理財分半鐘(2020年)

1/1/2020 正確處理小費(一)

以下幾天我都會在「理財分半鐘」講解與「小費」(tips)有關的稅例,請從事餐飲行業的朋友留意。

甚麼是小費?小費是餐飲業僱員從顧客收到的報酬,而這些報酬是屬於選擇性或額外的,即付或不付,與及付多少都是由顧客自行決定的。小費包括下列項目:直接從顧客收到的現金,或者是顧客透過電子交易或付款留下的報酬,包括信用卡、Debit卡、禮物卡或其他任何電子付款方式。小費亦包括由其他僱員收到的金額,這些小費可能是透過小費滙集或小費分享安排獲得的。

至於僱主在顧客帳單上另外加上規定的服務費,通常是屬於僱主的,即使僱主將這些硬性服務費分發給員工,這些都不算為小費,而是當是工資,需要繳納社會安全稅、Medicare醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

明天繼續為你講解如何正確處理小費。

1/2/2020 正確處理小費(二)

作為餐飲業收到小費的僱員,您必須做三件事:1.記錄每天得到的小費,2