵銷在該國收入的四分之一。有了這些限制,實際上海外捐款是幾乎無法用來扣稅,除非大家與該國家做生意有賺取收入。

要幫助海外慈善團體而又要扣稅,除非是美國一個認可的慈善機構或教會,他們支持有關海外團體或善舉,而由美國機構籌集了善款然後送出去,大家就可取得由美國非營利機構所發出的捐款單據,這樣就可以用來扣稅。

2/3/2020  1031交換特別情況

有些朋友在完成了1031交換之後,短期內想再作交換,兩個交換之間需要隔開多長時間呢?

1031稅例內沒有明文規定兩個交換之間需要隔多少時間,但1031稅例很清楚說明用於1031交換的物業,不論是「換入」的物業,抑或是「換出」的物業,都要是被持有(HOLD)作為投資用途的,持有的意思就是業主擁有一段時候,而不是短期內便換入和換出。假如持有的時間太短,便不屬於持有,而是屬於短期買賣交易,這類業主變為「以物業買賣作生意者」(DEALER),並且這類物業成為「庫存物業」(INVENTORY),DEALER和庫存物業是不能作1031交換的。

那麼要持有多少時間才不會被當作「以物業買賣作生意者」和「庫存物業」呢?稅例沒有明文規定,但一般業者認為起碼應該持有一年或以上,才算是顯示了業主持有的本意(INTENT),這個結論是根據一系列IRS REVENUE RULING,和一系列稅務法庭的官司,都是與持有期太短(幾個月)有關的。

2/4/2020 僱主解僱無需理由

在日常生活中,有一些與工作有關的觀念是似是而非的。例如,許多人以為美國是一個民主法治社會,凡事都講事實和理由,僱主不能無理解僱員工;僱主假如要解僱員工,必須給予充份的理由。其實,在美國私人公司打工,絕大多數員工是所謂AT-WILL僱員,AT-WILL的意思就是僱主隨時隨地,不管什麼理由(甚至完全沒有理由),都可以解僱員工。只有以下僱員不屬於AT-WILL﹕聯邦或州政府僱員、有工會「集體談判協議」的僱員,和與僱主有訂立僱用協議者。

這個AT-WILL的概念,源於十九世紀美國政府對私人企業不干擾政策,憲法第十三條修正法給予僱員自由選擇僱主的權利,但只要僱主沒有歧視,僱主亦有自由選擇和解僱員工的權力。所以大多數情況下,即使僱主沒有合理的理由解僱,都很可能是合法的。此外,法例也沒有規定僱主裁員時一定要付「遣散費」(SEVERANCE PAY),有派發「遣散費」的公司是自願這樣做。

2/5/2020房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,由2003年開始,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

2/6/2020私人貸款也可以有抵押

銀行提供的貸款主要分為兩類,第一類是有抵押的貸款(secured loan),第二類是無抵押的貸款(unsecured loan)。顧名思義,有抵押的貸款是有實物按揭,例如房屋貸款是要將房屋抵押給銀行,借貸人將來不歸還貸款,銀行便有權接收樓宇然後拍賣來歸還貸款。沒有抵押的貸款,最常見的是信用卡貸款,銀行沒有抵押,將來收不到還款便只有向借貸人追收,和到法庭控告借貸人毀約;即使勝訴,借貸人如果沒有資產和收入,銀行也是無法收回貸款,只有撇帳損失了。

由於有抵押貸款的風險比較低,一般貸款的利率亦比較低。無抵押的貸款,年利率可以高達15至25%。

以上的貸款是由銀行提供,私人貸款亦是分開有抵押和無抵押貸款,即使私人貸款也可以用借貸人擁有的物業作抵押,假如 物業本身已經有貸款,都可以用一個second trust deed 取得第二抵押權,這也算是有抵押貸款,萬一借貸者拒絕還款時, 比完全沒有抵押的情況有利得多。

2/7/2020 應該使用529計劃嗎?

你可能都聽過529計劃,這是一個為子女將來大學教育的儲蓄工具,由州政府提供,給予稅務好處,鼓勵家長盡早為子女大學教育經費作準備。

有少數州(包括紐約州)在父母存放529帳戶的時候,給予扣稅的好處。加州並沒有提供扣稅優惠,因此加州居民存放529唯一的稅務好處,就是將來提取的金額用作大學教育用途時,過去賺取的收入可以免稅。

紐約州居民由於存錢時有扣稅好處,應該利用紐約州自己的529計畫,而加州居民由於沒有扣稅的好處,便要考慮是否值得利用529計畫,因為將來萬一存放金額不用在大學教育上,賺取的收入除了要付稅之外,還會有10%罰金。

因此,紐約居民不論孩子什麼年紀,都應該盡量每年存放529計劃。加州居民由於沒有扣稅好處,便要考慮是否值得受到529 計畫提取的限制。一般來說,假如子女年紀很輕,投資期有10年或以上,便值得考慮使用529計劃,但假如子女幾年後便要進大學 ,便不應該使用529計劃。

2/10/2020 聯邦儲蓄債券

好多朋友多年來購買聯邦政府的儲蓄債券(savings bonds),分為EE儲蓄債券和I儲蓄債券兩種,後者有通脹的保障。這些儲蓄債券的利息收入都有延遲報稅的好處,加上是聯邦政府發行,因此是絕對安全。

過去,投資者可以透過某些大銀行購買債券,之後聯邦政府將債券寄到府上。幾年前,政府規定購買儲蓄債券必須透過互聯網,首先要設立一個財政直接賬戶(Treasury Direct),設立帳戶時要與本身的銀行儲蓄或支票戶口掛鉤。購買債券的時候,要直接在網上辦理,購買的款項會由銀行戶口扣除。將來賣出債券時,聯邦政府亦會將款項直接送入銀行帳戶,即不會再將紙張的債券寄給你。這個做法相當方便,而且免除了遺失債券的風險。

現今手上持有紙張債券的朋友,可以選擇保留這些債券,將來賣出時要將債券寄入聯邦政府,但他們亦可以選擇將這些紙張債券存入財政直接賬戶,當然要首先設立了帳戶,然後按程序將手上的紙張債券存入帳戶。假如準備長期持有債券,是值得一次過設立財政直接帳戶,然後將債券存入,以後亦可以在這個帳戶內購買新的債券。

2/11/2020 創業不容易

中國人相信「工字不出頭」,現今許多人都有創業的夢想。可是,創業不是每一個人都適合的,因為創業並非易事,做生意需要有資本、有生意頭腦、有肯面對風險的勇氣,和克服困難的毅力,甚至要有24/7 (每天24小時、一星期七天)全面投入的拼勁。即使很努力,創業的結果並不一定理想。

華人(包括新移民)嘗試創業包括以下行業﹕餐館(餃子店、家鄉小店)、進出口貿易、網上零售、建築裝修、護幼、旅館、美容、醫藥、保險等,亦有華人透過從事「專門店」(Franchise)創業。創業成功,一本萬利;亦有人投資失敗、破產關門。

 

小型企業管理局統計數字指出,每年大約有62萬個新的小型企業開始經營,卻同時有接近60萬個小型企業結束。另一份調查報告指出﹕39%小生意持續有盈利、30%小生意時賺時蝕,基本上是無利可圖、30%小生意持續有虧蝕、64% 小生意在10年內關門,53%以破產收場,所以創業的確是不容易的。 

2/12/2020 你適合創業嗎?(一)

在未投身小型企業之前,您應該冷靜地考慮自己的性格與志向是否適合做小生意;以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

  1. 你是否願意和有能力承擔大量的財務風險?- 大部份小型企業失敗是因為資金短缺。小型企業不容易獲得貸款,大部份創業者開始時都要靠「自備資金」,來源可能是本身的儲蓄,或從房屋淨值(Home Equity)中借貸,或向親友借貸。除了創業時需要資金,營運資金也不可少。一般小型企業要一段時間後才有利可圖,經濟不景氣亦增加營商的風險,創業者要面對龐大的經濟壓力。
  1. 你是否能夠適應全天侯、繁忙和充滿壓力的生活方式?- 打工者下班後便是私人的時間,每年也可以去放假休息;但當小老板後工作時間大多比前更長,壓力更大,可以說沒有下班休息的機會,初創業者會很不習慣,長期下去可能造成精神負擔過重。

明天繼續為你分析你是否適合創業。 

2/13/2020 你適合創業嗎?(二)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

3.你的配偶是否亦願意與你一起付出代價?- 創業既有相當高經濟風險,也要投資大量時間與精力,對整個家庭的財務和生活都有影響,已婚者必須夫妻同心,願意共同承受風險與壓力,攜手並進,彼此商量和支持。

4.你是否善於處理生意中許多瑣碎的細節和事務?- 小生意老板開始時可能要「一腳踢」,凡事必須親力親為;在大機構做事多年的人,凡事都有不同部門分工合作,習慣了有其他人支援,一旦要單槍匹馬,去獨力應付各種瑣碎的事務,可能會感到孤立無援、筋疲力盡。

5.你是否能夠果斷地在短時間內和在壓力情況下做決定?- 商場如戰場,同業競爭劇烈,市場需求也是日新月異,做生意者必須腦筋轉得快,而且要當機立斷,對一些性格比較優柔寡斷的人來說,是十分難適應的。

明天繼續為你分析你是否適合創業。

2/14/2020 你適合創業嗎?(三)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

6.你是否有能夠貫徹始終的性格與決心,和自我抑制(Self Discipline) 的能力?- 創業必定會遭到困難和挫折,需要堅定的信心和「不成功誓不罷休」的毅力;而且自己當老板,再沒有公司制度可遵循,沒有上司的管轄,更沒有「工作表現年審」,一切要靠自己的自發性與自制力。

7.你是否有一定的口才,和推銷自己產品、服務或理念的能力?- 不論您創業的業務範圍為何,即使是科技研究,都免不了要向外推銷產品、服務或概念,生意銷售量才能有增長;假如您性格比較內向寡言,或不善於推廣宣傳和應付客戶,便可能會很吃虧。

8.你是否對某一種產品或商業概念的前景有特別認識、興趣和信心?- 在選擇創業的項目時,最好是自己對該行業有充份的認識,而且有眼光相信其產品將繼續有市場需求,並對這個行業深感興趣。

2/17/2020 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western

Union)預先寄出者,都要特別留意,因為一旦將款項匯出,絕對無法追討。

2/18/2020退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2019年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$6,000,五十歲或以上增加至$7,000。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2019年的稅款。

大家亦應該安排2020年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA仍然是最高$6,000,五十歲或以上可存$7,000。除了IRA和ROTH IRA,雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由201年的$19,000增至$19,500,五十歲或以上最高金額為$26,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$56,000 增加為$57,000。

2/19/2020自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

2/20/2020動用401-K帳戶資金

假如有特別的需要,要動用公司的401-K退休帳戶內的資金,有什麼最佳的方法?

第一個方法是將帳戶資金作「困境提取」(hardship withdrawal),只要您提取的理由獲公司接受,一般都可以將儲蓄提取。可是,由於這些資金以前未繳稅,所以所有提取的金額都要成為收入,加在報稅表上課稅。此外,假如您在59歲半以下,還要付10%罰金給國稅局,另加州稅局的罰金,這個罰金沒有「首次買屋」或「支付大學教育費用」的豁免。提取本來還有一個弊處,是六個月內不能存放新的資金,已經提取的資金也不能補回去,但這個規例已經在2020年初取消。

第二個方法是將帳戶資金借出,由於沒有作提取,所以這個方法沒有稅金和罰金,通常是比較好的辦法。每一個401-K退休計劃都有借貸規則,規定可以借貸的金額、利率和歸還時間。要特別小心的,是萬一離開雇主時仍然未全部歸還,全部未歸還的餘款有可能當為提取金額,便要付稅金和罰金。

2/21/2020  海外工作的稅務優惠    近年不少美國永久居民或公民返回東南亞定居和工作,海外工作在稅務上有什麼要注意的事項呢?

長期居住在海外,工作或做生意的淨收入都有免稅額,稱為「海外收入抵稅額」(Foreign Earned Income Exclusion), 2019年抵稅金額是每人$105,900, 2020年增加至$107,600,即一對夫婦一同在海外居住和工作,兩個人每年共有21萬海外收入免繳聯邦收入稅。此外,假如雇主有提供住屋或津貼,免稅金額是抵稅金額的30%。

要取得這個優惠,通常納稅人要連續12個月在海外居住起碼330天,或有其他長期居住外國的有力證明。即使符合資格,甚至沒有任何收入稅,納稅人也一樣要報稅,並利用2555號稅表去申領這個稅務優惠。假如納稅人在美國有其他收入,例如﹕租金、利息、投資的資金增值等,都不能利用「海外收入抵稅額」去豁免。

住在海外的人士,報稅期限比一般人遲兩個月,即在6月15日前寄交報稅表便可以了。

2/24/2020 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western Union)預先寄出者,都要特別留意,因為一旦將款項匯出,絕對無法追討。

2/25/2020  新的W-4表格

W-4表格讓你告訴僱主你希望從薪金當中預先繳納多少入息稅, 過去都是按你家庭的情況,定出一個allowance數目,僱主就根據這個數目決定為你預扣多少收入稅。

今年W-4表格作出重大修改,整個預繳稅的計算方法都出現重大變化,W-4表格不再要求你放入allowance數字,而是根據你的收入和報稅身份清楚顯示僱主要從薪金當中扣起多少稅款。W-4表格上面讓你放入調整金額,例如家中有17歲以下的孩童,或者有受撫讓人(dependent),或者有其他特別情況需要額外繳納預繳稅。僱主就根據你的收入和報稅身份,並作調整之後扣起預繳稅。

這個新方法的好處是雙方都預先知道將會扣起多少預繳稅,大家不妨取一份W-4表格看一看。最好的預繳稅是報稅的時候不需要繳稅,也沒有太多的預繳稅取回來,因為預繳稅等於免費貸款給政府。當然有些人用這個方法強迫自己儲蓄,但由於沒有利息收入。

2/26/2020 納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

2/27/2020 W-2表格的特殊情況

國稅局規定,所有僱主都應在一月三十一日前,將W-2表格交給僱員去作報稅用。假如您到二月十五日仍未收到僱主的W-2表格,應先與僱主聯絡,假如僱主仍不肯發出W-2表格,僱員有權要求稅局幫助追討,電話是800-829-1040。

假如僱主公司已經倒閉,負責人亦不知所蹤,僱員無法取得W-2表格,便應取一張4852表格,然後按照手上的薪酬資料盡量填寫在該表格,然後用來代替W-2。但必須緊記,4852表格亦都要寄給社會安全局,使他們不會遺忘把你應得的社安點數放入你的紀錄中。

假如僱主所發出的W-2表格內容有錯誤,僱員應先要求僱主作修改;若僱主不願更正,僱員亦可利用4852表格填上正確資料,然後連同報稅表一迸交入稅局。

假若寄入報稅後才收到W-2表格,而表格上的收入是未有在報稅表申報的話,千萬不要置諸不理,或留待明年報稅時才處理,應以一份1040X的表格去更改己呈交的報稅表,不過應該在收到退稅後才修改。

 

2/28/2020 免稅作IRA提取

從個人退休帳戶作提取,所有提取的金額都要當為當年的收入,假如本身已經有一定的收入,再加上個人退休帳戶提取的金額,可能要付一筆稅款。因此,許多家庭都盡量延遲從個人退休帳戶內提款。可是,到了70歲半之後,政府強逼你每年一定要做起碼提取(Required Minimum Distribution或RMD)。

假如你有大筆的個人退休帳戶存款,每年起碼提取的金額會相當可觀,稅例上有一個辦法可以幫助你作提取的時候無須為收入繳稅。這一項稅務優惠只適用於70歲以上的人士,假如你每年將不超過十萬元的提取金額直接捐到國稅局認可的慈善機構或教會,這一筆款項便無需當為當年收入報稅。這個稅例叫QCD,全名是Qualified Charitable Donation。你可以提取時向銀行或經紀行說明,將部分或全部提取的資金 捐到指定的慈善機構或教會,QCD可以讓你報稅的時候不將 這個捐款金額當為收入報稅。

新稅法將標準扣稅額大幅度提高,許多長者的慈善捐獻都不能夠扣稅,使用QCD將部分或全部提取的退休金捐出,的確是可以為你省稅。

3/2/2020 租車時要購買保險嗎?

當你租車時,租車公司通常都會問你是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於你錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如你自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如你沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如你自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但你一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

3/3/2020應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫你售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為你提供全套服務,你要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當復雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

3/4/2020 屋契在那裡?         

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

3/5/2020轉移退休儲蓄

凡是從退休帳戶內作提取,不論是否將金額轉到其他退休帳戶,都會收到1099-R表格,報稅時便要將提取的金額報在報稅表上。但假如你將儲蓄從一個退休帳戶轉到另外一個退休帳戶,提取的金額便不應該成為當年的收入。可是,由於你收到1099-R表格,你必須將金額填上1040報稅表第15a或16a行。假如你在60天內將提取的金額放入另一個退休帳戶,這金額便不需要填在15b和16b行,亦即不成為你的總收入。

存款入退休帳戶後會收到5498表格,證明存款進入另一個退休帳戶。可是5498表格通常要很多個月之後才會收到,報稅的時候手上還未有5498表格,是否應該照樣遞交報稅表呢?

答案是:即使未收到5498表格也可以照常報稅,只要你在提取之後60天內放入另一個退休帳戶,稅局一定不會給你麻煩的。

3/6/2020 房貸利息由兒子扣稅        

一對年長夫婦有一自住物業,還有十多萬元房屋貸款,由於收入不高,貸款利息對他們沒有扣稅好處,他們的兒子收入比較高,也經常為父母供款,兒子是否可以將利息在自己報稅表上作扣稅用呢?

答案是﹕不可以的。即使供款由兒子負責,但稅例上若要用房屋貸款利息扣稅,必須符合幾個條件,包括﹕必須是貸款的借貸人之一,而該貸款必須是以房屋作抵押。當然納稅人亦必須利用逐項扣稅(ITEMIZED DEDUCTION)方式扣稅。

這對夫婦的房屋貸款雖然是由兒子代供,由於貸款人不是兒子,所以他不能將利息扣稅,他代父母付出的供款只是當為給予父母的禮物(GIFT),完全沒有扣稅作用。

要將兒子作為貸款人之一,通常需要兒子成為產權擁有人。加上兒子的名字到屋契上手續很簡單,但有禮物稅的問題,需要遞交709號稅表。

3/9/2020是生意還是嗜好?

有些讀者在本身正職之外,再經營一些小生意,除了可以賺取額外的收入外,一些與做生意有關的開銷,都可能可以全部放在Schedule C,來減低生意收入及稅項,生意如果有虧蝕,更可以在1040稅表上,以虧蝕去減低要稅的普通收入

可是,國稅局對做小生意稅有一定的規則,不符合這些規則,稅局便認為並非真正做生意,而只是一種嗜好(Hobby)。嗜好的開銷,只能減低或抵銷嗜好所賺得的收入,而不能利用虧蝕來減低普通入息。

如何才符合做生意規則而非嗜好?最普通的測試,就是該生意在五年內至少三年有獲得利潤,並且這三年利潤金額,不可以與其他年份虧蝕的金額相差太遠。假如不符合這兩項要求,稅局便有可能要求提出其他證據,來證明是做生意而並非嗜好;證據可以包括:做生意的經營手法,所花時間及精力,有否全盤生意計劃,有否生意的獨立戶口、保險、或牌照等;有否做過市場研究或採取實際措施去改善生意上盈利情況。

3/10/2020 與騙徒聯絡

最近我收到一個電郵,一個中國人姓名的人告訴我他在馬尼拉遇到困難,因為他的信用卡不被接受,所以他需要2000元的緊急貸款,幫助他解決目前的難關,並答應回到美國一定如數歸還。他希望我馬上透過匯款公司將貸款送出。

我當然知道這是個騙局,但我也好奇這個騙子是甚麼身份,於是我回電問他如何證明自己的身份,他馬上用電郵將一張駕駛執照的照片和護照號碼傳過來。我按駕駛執照上的姓名找到對方,是一位住在洛杉磯的華裔男子。他告訴我人在羅省,並沒有到過菲律賓,但他也沒有遺失駕駛執照或護照。為何駕駛執照的照片會在騙徒手中呢?他懷疑是他最近到國外旅行時,曾經在酒店使用駕駛執照和護照證明他的身份,因此可能被酒店影下執照,然後落在騙徒手中。

無論對方用甚麼理由,大家千萬不要相信騙徒以電郵或電話的請求,以免上當。

3/11/2020 是否應該自己報稅?

有些聽眾喜歡自己報稅,除了節省費用外,還可以增加稅務知識,和更了解自己財務狀況。可是,稅例越來越復雜,如果單靠自己填寫報稅表格,一不小心便會報錯或報漏,反而得不償失。因此,我建議自己動手報稅的朋友,盡量使用電腦報稅軟件。目前最流行的,有TURBOTAX和H&R Block兩種,花費只是區區幾十元。如果想更節省的話,網上有一個不錯的聯邦報稅軟件可以免費下載,網址是www.taxact.com , 但公司要求你供給個人通訊資料,相信會向您促銷產品,而且使用免費軟件不斷建議您提升至需付費的軟件。

國稅局亦與一些報稅服務公司合作,為一些自己報稅的納稅人,提供免費網上報稅服務,除了低收入家庭之外,有些中等收入家庭也可受惠。有興趣的朋友,可到國稅局網址www.irs.gov , 然後按FREE FILE。

不想自己報稅的朋友,如果屬收入家庭或耆英,可到國稅局指定的免費報稅服務站,通常都是由非牟利團體提供。

3/12/2020 處理無價值的股票

有一些股票的價錢只有幾個仙,出售股票所得到的錢,可能不夠支付手續費或經紀費,是否一定要將股票賣出,才可以利用虧蝕(Capital Loss)扣稅呢?

假如那家公司股票依然在股票市場掛牌,即使本身已經宣布破產,或者只是在OTC市場掛牌,而不再在正式的股票交易所上市,投資者就一定要賣出股票,才能夠產生「資金虧蝕」扣稅。如果股票價錢只有幾個仙,您可以嘗試跟你的股票經紀行商量。有些經紀行有種客戶服務,叫做Courtesy Sale,是由經紀行以象征式的價錢(例如一元),幫您將股票由帳戶內清除,讓您可以用資金虧蝕報稅。

假如該股票已經不再掛牌,或者公司已經不復存在,那麼您不需要將股票賣掉,也可以在當年將全部成本作為資金虧蝕扣稅。在Schedule D 報表上,賣出價一行只需要填上「無價值」(WORTHLESS)字樣便可以了。

3/13/2020 外國公司在美國交易所上市

有超過二千家外國的上市公司,將公司股票在美國的主要證券交易所上市,美國的投資者要購買這些外國公司股票,是不用到公司所在地的交易所這麼麻煩,也不必擔心貨幣問題,因為在美國便可以購買,而且是完全以美元作交易貨幣,連股息亦是用美元。這種股票叫做AMERICAN DEPOSITORY RECEIPT,又簡稱為ADR,它像美國公司的股票一樣,都是以代號作買賣,買賣方式同買賣美國公司股票完全一樣,可能大家手上已經有ADR自己都不知道,例如美國人熟悉的NOKIA 電話公司、匯豐銀行、 本田汽車等等,其實都是ADR。近年中國公司來美國上市的ADR亦開始增加,目前有接近100家。

ADR為投資者作外國公司投資帶來方便,但ADR除了有公司本身的風險外,更有貨幣與政治風險,加上有些國家的財務報告不一定詳盡,所以以單獨ADR股票作投資,都要注意這些額外的風險。

3/16/2020 銀行的「現金交易報告」

到銀行存錢或領錢,銀行要將一些現金交易報入政府,這到底是甚麼一回事呢?

政府為了防止不法的使用金錢行為(Money Laundering),指定凡是超過一萬元現金的交易,都要繳交一分「現金交易報告」,簡稱為CTR。所以如果大家在一日之內,在同一間銀行,提取或存入一萬元或以上,即使在不同的分行作提存,銀行都要使用CTR表格報入政府。如果提存金額剛在一萬元以下,例如九千九百元,那是否表示不需要報入政府呢?

原來除了用CTR報上一萬元或以上的現金交易之外,政府還有另外一項規定,說明任何被懷疑的交易,都要使用另外一分叫做「被懷疑的交易報告」,簡稱為SAR,來報入政府。所謂被懷疑的行動,是指所有被認為可能是非法或是故意隱瞞的交易活動,而交易金額是五千元或以上。

所以即使現金交易低於一萬元,如果被銀行懷疑有不法企圖,都是可以報入政府。不過,這些規例只是限於現金交易。若果大家做的是正當生意,或者是其他正常的私人用途,那即使是報入政府,對你都沒有甚麼壞的影響。

3/17/2020退休帳戶全部受到保護

你在工作時儲蓄的退休帳戶,例如401-K和IRA,經過多年累積與生利,可能是一筆相當龐大的資金,萬一你欠債或在官司中敗訴,對方是否有權取得你的退休儲蓄呢?

公司提供的401-K 和403-B之類退休戶口,是根據聯邦退休儲蓄條例,叫ERISA,在ERISA之下的退休儲蓄金額,即使是戶主破產,一般是不會被債主取到的,所以這類退休戶口有相當高程度的保障。

個人退休帳戶,即IRA或ROTH IRA之類戶口,雖然不受ERISA保障,但幾年前美國最高法院作了一個重大決定,將個人退休帳戶亦歸在受保障的範圍內,理由是這類儲蓄帳戶與欠債人的年齡有關,因為在六十歲之前作提取戶主要付罰金,因此不應該將退休儲蓄與普通儲蓄相提並論。由於個人退休帳戶有嚴厲的罰金,所以要求欠債人用退休儲蓄歸還欠債是不公平的。

所以不論是那一種退休儲蓄,都受到保護。

3/18/2020海外工作收入與社安稅

在海外工作的朋友,一般是不需要為收入繳納社會安全稅的,他們大多數都不會主動要求繳納社會安全稅,所以每年可以省下幾千元稅金。可是,這對他們將來的退休金金額當然有影響。

有一些朋友雖然在國外工作,但也希望繼續繳納社會安全稅,可能他們還有幾年便退休,目前未夠40工作點,如今要到國外工作,他們希望繼續可以繳納社會安全稅,並繼續每年獲得四個工作點,他們是否可以選擇繳納社安稅呢?

假如他們的雇主是外國公司,便沒有可能選擇繳納社安稅,因為當地的雇主不可能從工資中扣起社安稅,然後送到國稅局,更不會同意繳納雇主應繳的一半稅金。可是,假如您是公民身份,雇主也是美國公司,您便有機會要求公司為你扣起社安稅。

假如您在國外是做生意的,便要為生意淨收入繳納自雇稅(Self-Employment Tax),這其實就是社安稅,所以在海外做生意的朋友,是唯一被規定必須照常繳納社安稅的納稅人。

3/19/2020優先考慮以配偶作受益人

為你的資產預先指定受益人(beneficiary),是避免將來要認證(probate)的其中一個方法;即使你已經設立了生前信託,或作了其他的安排,有一些儲蓄帳戶是必須在開設帳戶時便要指定受益人,例如,你參加僱主的401-K或403-B的退休儲蓄計劃,或你自己設立的個人退休帳戶(IRA),都應該在設立帳戶的時候便指定受益人。

已婚人士,應該優先考慮指定配偶作受益人,因為配偶受益人將來會有一個獨特的稅務好處,就是可以將離世配偶的退休儲蓄,全部轉入自己的個人退休帳戶,將來要等到自己70歲半之後才需要作起碼提取,這個通常是延遲付稅的最佳方法。

假如你已經設立了生前信託,是可以指定信託作為第二受益人,第一受益人應該是配偶。

近年401-K賬戶管理人為了避免訴訟,在開設401-K帳戶的時候,假如你已婚卻不

指定配偶作受益人,便會要求你的配偶簽下同意書,以免將來有爭執或訴訟。

3/20/2020 合資格的商業收入

2018年稅務改革,產生了一種稅務優惠,稱為合資格的商業收入Qualified Business Income,簡稱為QBI,讓小商業機構得到20%淨收入免稅,條件是小商人當年要繳稅的收入(taxable income)超過$163,300(單身)或$326,600(已婚),這個稅務優惠也適用於出租物業淨收入,但在什麼情況之下租金收入才算作合資格的商業收入呢?

稅務條例開始時比較混亂,似乎所有租金收入都合符資格。2019年9月國稅局發出2019-38號指示,提出有幾個所謂安全港(safe harbor),符合安全港規定便可以將租金當為合資格的商業收入。其中一個重要的安全港,是業主在一年內起碼花費250小時管理該物業,業主可以自己管理,也可以請職業管理人管理,業主必須保留清晰的管理時間紀錄。以每天工作8小時計算,250小時就是一個月的時間,即每年要花費共一個月的時間進行物業管理,淨租金收入才可以獲得QBI優惠免稅

由於有這個要求,擁有所謂Triple net商用物業完全不需要花時間管理是不會符合資格的,即使是民用出租物業,假如業主只有一兩個出租物業,相信每年管理的時間都不會達到250小時,所以不應該將租金收入當為QBI,擁有三個或以上出租物業比較容易符合資格。

3/23/2020業主貸款產生的問題(一)

一位讀者來信, 說他準備從業主手中購買他現在租用的物業,由業主貸款,但聽人說這樣做將來產權可能不屬於自己。以下是我給他的解釋。

一切房地產交易都是看屋契,購買房地產一定會有屋契,上面寫明你是業主,你便擁有產權,即使你仍然欠貸款。

當你仍然欠貸款的時候,當然要將該房地產作抵押,這是透過一份叫做Deed of Trust 的文件, 給予貸款者或貸款機構在你不按時還款時可以接收該房地產。

當你付清貸款後,貸款者或貸款機構需要登記一份叫做Deed of Full Reconveyance,在美國東部則稱為Satisfaction of mortgage,這份文件證明你已經清還貸款,房地產再沒有抵押。借貸機構通常會在還款後短期內登記這份文件,然後寄給你。

但私人貸款有時會在這個時候出現問題,明天繼續為你講解。

3/24/2020業主貸款產生的問題(二)

一位讀者準備從業主手中購買他現在租用的物業,由業主貸款,但聽人說這樣做將來產權可能不屬於自己。昨天我開始為他解釋,說到私人貸款有時會在還清貸款時出現問題,現在繼續為你講解。

還清銀行貸款後,銀行一定會登記一份文件,證明貸款已經還清,但私人貸款者有時沒有登記這份文件,因為到還清貸款時已經是很多年之後,貸款人(前業主)可能已經搬到別的地方,甚至可能已經過身;或者他人還在但不知道要登記這份文件。借貸人(新業主)可能亦不知道要登記這份文件,如是者拖了幾年,到都要賣出這個物業時才發覺沒有登記這份文件,因此在政府紀錄上這個物業還是有抵押的,到時要找前業主可能很費功夫和時間。我相信是因為這些情況,令到有些人覺得到最後物業好像不屬於他,賣出時才出現問題。

要避免這個情況,最好一開始便與對方談好,還款之後一定要登記這份文件,到時你也要有警覺,如果前業主沒有登記這份文件的話就追著他.

3/25/2020 裝置太陽能系統稅務優惠

如今流行環保,越來越多家庭裝置太陽能系統(solar panel),目的是要令家庭的電費大幅度減低。可是,裝置太陽能系統要先付出一筆費用,或者用租用的方式,每月付一筆租賃的費用。在加州,收入不高的家庭有機會獲得免費或減費安裝太陽能福利,紐約州政府也有資助裝置太陽能的計劃。

一般收入的家庭都要自己負擔裝置太陽能的費用,假如每月電費在數百元以上,長期來說。裝置太陽能還是可以省錢的。聯邦政府為了鼓勵民眾裝置太陽能,給予一個相當優厚的減稅優惠,就是可以將裝置太陽能的人工和材料全部費用,用來取得 30%的抵稅額(tax credit)。舉個例,假如裝置太陽能連工包料需要二萬四千元,報稅時便可以用30%或$7,200來抵稅,即減少稅金7.200元。假如在當年稅金低於7,200元,太陽能抵稅額 未用盡的金額可以帶前(carry forward)將來使用,這個稅務優惠等於將裝置太陽能的成本減低三成,家庭用電量比較多的聽眾,不妨考慮裝置太陽能系統。

3/26/2020 房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

3/27/2020 私人貸款也可以有抵押

銀行提供的貸款主要分為兩類,第一類是有抵押的貸款(secured loan),第二類是無抵押的貸款(unsecured loan)。顧名思義,有抵押的貸款是有實物按揭,例如房屋貸款是要將房屋抵押給銀行,借貸人將來不歸還貸款,銀行便有權接收樓宇然後拍賣來歸還貸款。沒有抵押的貸款,最常見的是信用卡貸款,銀行沒有抵押,將來收不到還款便只有向借貸人追收,和到法庭控告借貸人毀約;即使勝訴,借貸人如果沒有資產和收入,銀行也是無法收回貸款,只有撇帳損失了。

由於有抵押貸款的風險比較低,一般貸款的利率亦比較低。無抵押的貸款,年利率可以高達15至25%。

以上的貸款是由銀行提供,私人貸款亦是分開有抵押和無抵押貸款,即使私人貸款也可以用借貸人擁有的物業作抵押,假如 物業本身已經有貸款,都可以用一個second trust deed 取得第二抵押權,這也算是有抵押貸款,萬一借貸者拒絕還款時, 比完全沒有抵押的情況有利得多。

3/30/2020應該使用529計劃嗎?

你可能都聽過529計劃,這是一個為子女將來大學教育的儲蓄工具,由州政府提供,給予稅務好處,鼓勵家長盡早為子女大學教育經費作準備。

有少數州(包括紐約州)在父母存放529帳戶的時候,給予扣稅的好處。加州並沒有提供扣稅優惠,因此加州居民存放529唯一的稅務好處,就是將來提取的金額用作大學教育用途時,過去賺取的收入可以免稅。

紐約州居民由於存錢時有扣稅好處,應該利用紐約州自己的529計畫,而加州居民由於沒有扣稅的好處,便要考慮是否值得利用529計畫,因為將來萬一存放金額不用在大學教育上,賺取的收入除了要付稅之外,還會有10%罰金。

因此,紐約居民不論孩子什麼年紀,都應該盡量每年存放529計劃。加州居民由於沒有扣稅好處,便要考慮是否值得受到529 計畫提取的限制。一般來說,假如子女年紀很輕,投資期有10年或以上,便值得考慮使用529計劃,但假如子女幾年後便要進大學 ,便不應該使用529計劃。

3/31/2020 計算援助金額

為了幫助美國人應付冠狀肺炎病毒的影響,政府將會在短期內發放援助金給大部分美國人,每一個人最高可獲得一千二百元,夫婦可獲得二千四百元,每一名稅表上的受撫養人(dependent)可獲得500元,即使已經退休沒有工作收入的美國人都可以獲得。但真正獲得的金額要看家庭收入,單身者年收入不超過七萬五千元,已婚共同報稅者收入不超過15萬,可以獲得援助金的全數,但假如收入超過這個限額的話,援助金的金額便開始減少。單身者收入達到九萬九千元,已婚共同報稅者收入達到十九萬八千元,就不會獲得援助。

收入在這兩個數字之間的讀者,怎樣知道自己可以獲得多少援助呢?有一個簡單的計算方法,可以讓你馬上知道自己將會獲得多少援助。你將家庭收入減去$75,000 (單身者)或$150,000(已婚者),然後被100除,再乘以$5,就是你要減少的金額。

舉個例,一對夫婦本來可以獲得兩千四百元,但由於他們的收入達到16萬,比十五萬超過了一萬元,除100然後乘$5就是$500,即這對夫婦只能獲得$2400減去$500=$1900援助。假如他們有兩名子女都是報稅表上的受撫養人,可以增加一千元援助,即一共可以獲得 $2,900援助。

4/1/2020申請經援的「獨立」身份

10月1日就可以為子女申請明年的大學教育經濟援助。父母在報稅表上不將子女當是「受撫養人」(DEPENDENT),甚至申請大學經濟援助時不報與子女是同住,是否可為子女取得「獨立申請人」身份,不用填寫父母收入和資產,藉此多拿助學金?

這是行不通的。因為申請大學經濟援助時,學生能否符合「獨立身份」,與子女是否與父母同住,或父母在報稅時是否將子女作為受撫養人,是沒有任何關係的。真正的關鍵,是子女是否可以在FAFSA申請表上,第四十八至五十五條中任何一條能夠回答「是」。學生要符合以下任何一個情況,才可以符合「獨立身份」來申請經濟援助﹕超過二十三歲、修讀碩士或以上課程、已婚、有子女或其他受撫養人、是孤兒或是受政府監養身份、曾經服過兵役。只有能夠符合以上任何一項,才可以用獨立身份申請經濟援助。

即使符合以上「獨立」申請資格,也有一個例外情況,就是修讀與醫療和法律專業的學位,是不能用「獨立」身份申報,一定要填寫父母的收入和資產。 

4/2/2020申報FAFSA後特別情況

有些家長問我,為子女填寫FAFSA表格申請大學教育經濟援助時,曾按當時資產的市場價值申報,但遞交表格之後,資產的價值有改變,例如資產的價值比前增加或減少,是否需要修改FAFSA表格資料呢?

FAFSA表格規定,您申報的資產價值,是以填寫表格當日的價值計算,之後不論資產價值增加或減少,都不能修改表格。只有在資料有錯誤的情況下,才可以在申報後去修改。利用互聯網遞交FAFSA的,便要在網上作修改。假如是用郵寄的FAFSA表格,便要在收到「學生援助報告」(SAR)後,按報告上列出的程序去修改。

FAFSA亦有規定,假如家庭的經濟情況在申報後有重大的改變,都可以通知大學的經濟援助部門,請求他們在計算援助金額時,考慮該家庭的特別情況。這些特別情況可以包括﹕父母工作或收入有改變,家庭成員有嚴重疾病需要付擔醫藥費用等。至於大學是否會作特別考慮,則完全是大學自己的決定。

4/3/2020 外國人面對禮物稅

外國人對美國人作現金贈送,不論金額多少,也不論現金是由國外匯入,抑或是從美國的帳戶作提取,外國人都不需要申報或繳稅,只是在美國這裏的受贈人在一年內接受超過十萬元外國人的贈送,便需要用3520號報稅表向稅局申報,是不需要繳稅的,因為這個只是一個申報的要求。

可是,假如外國人在美國擁有房地產,而外國人決定將在美國的房地產部分或全部送給美國人,便要面對禮物稅的問題,原因是外國人只有每年一萬四千元的贈與免稅額,雖然他有六萬元遺產免稅額,也不能在生前用來作贈予。因此,外國人假如將在美國的房地產贈送美國人,在一萬四千元以上的價值便要面對贈與稅。稅率由18%開始,最高為40%。

4/6/2020政府將發放援助金

為了幫助美國人應付冠狀肺炎病毒的影響,政府將會在短期內發放援助金給大部分美國人.

金額方面,每一個人最高可獲得$1,200,夫婦可獲得二千四百元,每一名稅表上17歲以下的受撫養人(dependent)可獲得500元。援助金是免稅的。

領取資格方面,即使已經退休沒有工作收入的美國人都可以獲得,失業者和退伍軍人也可以拿到。即使現在你在拿社安局的殘障補貼或退休金都可以得到援助金。居住在海外的美國人都可以獲得援助金。

收入限額方面,真正獲得的金額要看家庭收入,單身者年收入不超過$75,000,已婚共同報稅者收入不超過15萬,可以獲得援助金的全數;報稅時以Head of Household身份者收入不超過$112,500可獲全數。

假如收入超過這個限額的話,援助金的金額便開始減少。單身者收入達到$99,000,已婚共同報稅者收入達到$198,000就不會獲得援助。

4/7/2020 計算援助金額(1)

昨天講到許多人都獲得政府發給的援助金,但假如收入超過某一個限額,援助金便會減少,一直到一個最高點(單身者收入達到$99,000,已婚共同報稅者收入達到$198,000就不會獲得援助)。

收入在這兩個數字之間,怎樣知道自己可以獲得多少援助呢?有一個簡單的計算方法,可以讓你馬上知道自己將會獲得多少援助。你將家庭收入減去$75,000(單身者)或$150,000(已婚者),然後被100除,再乘以$5,就是你要減少的金額。

舉個例,一對夫婦本來可以獲得兩千四百元,但由於他們的收入達到16萬,比十五萬超過了一萬元,除100然後乘$5就是$500,即這對夫婦只能獲得$2400減去$500=$1900援助。假如他們有兩名17歲以下的子女都是報稅表上的受撫養人,可以增加$1,000 援助,即一共可以獲得 $2,900援助。

4/8/2020計算援助金額(2)

昨天講到許多人都獲得政府發給的援助金,你不需要申請或填表或找律師。錢會自動通過電子的方式,進入你的銀行賬戶(因爲你之前報給了國稅局)。假如你沒有在聯邦報稅表列出銀行帳戶號碼資料,支票應該會郵寄到府上。

是否要報過稅才可以領取呢?假如你在領取政府福利,政府已經有你的帳戶資料和地址,就不必報稅。假如你從來沒有領取政府福利,也沒有報稅,政府沒有你的帳戶或地址,就應該盡快報稅。

何時會收到援助金呢?3星期之内大多數人會收到。政府在把錢匯入你的銀行帳戶之後會寄一封信給你,告訴你是那哪天存的錢。如果這時你還沒收到便需要通知國稅局。

誰會得不到援助金?除了收入超標的人,16歲以上被他人作為受撫養人(dependent)的人,這些包括被父母作為受撫養人的大學生, 被子女作為受撫養人的父母。

4/9/2020 政府擴大失業金範圍

為了幫助美國人應付冠狀肺炎病毒的影響,政府擴大了失業金的範圍,包括發放每星期$600補助金,直到12/31/2020,簡述如下:

本來只有僱員可以領取失業金,但現在自僱者也可以拿到,包括Uber/Lyft汽車司機。疫情之前已經領取失業金的人,假如已經到截止期,如符合條件的話可繼續領取。(請注意:有網友向EDD查詢,獲告之他們還在訂立自僱者申請失業金的表格和程序,所以大家不要心急,要稍等一下)

失業金金額也有增加,舉例説明:如果你的平均工資是每星期$1,000,失業後,政府補貼大約40%到45%,另加每星期$600補助金(weekly benefit)。因此,失業前每星期收入$1,100,現在每星期可拿到 $450 + $600 = $ 1050。這個補助金自僱人士都一樣可以獲得。

部份時間員工(Part Time Worker)如失業,失業金計算方法由州自行決定,但一定可以得到每星期$600補助金。

4/13/2020 出售自住房屋要報稅嗎?

稅例容許業主出售自住房屋時享受每人25萬增值免稅,而且在沒有贈值稅的情況下無需申報。可是,稅例亦規定,假如出售房屋的價錢超過25萬,負責交收(escrow)的機構便要發出1099-S表格,假如你收到1099-S表格,即使全部增值都免稅,亦要在報稅時使用Schedule D申報出售自住房屋,只不過在表格上利用增值免稅額去抵銷增值收入,結果是無需繳稅。同時,這項交易亦都要放入8949號報稅表;假如你使用報稅軟件或由報稅師代你報稅,這些表格都會為你填妥。

假如這間房屋是在海外,例如新移民的朋友,在移民前作為自住物業,移民前沒有出售,現在決定出售,是否要繳稅與報稅呢?假如移民前住在這間房屋,移民後3年內將房屋出售,依然符合每人25萬增值免稅的優惠。假如增值金額不超過免稅額,便在報稅時無需申報,因為出售海外物業是一定不會收到1099-S表格的,稅例規定,凡是沒有收到1099-S表格,而增值沒有超過免稅額的話,是無需要在報稅表上申報的。

4/14/2020 出售自住房屋免稅優惠

出售自住房屋,每一位合資格的業主,都享有25萬元免稅額。假如夫婦當中只有其中一人在屋契上有名,他們賣出售屋時,享有25萬元免稅額,抑或50萬免稅額呢?

稅例規定,即使夫婦倆人中只有一人的名字在屋契上,也有可能享受兩個人共50萬的免稅額,只要他們符合以下三個條件:第一,他們是當年共同報稅;第二,他們兩人都符合在賣屋之前兩年,以該房屋作主要住宅起碼兩年;第三,他們兩人都沒有在過去兩年享用這個稅務優惠。符合這三個情況的話,即使只有一人在屋契上有名,賣屋時也可以享受兩個人的免稅額。

稅例亦規定,假如出售自住房屋無需繳納增值稅,則無須在當年報稅表上申報;但稅例亦規定,當業主接到1099-S表格時,便需要申報。凡出售物業價錢超過25萬,都必定會收到1099-S 表格,亦即出售自住房屋只要價錢在25萬以上,都需要在報稅表上申報,即使無需付任何增值稅。

4/15/2020 賭場贏錢如何報稅

你在賭場贏了錢,賭場可能會發給你1099-G報稅表,你便需要將贏了的金額作為收入報稅。可是,你賭博輸了的金額,是否可以抵銷贏錢收入呢?

稅例規定,你在當年因賭博輸了的金額,假如有單據證明,便可以在報稅表上扣稅,但不是直接與贏錢互相抵銷。贏錢收入要報在其他收入(other income)項目上,可是,輸錢扣稅卻是放入Schedule A逐項扣稅(itemized deduction),因此,亦只有使用逐項扣稅的納稅人才可以扣稅,扣稅的金額不能超過贏錢的收入。由於許多納稅人都是用標準扣稅(standard deduction),不少納稅人都無法將賭博損失扣稅。

賭博即使贏錢還有另一個後遺症:由於贏錢收入成為總收入的一部分,對正在領取政府福利和低收入白卡的家庭,收入被推高可能對申領福利有影響。此外,領取長者補助金(SSI)的朋友,需要將這項收入向有關部門申報,對你的福利可能會有影響。

4/16/2020 選擇用銷售稅扣稅

使用逐項扣稅(itemized deduction)的納稅人,通常都會將當年付出的州收入稅作扣稅用,包括由薪金內預先扣起的預繳稅,及為去年報稅時需要補交的州稅,和當年自己預先繳納的州預繳稅。但稅例容許納稅人選擇放棄用州稅作扣稅,而改用銷售稅(sales tax)來扣稅–假如當年曾購買貴重物品(例如汽車)而付出一筆可觀的銷售稅,便應該選擇使用銷售稅作扣稅用。

除了真正付出的銷售稅之外,國稅局亦容許你加上購買其他物品的銷售稅,這個銷售稅金額是由稅局決定的,乃根據:你的家庭收入、家中人口數目、和居住的城市來計算,國稅局的網站可以自動為你計算,網址是:irs.gov,然後放入Sales Tax Deduction Calculator。

以銷售稅作扣稅用有一個好處,就是假如報稅後有退還州稅,是不需要在明年的報稅表上當作收入申報,因為根本沒有用州稅來扣稅。

4/17/2020 匯款報稅的常識

經常都有人問我,他將會從海外收到一筆匯款,可能是親人送給他的禮物,亦有可能是向海外親友借貸,甚至可能是自己存在海外賬戶的存款,將要匯入自己在美國的銀行帳戶。他們的問題是:如何匯款才無需繳稅,或將稅金減至最低呢?

答案是:匯款進入美國本身沒有任何稅金,因為並沒有產生收入。假如這筆匯款是外國人對你的贈與,而一年內從這位外國人手中接受超過十萬元禮物,便需要用3520號報稅表申報。這個只是向國稅局作申報,並非需要繳稅。假如匯入的款項是外國人給你的私人貸款,則連3520號稅表都無需填報。假如匯入的款項是自己在國外的存款,當然亦無需申報。不過,你在海外的帳戶,假如在一年內任何時間總存款額超過一萬元,便要在4月15日號前到聯邦政府的網站以FINCEN上114表格作資產申報。

雖然匯款入美國無需繳稅,但假如你因出售海外資產而得到這筆款項,便需要在入息報稅表上申報,因為美國要求納稅人為全世界收入報稅,不論你出售投資的得款留在海外,抑或匯入美國,都不能改變你需要為出售資產報稅的要求。

4/20/2020 如何處置401K儲蓄

轉換工作或退休時,如何處置在僱主設立的退休儲蓄(如401K)呢?

第一個選擇,是將儲蓄留在401K帳戶,大部分僱主都會容許你這樣做,特別是假如儲蓄金額超過5000元。將儲蓄繼續留在401k帳戶,唯一與以前的分別是不能再放入新的儲蓄。假如你對401k帳戶的投資表現滿意,亦不想自行決定如何作投資,寧可選擇401K計劃提供的基金,那便應該將儲蓄留在401K帳戶。

第二個選擇,是將401K儲蓄轉入個人退休帳戶(IRA),繼續作延稅的儲蓄和投資。許多人都喜歡這個選擇,因為IRA可以完全由自己決定如何作投資,不像401K只能選擇儲蓄計劃內提供的共同基金。

假如決定將儲蓄轉到IRA帳戶,千萬不要由401K帳戶作提取,因為假如401K儲蓄支票先交到你手,便一定要扣起20%預繳稅(withholding tax)。你在60天內要將全部儲蓄放入IRA,亦包括預扣的20%,即要自己填補上那預扣的20%,否則這個部分便等於作了提取,當年便要當為收入付稅,59歲半以下的朋友還要付出10%提前提取罰金。要避免20%預繳稅,必須要求401K帳戶直接將資金轉入IRA,這個過程名為Trustee-to-trustee transfer。

4/21/2020 紅藍白卡的決定

接近65歲的朋友,快將得到紅藍白醫療卡(Medicare),他們應該在六十五歲生日前三個月開始申請。在這段時間他們會接到許多保險公司寄來的信件,向他們介紹不同的保險計劃,這是什麼一回事呢?

原來Medicare醫療計劃下,政府會負擔80%的醫療費用,本人要付其餘20%的醫療費用。可是,有兩種方法可以免卻支付20%的責任,第一種方法便是參加Medicare Advantage 或稱為「耆英計劃」,就是將你的Medicare醫療保險轉給一家保險公司,由保險公司負責全部醫療費用。耆英計劃分開HMO和PPO兩種,前者限制你一定只能用某醫療機構的服務,後者讓你自由選擇在 一個醫療網裏面的醫生和醫院。PPO計劃一般月費稍高。

另一種保障這20%自付金額的方法,是購買Medigap保險,亦是由醫療保險公司提供,共有12種計劃可以選擇,每一種計劃提供的保障都不一樣,保費亦有高低,一般保費會比Medicare Advantage保費稍高。

你在選擇用哪一種保險計劃之前,都需要做一些研究,或由醫療保險專業人員向你作解釋。透過這些保險專業人士購買,不需要付出額外的費用。 

4/22/2020 出售海外資產

我經常收到讀者的問題,說他在海外有一項投資,出賣了之後 怎樣匯款到美國才可以省稅,甚至避免報稅。這個問題本身是錯誤的,因為他似乎認為賣了投資之後,如何匯款到美國會影響他的報稅,所以他們想辦法在匯款的過程中省稅,或者考慮將款項留在國外,以為這樣便不用在美國報稅。

這個想法是完全錯誤的,美國稅例規定納稅人要為全世界的收入報稅,出售國外資產本身就需要申報,並且要計算增值抑或虧蝕,這個稅例與出售在美國的投資是完全相同的。因此,出售資產本身便要申報,假如產生了增值收入的話,便要按稅例報稅和繳稅,與出售資產得款是否匯入美國完全沒有關係。

美國沒有外匯限制,納稅人可以在海外設置帳戶,但需要按國外財務資產條例申報。納稅人亦有權將海外的存款匯入美國,匯款本身不需要申報,也不會產生稅項。因此,需要申報和繳稅的是因為出售了資產,與匯款或不匯款完全沒有關係。

4/23/2020  貸款利息證書

政府給予首次買屋者各樣的稅務優惠,其中一個相當重要的優惠,稱為「房屋貸款利息證書」(Mortgage Credit Certificate)。假如首次買屋者收入不超過限額,便有機會在申請貸款的時候,一併申請這個證書。

證書的好處,就是讓你每年在報稅表上,將房屋貸款利息的15%至20%作抵稅額(tax credit),這個抵稅額可以直接抵銷入息稅,其餘80%至85%的貸款利息?則照常作扣稅用。獲得這個證書,以後每一年都可以得到這個稅務好處,直到還清貸款或出售物業。即使貸款之後辦理重新貸款,這個證書的優惠都可以繼續的。

但要申請證書有一件極其重要的事情,就是在申請貸款時必須同時申請證書,但不是每一家銀行或貸款代理都有資格去為你作申請,因此,假如你是首次買屋者,都應該查清楚有資格代理申請證書的銀行或貸款代理,一旦沒有在申請貸款時同時申請證書,以後便一定沒有機會再申請。

4/24/2020 出「現金糧」是計時炸彈

許多餐館業人士喜歡出「現金糧」,即將部份工資以現金支付,有時是員工主動要求,也有更多時候是餐館老板提出這樣做,目的是要減少稅款 — 不單是雇主要為員工付出的社會安全稅、失業保險稅和因工受傷保費等,員工也減少要保稅的收入,表面是一家便宜兩家著,其實是個極不聰明的做法。

第一個問題,是隱瞞收入和逃稅乃屬不合法的行為。美國稅制是基於「自發性」,即國稅局不告訴您應報稅的收入金額,而是由納稅人自行申報,但這不等于政府讓您喜歡報多少便多少,故意漏報收入是犯法行為,一旦被被發覺便可能會被起訴。

其次,少報收入讓您和雇主減少社會安全稅,但將來退休金也相應減少。此外,當您要購買房子,申請貸款時候收入太少,貸款金額也減少。萬一您要申請失業金或傷殘賠償,由於您的收入少報了,得到的金額也會減少。

奉勸各位老板和員工,寧可按稅法辦事,不要冒險出「現金糧」,既放棄了一些本來可以得到的福利,更一旦被揭發時相當麻煩。

4/28/2020借錢給親人要注意

在稅例上,借錢給親人,是屬於贈與(Gift),抑或屬於借貸呢?

如果是借錢,即使是自己的親戚,最好是設立借據,上面寫清楚利息和還款期。假
如沒有設立借據,即使雙方的意圖是借貸,在稅例上都看成為贈與,贈與者便可能
會有禮物稅的問題。若將來受贈人還款給對方的時候,由於起初不把它當為貸款,
還款時又成為另一個贈與,亦即再一次有贈與稅的問題。

有些朋友借錢給親人(包括自己的子女)來買房子,借貸人希望可以利用他們所付
的利息來扣稅,手續上要多做一重功夫才能夠符合稅例上的要求。原來,要把房屋
貸款當利息扣稅,這一筆貸款是需要用那間房屋來作抵押,才可以成為房屋貸款。
如果沒有辦理抵押的手續,將房屋當作抵押品,這個貸款就變成私人貸款(Personal
Loan),而私人貸款的利息是不可以扣稅的。

4/29/2020留正確汽車使用記錄

商業用途的汽車費用有可能扣稅,但報稅時必須有良好的白紙黑字的記錄,並且是
清楚、齊全和即時記下的記錄。

有四個方法保留汽車使用記錄,第一個方法叫「天天記錄」,做法是每一天之內不
論商業或私人用途的哩數都記錄下來。

但天天記錄可能很多人都覺得太麻煩,第二個較簡單的方法,叫做「90天記錄
」,只在90天內連續記下使用的記錄,然後計出商業用途與私人用途哩數的比例
,再用這個比例作為整年使用計算之用。舉個例,在90天內業務用途是6000哩,
私人用途是2000哩,業務用途比例便是75%,全年75%汽車費用便算是業務用途

更簡單的方法,是「每月一星期」方法,做法與上述相同,但只在每一個月內記錄
一星期,應該盡量是同一個星期(例﹕每個月最後一個星期)。

最簡易又合法的方法,是第一個方法的變種,但只記錄私人用途,其他自然就是商
業用途。 

4/30/2020不要公開個人資料

最近我在家中收到幾個電話,都是說是政府部門(包括社會安全局)打來,說有重
要的資料要供給我,但需要我先報上社會安全卡號碼和出生日期,來確定我的身份
。這些都一定是騙徒打來的電話,大家千萬不要在電話上將個人資料報上。

此外。提醒大家美國人每年都可以免費從三個信用紀錄公司獲得免費的信用報告,
要上這個網站www.annualcreditreport.com 便馬上可以得到信用報告。由於有三家信
用紀錄公司,你可以一次過取得三個報告,或者每幾個月領取一個報告,這樣便經
常可以查閱自己的信用紀錄。

還有兩個月你便可以免費封鎖你的信用紀錄,任何人(包括你自己)都不能得到你
的信用紀錄,這是防止盜用身份最徹底的方法。

5/1/2020被辭退是否可得失業金?

被公司裁員當然是可以領失業金,但是自己辭工或因事故被僱主解僱,是否一定不
可以領取失業金呢?答案是不一定的。如果自行辭工,是因為被僱主或公司其他人
強逼辭職,亦有可能領取失業金。就算是因為犯錯被革退,都有可能拿到失業金的
。原因是失業保險條例定明,只有所謂故意犯錯(Misconduct),才會失去領取失業
金的資格。

故意犯錯,需要具備以下四項特點。第一、僱員的行為是他職責的主要部份;第二
、僱員嚴重地違犯職守;第三、僱員違犯職守是故意(Willful)及極不適當(Wanton);
第四、僱員違反職守是漠視僱主利益,及對僱主有損害。

所以,除非是因為極嚴重及故意的錯誤,而被僱主辭退,其他被辭退的理由,例如
做事不小心或不稱職等等,都有可能拿到失業金的。因此無論是甚麼理由被辭退,
都應該嘗試申請失業金。

5/4/2020 應為屋內物品留下記錄

房屋保險或租客保險的保障範圍,都會包括屋內的物品,將來萬一不幸發生火災或
遇到盜賊偷竊,都可以獲得賠償損失;但要向保險公司索取賠償,必須知道究竟擁
有那些個人物件,以及有關物件的價值,最理想的方法是預先把房屋內的物件列出
清單,然後妥善保存,令將來辦理賠償時較為方便。

除了以清單作記錄外,最理想的方法是把物品拍照存檔,特別是一些獨特及貴重的
物品。例如音響器材、照相機、古董、珠寶首飾、名貴裝飾品、家具、甚至車房內
的汽車,都應該拍照或以家庭攝錄機記錄下來。

若以照片存檔,應盡量以近距離拍攝,並在照片上註明物品的名稱及價值;若以攝
錄機進行拍攝,則一邊拍攝、一邊形容有關物品。

作好了清單及拍攝存檔後,可以將物品的價值計算起來,與保險單上的最高賠償金
額作出比較,了解保額是否足夠。若有良好的記錄,將來若不幸需要索償時,手續
會變得簡單,同時所獲的賠償金額更有保障。

5/5/2020 有關失業保險金

由於疫情影響,申請失業金的人數大幅度上升,許多人是第一次領取失業金,以下是一些與失業金有關的資料。

在報稅的時候失業金要當為收入,連同得到的每星期六百元補助金也要當為收入報稅。由於失業金不需要付社會安全和Medicare稅,所以不能為你賺取社會安全工作點,這些收入也不能放入個人退休帳戶(IRA)。

假如你有超過一份工作,其中一份工作失業,或者你本身的工作時間和薪金都減少了,理論上是可以申請失業保險金的,可是由於你依然有收入,失業局就要看你其他收入有多少來決定你是否能夠獲得失業金。假如你依然有超過失業金最高金額的收入,極可能不會獲得失業金。

有些僱主成功申請了發放薪金貸款(PPP),一旦開始向員工發放薪金,即使員工未正式回到工作崗位,正在領失業金的僱員都需要通知失業局停止失業金。

5/6/2020 1200元補助金

政府最近開始向國民發放1200元補助金,人人有份,而且不需要當為收入報稅。但有兩類人士是例外的,第一類是收入超過限額的人士,他們有些獲得部分補助金,收入比較高的是完全得不到補助金的。第二類是17歲或以上、在報稅的時候被他人當作受撫養人(dependent)。

假如在2018年報稅表上作為受撫養人,是否可以在2019年報稅表上不作為受撫養人而取得這1200元?假如已經遞交了2019年報稅表,是否可以修改報稅表而取消受撫養人,從而獲得1200元補貼?

答案是:可以的,但有兩個注意事項。第一,已經報了2019年稅表的人士需要修改報稅表,並且退還500元受撫養人抵稅額(dependent tax credit)。此外,原來得到的教育抵稅額(Education Credit)也要退還,因此需要計算是否得不償失。

第二,1200元很可能要在2020報稅表上以抵稅額(tax credit)方式獲得,而不是現在馬上可以得到。

5/7/2020 借出車子責任問題 

如果你把自己的汽車借給別人駕駛,對方卻不幸發生交通意外,會有甚麼後果呢?

首先,由於汽車是屬於你的,你和你的保險公司都要負責。若意外是屬於你的朋友的錯誤,而對方損毀並不嚴重,您的保險公司通常都會作出賠償,但你也需要負責自付金額(Deductible)部份。

如果意外是由你朋友引起,而對方損毀很嚴重,甚至有人受傷,但你朋友本身有購買汽車保險,則你本身的保險公司,會要求你朋友的保險公司負責賠償,這種情況稱作Subrogation。

假如你朋友並沒有購買汽車保險,則完全要由你的保險公司負責賠償;當損毀及醫藥賠償超過你保險的限額,對方有權要求你本人作出賠償,甚至可能循法律途徑控告你。

所以將自己的汽車借給朋友駕駛,不論對方有否汽車保險,都是不明智的行為;特別是朋友借了你的汽車後,再轉借給其他人駕駛,一旦發生意外,情況就更加覆雜,最終吃虧的是你本人。

5/8/2020  留意資產指定受益人

遺產避免認證的其中一個方法,是預先由業主指定受益人(beneficiary),銀行戶口、經紀行戶口,人壽保險等都可以預先指定受益人。

房地產是否可以預先指定受益人呢?已經設立生前信託的讀者,在信託中已經指定受益人了。沒有設立信託的讀者,也可能可以為房地產指定受益人–美國目前有27個洲有所謂Transfer on Death 或TODD 的法例,讓業主可以登記一份簡單的表格去指定受益人,將來受益人繼承房地產,便不用通過法庭認證(probate)。加州在2016年1月1日開始容許業主登記TODD表格指定受益人,紐約州目前還沒有這個法例。

一旦資產指定了受益人,將來必定是由受益人繼承,其他家人(包括配偶或兒女)是無法改變受益人的繼承權。因此,指定受益人的時候要小心考慮。資產的業主在有生之年是可以隨時更改受益人,因此,在一些特別的情況(例如離婚)時,業主應該考慮是否要更改受益人。假如受益人是在信託或TODD文件裏面指定的,便需要修改文件或重新登記。

5/11/2020 Joint Tenancy共有

許多中國人喜歡使用「長命契」(Joint Tenancy)的方式共同擁有房地產,好處是將來其中一個業主離世,其他共同擁有人可以自動繼承,無需經過法庭認證。可是,這種共同擁有的方式有稅務上的弱點,就是只有死者的那部份產業獲得「市值提升」(Cost basis step-up),其餘業主擁有的部份,成本依然維持於原來的成本價值,對將來賣出時之資產增值稅項有不良影響。因此夫婦最好不要用Joint Tenancy方式擁有物業,尤其是沒有免稅額的出租物業。

舉個例﹕甲夫婦以Joint Tenancy形式擁有物業,原來成本是十萬元,在其中一位配偶去世時該物業已升值至五十萬元。該物業由在生配偶自動繼承,死者擁有的一半產權成本價由五萬元提升至二十五萬元,但未亡人依然保留本身五萬元的原來成本,即共三十萬元成本。乙夫婦以「夫婦共有」(community property)方式擁有,未亡人繼承遺產時,整個物業全部成本價值提升至市值五十萬元,為他在賣出時將增值減為零,甚至產生帳面上的虧蝕可以扣稅。

5/12/2020「生前信託」

「信託」(Trust)是有法律效力的安排,「生前信託」顧名思義,是在生前由律師制定信託文件,詳細列明遺產安排指示和條款。

信託一般分為可撤銷(REVOCABLE)和不可撤銷(IRREVOCABLE)兩種,大部份生前信託都屬前者,即訂立人在生時,可隨時修改甚至取消。因此,該信託對訂立者的稅務及資產產權並無任何影響,亦不會對債務起任何保護作用。

生前信託最重要的好處,是避免遺產需要通過法庭的「認證」(PROBATE)手續。「認證」是一個公開的法律過程,除了要花時間外,亦要交由律師辦理,按遺產總值交付認證費用,令私隱權盡失。通常即使有遺囑,亦要經過「認證」,法庭批準後才能由受益人繼承遺產。在生前信託內的遺產,則完全無需通過認證手續。

家中有未成年子女的家庭,生前信託還可以為他們提供保障。萬一夫婦都離世,假如沒有預先透過遺囑或生前信託,去指定遺產的管理權和子女的監護權,便要由認證法庭按州法律作決定,而這些決定未必與您的願望相符。

5/13/2020 生前信託有好處

大多數設立生前信託的人,都是由於擁有房地產物業。可是,要得到生前信託的好處,這些物業必須歸由信託擁有。所謂「歸信托擁有」,意思就是產權不再由夫婦直接擁有,而是改為夫婦以生前信托之信託人 (TRUSTEE) 身份擁有。

通常律師幫助您設立生前信託之後,會自動為您更改產權,然後向COUNTY的記錄部門進行登記。登記後地契應該會由COUNTY或律師寄給您存案。除非有做好這一步手續,單單設立信託是沒有用的。

產權改由夫婦以信託人擁有,對房屋產權、稅務、甚至將來要賣出房子都沒有影響。假如將來要重新貸款,有一些貸款機構不肯借貸給信託人,到時交收公司(ESCROW COMPANY)會自動為您先將產權轉回夫婦本人,完成貸款後再為您轉為由信託人擁有。最後這一步是十分重要的,漏了這一步這個物業便與信託沒有關係。

5/14/2020 修改生前信託

已經設立遺囑或生前信託的朋友,在家庭情況有特別改變的時候,都要考慮是否需要更改這些文件,甚至要將一些已經指定受益人Beneficiary的帳戶更改。

有些男士在配偶過世後再娶太太,都應該考慮盡快將遺囑或生前信託修改。要修改遺囑或生前信託應該回到以前為您設立文件的律師,一般律師都不喜歡修改其他律師設立的信託,假如您的文件已經設立多年,不妨請律師為您審查一下您現有的文件,看看是否應該重新訂立新的信託。

是否可以自己設立信託? 法律沒有規定信託一定要由律師設立,但生前信托是一份法律文件,內容與遺產法例和稅務都很有關係,故必須找專門處理遺產規劃的律師辦理,按您家庭情況和個人需要要設立信托,不宜自己由互聯網路或其他途徑自行草擬,以免因小失大。

5/15/2020 Self-Directed IRA 帳戶

假如個人退休帳戶有相當多存款,而想用這些存款投資房地產,是可以將帳戶變為Self-Directed IRA,然後透過這個帳戶作房地產或其他私人的投資項目。一般銀行或經紀行的IRA 帳戶是不能作這種投資的,所以帳戶必須在一些特別的經紀行設立。

用這種方式投資房地產的好處,是收入(包括將來增值收入)可以延稅,直到將來在帳戶中作提取時才需要繳稅,但缺點是將來增值並非以較低的增值稅率計算。而是要作為普通收入計算。此外,帳戶擁有人離世,由於退休帳戶沒有成本提升(cost basis step up),帳戶受益人是無法享受這個稅務好處。

還有另外一點要注意的,就是這種IRA帳戶通常不能作一般股票或債券投資,因此帳戶內得到的收入無法作投資用途,要轉到一般的IRA帳戶才可以將資金投資,但這個過程比較複雜,需要透過普通的IRA帳戶去要求Self-Directed IRA帳戶將資金送出來,的確是相當麻煩的。

5/18/2020 共同基金安全嗎?

共同基金(Mutual Fund)是一種投資工具,讓小投資者可以輕易地將資金分散投資在許多不同的公司上。通常共同基金都是透過經紀行購買,亦有投資者是直接在基金公司開設帳戶,此外,亦有投資者透過「變動人壽保險」(Variable Life)或「變動年金」(Variable Annuity)這些工具投資共同基金。

共同基金是否會在經紀行、基金公司或保險公司出現問題時蒙受損失呢?一般在經紀行作投資,只要該經紀行是SIPC會員,便起碼有四十萬元保障,即使經紀行倒閉,導至帳戶中的投資失去,也可以獲得SIPC賠償。

可是,共同基金是不當為SIPC保障中的投資項目,原因是基金是受到investment Company Act of 1940法律管制和保護,共同基金當中的投資項目,是由政府認可的管理機構(Custodian)保管,並不是經紀行的資產一部份,故即使經紀行出現問題,基金內的資產是不受影響的。

至於那些透過人壽保險工具購買的共同基金,與及「貨幣市場基金」,基本上都是安全的。

5/19/2020 配偶一人離世後的免稅額(一)

假如夫妻共同擁有自住房屋,配偶其中一人離世,是否仍然可以保留每一個人25萬的增值免稅額呢?

稅例上規定,已去世的配偶在離世兩年內,其增值免稅額依然有效,換句話說,假定夫妻一向都住在該物業,其中一人離世,在離世後兩年內賣出房屋,一樣有兩個人的免稅額。

假如過了兩年之後才賣,只有在生配偶一個人的免稅額,房屋已經大幅度增值,是否要付增值稅呢?稅例有一項很重要的稅務優惠,名叫「成本提升」(cost basis step up)。 假如房屋在死亡日期已經增值,房屋的成本便不再是以前買入的價錢,而是提升到死亡日期的市場價值。成本提升了, 增值收入便大幅度減少,可能在生配偶自己的25萬增值免稅額已經足夠全部免繳增值稅了。

成本提升的稅務好處既然那麼重要,夫婦都不應該在生的時候便將房屋產權轉給子女,因為這樣做便失去這個稅務優惠。

5/20/2020配偶一人離世後的免稅額(二)

上一次理財分半鐘講到配偶當中一個人離世之後,有成本提升稅務優惠。這個優惠可以令到所有資金增值都免稅,自住房屋 假如在離世2年後賣出,便只有在生配偶一個人25萬的免稅額 ,但即使房屋大幅度增值,在生配偶自己的免稅額可能已經足夠,因為房屋的成本價提升到市場價值。。

夫妻如何擁有該物業的產權,決定了到底是死者擁有的一半成本提升,抑或整個物業100%的成本獲得提升。假如夫妻是以Joint Tenancy的方式擁有,便只有死者的一半的成本獲得提升,但假如用生前信託擁有產權,或用community property方式擁有,便會得到100%成本提升,對減低增值稅好處更大。

既然產權擁有方式影響成本提升的幅度,對非自住物業影響尤其重要。第二房屋或出租房屋,是沒有增值免稅額。假如夫妻以信託或community property方式擁有,第一位配偶離世後賣出房產,不單沒有產生增值,便過去的折舊(depreciation)也一筆勾銷,因此夫妻擁有出租物業的產權對省稅是十分重要的。

5/21/2020捐款到海外可以扣稅嗎?

捐款到政府認可的非營利慈善機構,如果報稅時使用逐款報稅(Itemized Deductions),是可以用來扣稅。

但如果捐款到海外的慈善機構或教會,例如捐給香港公益金、香港的教會或宗教團體,對方雖然發出正式收據,這種情況能否在美國扣稅? 美國稅例規定,要捐款給美國認可的慈善機構才能扣稅,即捐款給海外慈善機構是不能扣稅。但有三個國家例外,包括加拿大、墨西哥及以色列。捐款給該三個家的認可慈善機構,是有可能用來扣稅,但是有條件限制,即扣稅金額不能超過捐款人在該國所得到的收入。

捐款到加拿大及墨西哥,可以抵銷在該兩國所獲的全部收入,但捐到以色列限制很嚴格,只能抵銷在該國收入的四分之一。有了這些限制,實際上海外捐款是幾乎無法用來扣稅,除非大家與該國家做生意有賺取收入。

要幫助海外慈善團體而又要扣稅,除非是美國一個認可的慈善機構或教會,他們支持有關海外團體或善舉,而由美國機構籌集了善款然後送出去,大家就可取得由美國非營利機構所發出的捐款單據,這樣就可以用來扣稅。

5/22/2020 1031交換特別情況

有些朋友在完成了1031交換之後,短期內想再作交換,兩個交換之間需要隔開多長時間呢?

1031稅例內沒有明文規定兩個交換之間需要隔多少時間,但1031稅例很清楚說明用於1031交換的物業,不論是「換入」的物業,抑或是「換出」的物業,都要是被持有(HOLD)作為投資用途的,持有的意思就是業主擁有一段時候,而不是短期內便換入和換出。假如持有的時間太短,便不屬於持有,而是屬於短期買賣交易,這類業主變為「以物業買賣作生意者」(DEALER),並且這類物業成為「庫存物業」(INVENTORY),DEALER和庫存物業是不能作1031交換的。

那麼要持有多少時間才不會被當作「以物業買賣作生意者」和「庫存物業」呢?稅例沒有明文規定,但一般業者認為起碼應該持有一年或以上,才算是顯示了業主持有的本意(INTENT),這個結論是根據一系列IRS REVENUE RULING,和一系列稅務法庭的官司,都是與持有期太短(幾個月)有關的。

5/25/2020 房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,由2003年開始,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

5/26/2020經濟援助基金

相信很多讀者都已經收到聯邦政府給你的一千二百元援助金,假如你去年報稅的時候有退稅,而你在稅表上列出你銀行帳戶資料,你的援助金就會直接放到你的銀行帳戶。假如你報稅時要繳稅,即使你列出銀行戶口資料讓稅局獲得稅款,國稅局也不會將援助金放入你的銀行帳戶,而會直接將支票寄到報稅表上的地址。假如你正在領取社會安全退休金或長者補貼金(SSI),國稅局就會將援助金直接放入你的帳戶。

假如你有資格領取援助基金,但因各種原因沒有收到,可以在明年初為2020年報稅的時候得到$1,200抵稅額。原來援助基金本來是人人都在2020報稅表上領取抵稅額,但由於政府要盡快將援助金交到國民手中去刺激經濟,所以提前了發給民眾,但應領未領的朋友在2020報稅表上依然可以取得援助金。

有些父母為了讓十七歲或以上的子女獲得援助金,本來在報稅表上已該子女作為受撫養人(dependent),他們或許會修改報稅表不再將來子女當為受撫養人,子女大多數要等到位2020年報稅的時候才可以取得援助基金。

5/27/2020 免贈予稅的禮物

每一個人每一年可以贈送給任何人$15,000,而不需要付贈與稅,或作任何申報。可是,假如贈與的價值觀超過$15,000的時候,便產生贈與稅,需要遞交709號稅表去利用每一個人終生的免稅贈予額。

稅例容許有兩類贈與是不在這個限制之內,即不需要擔心贈與金額多少,都沒有贈與稅。第一類,是替別人繳交學校的學費,不論金額多少,都不在贈與限額之內。但要注意,只有學費可以使用這個稅例,其他費用都不在這個稅例範圍。其次,這些學費必須是由贈與者直接交到學校,而學校可以包括私立的中小學及大學。贈予者可以預先繳交幾年的費用,無金額的限制。

第二類,是替別人繳交醫療費用,做法亦是一樣,必須由贈予人將款項要直接交到醫生或醫院手中,不能先送錢給病人,然後再由病人交到醫院或醫生手中。

明白了這個特別的稅例,便可以更有效地利用贈與去減低將來可能要付遺產稅的資產。

5/28/2020短期租賃房屋(一)

現在好像Airbnb這一類的短期租賃計劃十分流行,許多人喜歡將自己的住家作短期出租,去賺取一些租金收入。以下兩輯「理財分半鐘」將會為你解釋一些與短期租賃有關的稅務問題。

首先,將自己房屋出租,假如一年內不超過15天,便不當作出租物業所收到的租金,亦不需要申報,即等於是免稅的。可是,假如一年內租出15天或以上,便需要利用 Schedule E申報租金收入,並可以將支出和費用扣稅。

由於納稅人一般是用現金方法報稅,假如在十二月收到一筆預付的租金,是為第二年租賃所用,也需要報在當年的報稅表,即甚麼時候收到租金,就要在當年報稅。

收到按金當然不當為租金收入,千萬不要計算在租金之內。假如承租人幫忙負擔部分家庭的開支(例如水電費),這些都是屬於租金收入。當然,所有與出租有關的費用,都可以在Schedule E上作為扣稅項目。

5/29/2020短期租用房屋(二)

繼續為參加Airbnb的朋友講解要注意的稅務問題。

假如承租人取消預訂(reservation),而他預付的租金和費用有部分被業主沒收的話,這些金額在業主報稅時都當為租金收入。但由於將來Airbnb會將所有租金的總額列在1099-K表格上,連你退還給承租人的租金都包括在總金額之內,業主需要在報稅表上申報全部列在1099-K表格上的收入(包括所有預先收到的租金),然後將退還給承租人的租金作為費用扣減。

假如你有Airbnb的租金收入需要報稅的話,你可以將所有與賺取這些收入的費用成本扣稅,包括:廣告費、清潔費、水電煤氣費用、地稅、貸款利息、管理費、維修和折舊等費用,假如你是將房屋全部出租,便可以按出租的時間作比例,將全部或部份費用成本扣稅;假如只是將房屋部份租出,則可以用出租的面積計算比例。

就像一般出租物業的業主,Airbnb業主亦應該保留所有單據,預備萬一被政府查稅

6/1/2020 長期資金增值的持有期

賣出手上的投資,假如賺錢的話,就要為資金增值(CAPITAL GAIN)付稅,但稅例上有分開「短期資金增值」與「長期資金增值」,前者沒有稅務優惠,稅率與普通收入一般,因此真正的稅率要看您收入的總金額;可是,假如屬於「長期資金增值」的話,便可以享受較低的聯邦稅率,一般納稅人的稅率最高不會超過15%,假如本身總收入未超過15%稅率的收入頂點,部份或全部「長期資金增值」還有可能免聯邦稅。

符合「長期資金增值」,該投資的持有期(HOLDING PERIOD)必須起碼為一年零一天。一年或以下便是「短期」,要一年零一天或以上才算「長期」。這個期間計算方法是由購入投資的第二日開始計算,並以投資賣出日作終結。舉個例,在一月二日購入股票,在第二年一月二日賣出,賺了錢便是「短期資金增值」,因為由一月三日至第二的一月二日剛剛是一年,要持有一年零一天或以上才算是「長期」。

6/2/2020 可暫時不參加Part B

假如在美國工作起碼十年,有40個或以上工作點(work credits),65歲便可以獲得紅藍醫療卡(Medicare)。 Medicare 包括兩個基本部份:Part A和 Part B, 前者包括醫院的費用,這個部分是免費的。Part B保障醫生診病和治療的費用,也包括十字車、醫療器材等費用。這個部分一般人需要付$130.40月費,收入較高的人士保費會提高,最高可達$42 8.60。

政府規定,65歲開始領取Medicare必須同時參加 Part B保障計劃,假如忘記了申請Medicare,當然亦沒有參加Part B,將來參加時會面對罰金,每延遲一年加入Part B,將來保費便會增加10%,即假如遲了五年才參加Part B,將來參加時Part B的保費終生比一般人高50%。

社安條例中容許某些人可以暫時不參加Part B,將來參加時亦都不會被罰,他們包括65歲之後繼續工作,而僱主有提供醫療保險,便需要在申請時說明有僱主保險而暫時不參加Part B,這樣將來參加時便不會面對罰金。因此,即使僱主有提供醫療保險,65歲時亦都應該準時申請Medicare。

6/3/2020 留意長期護理保險

有一種保險,名叫長期護理保險(long term care insurance),是當你將來起居生活中有幾項基本的活動無法自理時,長期護理保險便會付出一定的金額,讓你可以聘用護理人員,甚至入住療養院。這種保險對中上資產的家庭甚為重要,因為一方面他們的資產不是低到可以領取有長期護理保障的白卡,但另一方面他們的資產亦不是多至可以自己負擔一年高達接近10萬元的療養院費用。這些所謂夾心階層,假

如不想將來有長期護理需要時消耗資產,便應該考慮購買長期護理保險。

傳統的長期護理保險,是你每月付一定的保費,將來有需要時,保險便會為你提供每天一定的護理費用。近年有一些人壽保險容許你提前將部分死亡賠償金轉為長期護理賠償,即是一種保險作兩樣用途。雖然這種保險與傳統的長期護理保險不一樣,但也可以在有需要的時候為你提供一些護理保障。現今提供這一種兩用保險的保險公司相當多,購買前必須貨比三家。

6/4/2020 申報海外財務資產(一)

美國政府要求公民、永久居民和公司(包括有限公司和LLC)申報海外的財務資產,包括:銀行存款、股票、債券、人壽保險現金價值(cash value)、退休金儲蓄等,但不包括實業投資(如房產)。只要在一年內任何時候,海外財務資產總值在1萬元以上,一律要透過網上申報,限期是四月十五日,表格號碼是FINCEN114。假如在四月十五日之前沒有申報,是自動延期到十月十五日。

以上是美國財政部的規定,此外,國稅局亦要求美國納稅人在報稅時用8938號稅表為海外財務資產作申報,但需要申報的資產金額高得多:單身者在去年任何時候海外財務資產高於7萬5千元,或在年底時財務資產高於5萬元,便需要在報稅時遞交8938表格作申報。已婚者,在去年任何時候海外財務資產高於15萬元,或在年底時財務資產高於10萬元,便需要在報稅時遞交8938表格作申報。換句話說,有些納稅人或公司要作兩個申報。

6/5/2020 申報海外財務資產(二)

繼續為你講解海外財務資產申報的規定。

上一輯提到有兩個海外資產申報的要求,第一個海外資產超過一萬元便要申報,第二個就要超過數萬元才需要申報。兩者還有其他分別。

FINCEN114的要求比較嚴,只要你有權動用帳戶,帳戶的金額都屬於你的資產,即使你並不真正擁有該資產。舉個例,你為一家海外機構工作,機構有幾個銀行帳戶,你作為行政管理人員有權使用帳戶,為機構付款。由於你有簽署權,這些帳戶的金額要當為你申報的金額,即使你不是帳戶的真正戶主。

8938表格的申報範圍比較窄,你只需要申報真正屬於你的帳戶,因為8938表格是看擁有權或業權,你只需申報屬於你的金額,假如帳戶資金一半屬於你,你只需要申報帳戶金額的一半。

另一個不同點是8938表格的海外資產包括美國的銀行在海外分行的存款,和您在國外投資的生意,但FINCEN114表格則無需報國外生意。

6/8/2020 申報海外財務資產(三

繼續為你講解海外財務資產申報的規定。

有幾個常見的誤會。第一,需要申報的金額(例如超過一萬元),是按每一個海外帳戶計算,只要每一個海外帳戶不超過一萬元便無需申報。事實是,要將不同的海外帳戶加起來,只要總額超過一萬元便需要申報。第二個誤會,是作申報的時候 ,只需要申報超過一萬元的帳戶,低於一萬元的帳戶無須申報。其實,只要總額超過一萬元,申報的時候每一個帳戶都需要作申報。第三個誤會,是只要年底海外帳戶的總額超過不超過一萬元便無須申報,其實,一年當中任何時間海外資產總額超過一萬元便需要申報。

假如海外帳戶是夫婦聯名,假如總額超過一萬元,則夫婦兩個人當中只是由其中一個人申報便可以了。假如帳戶是夫婦當中只有一個人擁有,只有他有簽字權,這個帳戶的存款金額便只當是這個配額的金額。舉個例,夫婦兩個人各自擁有8千元海外財務資產,每個帳戶都只是一個人有簽字權,雖然加起來超過一萬元,都無需要申報。

6/9/2020 資金出入美國簡釋(一)

我接到許多這類問題﹕我國外的親戚要從外國匯錢來美國送給我們,有沒有金額上限?我要不要付稅?會不會給稅局或政府查?用什麼方法送入來最好?是否要分幾次匯入?我是否要申報?聽說一萬元便要報告政府,是否有其事?

與以上問題有關,但稍為不同的是﹕我快要移民來美國,第一次入境可以帶多少錢?是否要申報?是否要付稅? 以後可以帶多少錢來美國?

答案是﹕

1.美國沒有限制資金進出美國。不論你是居民、公民、外國人、新移民,老移民等,都可以攜帶或電匯任何金額的資金進出美國,是完全是合法的。

2.資金不論多少,出入都美國不用付稅,也不論你是新移民或老移民,所以沒有第一次移民與移民後之分。

3.既然資金進出美國是完全合法,便沒有被政府抽查的問題。(但假如你虛報收入或有其他不法行為,便要擔心這些非法行為觸犯刑法)

明天為你繼續講解。

6/10/2020 資金出入美國簡釋(二)

繼續為你講解資金進出美國的問題。

4.從國外將自己的資金匯入美國給自己,完全沒有稅要付,也不用申報 (但假如美國居民或公民在國外有帳戶資金價值超過一萬元,每年便要申報)。

5.外國人可以送任何金額的資金給你,你都沒有稅要付,送資金給你的外國人也沒有稅要付。假如禮物價值是十萬元或以上,便要用3520稅表申報,但沒有任何稅金要付,只是通知政府而已。

6.一萬元要申報這個規則,只適用於現金交易或攜帶現金出入美國境﹕以下這些情況由銀行或商業機構申報(你不用申報)﹕從銀行提取一萬元或以上現金、將一萬元或以上現金存入銀行、用一萬元或以上現金購物(如汽車)。以下這個情況是由你自己向海關申報﹕攜帶一萬元或以上現金進入或離開美國。(現金包括旅行支票)

7.由外國銀行電匯到美國,不論金額多高,由於不是現金交易,完全沒有申報的需要,故不必分為多個電匯,因為不論任何金額都完全合法。

6/11/2020 有關匯款的問答

繼續為你講解有關匯款的資訊。

問﹕美國永久居民(Permanent Resident),即綠卡持有人或公民,是否可以在國外設銀行或股票投資帳戶?

答﹕可以,但假如這些帳戶的總價值在一年當中任何一天超過一萬元,便要在每年4月15日之前在網上申報。

問﹕是否可以將我在美國這?的錢匯到國外?是否要申報或繳稅?

答﹕美國沒有外匯管制,所以資金可以自由出入,假如經過銀行電匯,則完全不需要為匯款作申報。將錢匯到海外並不產生收入,沒有報稅或繳稅的需要。

問﹕將在美國的錢匯到海外,是用來借貸給親人,是否要申報和繳稅?

答﹕美國並不限制任何人借貸他人,不論借貸給美國的人士或在海外的人士,都沒有申報的需要;借貸行動本身沒有產生收入,故沒有繳稅的需要,除非以後有從貸款中賺取利息,便要當為收入報稅。

問﹕匯錢到國外是否會引起政府調查我?

答﹕每一天千千萬萬人匯錢進入美國或到國外, 政府那?有時間和功夫去調查每一筆匯款?假如您奉公守法,即使政府查詢也沒有問題。

6/12/2020 需要繳納預付稅嗎?

美國稅制規定,納稅人要一面賺取收入一面付稅,打工的當然雇主要在薪金和花紅內扣起預繳稅(Withholding Tax);自己做生意的朋友,則自動要按時繳納預繳稅,以避免罰金。

假如您在2020年有一筆特別收入,是否要為這項收入交付預繳稅呢?

您可能不必擔心,因為稅例上訂立了三個「安全港」(Safe Harbor),只要符合任何一個「安全港」,不論收入多高都不必繳納預繳稅。

第一個「安全港」,是假如2020年預繳的稅款金額,達到2015年稅款的100%。舉個例,2019年您的聯邦入息稅是五千元,2020年即使收入增加,只要在2020年預繳了五千元,便不會被罰。假如2019年總收入超過15萬元,則今年需要預繳的金額增加為去年稅款的110%.

第二個「安全港」,是假如您預繳應付稅款的90%,便不必擔心罰金。

第三個「安全港」是假如您報稅時要繳交的不超過一千元,便不用擔心罰金。

假如您有工作收入,要增加預繳稅,最方便的辦法是填寫一份W-4表格,要求雇主將每月的預繳金額提高。

6/15/2020 應否在屋契上加兒女名字?

不少華人父母,喜歡將自己的物業在生前加入子女名字,目的是希望將來百年歸老之後,子女可以很方便地去承受遺產。當然也有些領取政府福利的老人家,害怕政府將來迫後人賣屋去歸還政府付出的醫療費用。

不論動機如何,在未將產權部份或全部轉移子女之前,都應考慮到這樣做的弊處。首先,假如要將房屋賣出,必須每一個業主同意,假如到時子女不合作,父母即使依然擁有部份產權,要出售房子亦是非常困難的,尤其是如果子女婚姻有問題,更可能對房屋產權產生麻煩。

子女不同意出售的原因,可能是考慮到稅務的因素﹕父母住在該房子,有最高五十萬資金增值 (Capital Gain) 不用付稅,但假如子女不與父母同住,可能沒有資格取得免稅優惠。此外,子女承受遺產,遺產的成本(Cost Basis)是死亡日期的市場價值,到時出售便沒有資金增值稅,但是用贈予方式在生前轉移產權給子女,他們的成本是父母以前的成本,故稅務上相當不利。

6/16/2020 退休儲蓄一石三鳥

在職者有三個理由應該盡量利用僱主提供的退休儲蓄計劃,包括401-K,403-B之類計劃,此外,假如收入不超過扣稅限額,亦應該考慮使用個人退休帳戶。

第一個理由當然是取得延稅的好處,這些儲蓄金額幫助你減低要在當年繳稅的收入。

第二個好處是可能可以取得「退休儲蓄抵稅額」(retirement savings contribution tax credit),這個抵稅額可以高達$1,000。

第三個好處是這些退休儲蓄可以降低申請健保的家庭收入。有些家庭收入超過低收入白卡的限額,但假如這個家庭成員將部份收入放入退休儲蓄,便可以將家庭總收入(household income)降低至限額之下。要購買健保的話,降低了的家庭總收入可以降低保費。舉個例,一對40歲的夫婦,本來有5萬元總收入,他們假如要自己購買健保銀計劃(Silver Plan),每個月每人的保費大概$300,即一對夫婦要付$600保費。可是,假如他們存放1萬元到退休計劃內,將總收入降低至4萬,他們每個人的保費便會由$300降為$170,即每年共節省超過$3000保費。

6/17/2020 創業不容易

中國人相信「工字不出頭」,現今許多人都有創業的夢想。可是,創業不是每一個人都適合的,因為創業並非易事,做生意需要有資本、有生意頭腦、有肯面對風險的勇氣,和克服困難的毅力,甚至要有24/7 (每天24小時、一星期七天)全面投入的拼勁。即使很努力,創業的結果並不一定理想。

華人(包括新移民)嘗試創業包括以下行業﹕餐館(餃子店、家鄉小店)、進出口貿易、網上零售、建築裝修、護幼、旅館、美容、醫藥、保險等,亦有華人透過從事「專門店」(Franchise)創業。創業成功,一本萬利;亦有人投資失敗、破產關門。

小型企業管理局統計數字指出,每年大約有62萬個新的小型企業開始經營,卻同時有接近60萬個小型企業結束。另一份調查報告指出﹕39%小生意持續有盈利、30%小生意時賺時蝕,基本上是無利可圖、30%小生意持續有虧蝕、64% 小生意在10年內關門,53%以破產收場,所以創業的確是不容易的。

6/18/2020 你適合創業嗎?(一)

在未投身小型企業之前,您應該冷靜地考慮自己的性格與志向是否適合做小生意;以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

你是否願意和有能力承擔大量的財務風險?- 大部份小型企業失敗是因為資金短缺。小型企業不容易獲得貸款,大部份創業者開始時都要靠「自備資金」,來源可能是本身的儲蓄,或從房屋淨值(Home Equity)中借貸,或向親友借貸。除了創業時需要資金,營運資金也不可少。一般小型企業要一段時間後才有利可圖,經濟不景氣亦增加營商的風險,創業者要面對龐大的經濟壓力。

你是否能夠適應全天侯、繁忙和充滿壓力的生活方式?- 打工者下班後便是私人的時間,每年也可以去放假休息;但當小老板後工作時間大多比前更長,壓力更大,可以說沒有下班休息的機會,初創業者會很不習慣,長期下去可能造成精神負擔過重。

6/19/2020 你適合創業嗎?(二)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

3.你的配偶是否亦願意與你一起付出代價?- 創業既有相當高經濟風險,也要投資大量時間與精力,對整個家庭的財務和生活都有影響,已婚者必須夫妻同心,願意共同承受風險與壓力,攜手並進,彼此商量和支持。

4.你是否善於處理生意中許多瑣碎的細節和事務?- 小生意老板開始時可能要「一腳踢」,凡事必須親力親為;在大機構做事多年的人,凡事都有不同部門分工合作,習慣了有其他人支援,一旦要單槍匹馬,去獨力應付各種瑣碎的事務,可能會感到孤立無援、筋疲力盡。

5.你是否能夠果斷地在短時間內和在壓力情況下做決定?- 商場如戰場,同業競爭劇烈,市場需求也是日新月異,做生意者必須腦筋轉得快,而且要當機立斷,對一些性格比較優柔寡斷的人來說,是十分難適應的。

6/22/2020 你適合創業嗎?(三)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

6.你是否有能夠貫徹始終的性格與決心,和自我抑制(Self Discipline) 的能力?- 創業必定會遭到困難和挫折,需要堅定的信心和「不成功誓不罷休」的毅力;而且自己當老板,再沒有公司制度可遵循,沒有上司的管轄,更沒有「工作表現年審」,一切要靠自己的自發性與自制力。

7.你是否有一定的口才,和推銷自己產品、服務或理念的能力?- 不論您創業的業務範圍為何,即使是科技研究,都免不了要向外推銷產品、服務或概念,生意銷售量才能有增長;假如您性格比較內向寡言,或不善於推廣宣傳和應付客戶,便可能會很吃虧。

8.你是否對某一種產品或商業概念的前景有特別認識、興趣和信心?- 在選擇創業的項目時,最好是自己對該行業有充份的認識,而且有眼光相信其產品將繼續有市場需求,並對這個行業深感興趣。

6/23/2020 特別情況下的持有期

投資的持有期對稅率有影響,只要持有一年零一天或以上,便符合「長期增值」,
稅率比較低。有些讀者想向慈善機構捐出增了值的股票,假如股票符合「長期」持
有的話,便可以按市值扣稅,但假如該股票屬於「短期」持有的話,便不可以用捐
贈當天市場價值扣稅,只能用原來比較低的成本扣稅。因此,捐出已經持有超過一
年的股票較有稅務好處。

有一些比較特別的情況會影響持有期:假如資產是由其他人作贈與(gift),贈與人本
身的持有期便歸給受贈人;例如,一個人已經持有某股票一年零一天,如今將股票
贈送他人,受贈者即使馬上賣出也符合長期贈值,因為他承受了原來的持有期。
以繼承遺產方式得到的資產,不論原來死者持有期長短,一律在繼承後立即屬於「
長期」。舉個例,一個人今天買入股票,明天離世,子女在短期內繼承股票,並馬
上將股票賣出,假如賣出價高於新的成本價,其增值也屬於「長期」。

由股票中派發的紅股,持有期馬上與原來股票的持有期相同。

6/24/2020 投資戶口有聯邦保險?

把資金放入經紀行作股票、債券、或共同基金投資,萬一經紀行倒閉,客戶會否蒙
受損失?

美國大部份股票經紀行,都是證券投資者保護公司(簡稱為SIPC)的成員,若經紀行屬於SIPC的成員,投資者就不用擔心它出現倒閉時會蒙受損失。

SIPC本身雖非政府機構,但該組織是由國會通過成立,董事局成員大部份是美國總統及參議院指派,並受到SEC證監處監管,因此,SIPC幾乎是官方組織。SIPC的經紀行,至少有五十萬元的保障,其中四十萬元為股票、債券等投資方面,另外十萬元是現金保障。正如銀行存款保險一樣,這五十萬元是按戶口計算,即使同一經紀行、不同戶口的持有方式,都能幫助投資者獲得超過五十萬元的保障。例如丈夫一個戶口、妻子一個戶口,兩人聯名一個戶口,每個戶口都有五十萬元保障。

部份經紀行除了SIPC五十萬元保險額外,同時會自購更多保險額。當投資者在一些規模較小的經紀行開投資帳戶前,都應問清楚對方是否SIPC的會員。
投資者必須了解,SIPC只是保障投資者在經紀行出現倒閉時不會蒙受損失,而非保證投資時不會蒙受損失。

6/25/2020 兌現子女的儲蓄債券

假如你未成年的孩子擁有儲蓄債券(包括EE債券和I債券),而您決定將債券兌現,應該如何辦理呢?利息稅是由誰來付呢?

假如您與孩子兩個人的名字都在債券上,亦即是被此是CO-OWNER,那麼您隨時
都可以自行將債券兌現。兌現後得到的利息由誰付稅便要看原來購買債券的款項屬
於誰,與小孩子聯名購買的儲蓄債券,十居其九是父母的款項,利息便要由父母申
報。

另外一個情況,是儲蓄債券只是以小孩子的名字擁有,這個債券便屬於小孩子的產
業,不過,父母依然有權代表未成年的子女將儲蓄債券兌現,做法是在債券後面由
父親或母親證明自己是孩子的父或母,並將孩子的年齡列出,再加上一句「孩子自
己未能明白如何去要求兌現」,然後由父親或母親代孩子簽名,便可以到一些有兌
現服務的銀行辦理,或將債券寄入聯邦儲備銀行。

6/26/2020 作有效的投訴

近年許多公司為了減低成本,客戶服務素質普遍下降,客戶要用電話作投訴,或者取消戶口,往往要等好長時間,電話錄音可能將您像皮球般交來交去,即使等到真人服務員,他可能身在印度或菲律賓,結果投訴可能枉費時間。

因此,電話投訴通常都效用不大,即使對方口頭答應的事也不一定作準,如果是金額比較高的投訴,最好是用信件,直接向公司客戶服務部投訴,並且將信件存留副本。

有些投訴需要與個別政府部門聯系,例如,要投訴銀行服務,要先找出監管該銀行的機構;要對保險公司投訴,便要去信州政府對保險公司的監管部門;與電訊有關的投訴(例如有線或無線電話帳單問題),便要與聯邦通訊處FCC投訴,網址是www.fcc.gov 。投訴懷疑商業詐騙,可與聯邦貿易處FTC聯系,網址是www.ftc.gov

6/29/2020 作有效的投訴(二)

雖然聯邦政府有各種法律去保障消費者,有時大家與商戶或信用記錄公司打交道時,依然可能會遇到以下一些不合理的情況﹕

  • 銀行或信用卡公司將錯誤的資料報給信用記錄公司,令您的信用評分受損。雖然您已經通知銀行或信用卡公司,但他們一直都沒有去作更正。
  • 信用卡公司在沒有您同意的情況下,擅自去取得您的個人信用記錄,令您的信用評分降低。
  • 你已經多次通知信用記錄公司,要求更正錯誤的信用記錄,但它一直沒有修改記錄。
  • 追數公司不斷向您追收與您無關的債務,您通知它之後依然不放棄追討,甚至語帶恐嚇,並且繼續不斷打電話到您家中或工作地點,甚至騷擾您的朋友或鄰居。
  • 您歸還欠賬後,商號沒有將這個記錄報告信用記錄公司。

遇到以上不合理的對待,假如屢經交涉亦無效,那便只有兩個途徑應付,一是向政府有關部門投訴,但這個辦法通常都缺乏效果;二是利用小額錢債法庭去控告對方,迫使對方合理地解決事件。

6/30/2020 提防身份被盜用

以下提防措施可降低身份被盜用的機率﹕

  • 盡量不要公開個人身份資料,一定需要公開時,應先確定對方身份,及資料的使用方法和保密措施。
  • 留意信用卡月結單和銀行結存單的週期,逾期而未收時,便應向財務機構查詢。
  • 收到月結單和結存單後,應盡快核對。
  • 錢包和手袋中,除必須的證件和支票外,應儘量少隨身攜帶與身分相關地證件,如社會安全卡等。
  • 用ATM卡作提取現款時,應謹防他人偷看輸入之密碼,也不應將密碼寫在卡上。
  • 網上購物時,儘量用知名大公司,並應用加密系統,其網址應以https:// 開始。此外,盡量利用各大信用卡公司的新安全系統。
  • 在餐廳用信用卡付帳後,應取回副本,自行處置。
  • 考慮租用郵箱接收郵件。
  • 有個人資料的文件應完全撕碎,直至無法辨認,才可丟入垃圾箱。
  • 家中保存信用卡資料和報失電話,遺失後立即報失,損失可不超過五十元。 

7/1/2020小心雇用搬運公司      

在美國所有的搬運公司,不論大小,都要向政府申請執照才可以營業。一般只提供在一個州之內作搬運服務的公司,都要向州政府領取執照,通常是向州內交通部門(Department of Transportation)申請,假如搬運服務跨越一個州,更要向聯邦政府屬下運輸安全部門(Federal Motor Carrier Safety Administration)登記。假如一家搬運公司未領取有關執照便自行營業,便觸犯州或聯邦法律。故考慮雇用搬運公司之前,都應先查一下該公司是否領有執照。

搬運公司應該以書面提供服務估價,您應該看清楚收費是保證(Binding)抑或估計。有時公司只是報每個鐘頭價錢,卻沒有保證費用不超過某一個金額。

服務良好的公司,都會樂於提供過去客戶資料,讓您親自查詢作為參考。但您自己也應該到Better Business Bureau的網頁去查一下,該公司是否有被投訴記錄,網頁為www.bbb.com

7/2/2020產處理不當惹麻

最近見到三個情況,都是由於生前沒有妥善安排,令後人在處理遺產時出現麻煩。

第一個情況,是夫婦為孩子設立了529帳戶,是由配偶其中一人作為帳戶持有人,受益人是孩子。該配偶不幸去世,由於529帳戶沒有預先訂立繼任帳戶持有人,在生的配偶無權處理帳戶,直到孩子十四歲時,才有權指定新的帳戶持有人。教訓﹕529或代管帳戶都要有繼任持有人或代管人。

第二個情況,是夫婦只由一個人擁有物業產權,物業多年前已經擁有,價值上升了不少。沒有產權的配偶離世,由於沒有通過遺產繼承,該物業沒有任何成本提升(Cost Basis Step Up)。教訓﹕夫婦最好兩個人名字都放在屋契上。

第三個情況,是一位單身人士擁有一個物業,預先通過律師設立了遺囑,指定由親屬繼承物業。他去世後受益人親屬才發現,即使有遺囑也一樣要找律師做認證,除了要花時間之外,還要花幾萬元律師費。教訓﹕單身人士假如擁有房地產,必須設立生前信托。

7/3/2020  ETF的「平均成本」

近年相當流行的一種股票投資工具,稱為「交易所基金」(EXCHANGE TRADED FUND),是介乎股票與共同基金之間,買賣與股票無異,但它像共同基金一樣,裡面的投資是分散到不同的股票,通常是按某股票市場指數,例如按S&P500;指數投資的基金,代號為SPY;按NASDAQ 100指數投資的基金,代號為QQQ。目前大約有幾百種這類的「交易所基金」。

當您買賣這類基金時,即使是好像股票一般作交易,但它們的本質是基金,所以報稅時是按共同基金的稅例。股票和基金一個稅務上的不同點,就是共同基金的成本,除了可以選擇用基金真正的買入價計算外,還可以選擇用「平均成本」(AVERAGE COST)方法計算,但股票則只能按股票真正的買入價作成本。

「平均成本」乃是將不同時期買入基金的成本,加在一起來計算平均成本,不論何時賣出基金,報稅時都是用該「平均成本」計算資金增值或虧蝕,其好處是比較簡單。不過一旦選擇了「平均成本」,以後賣出該基金都要用「平均成本」。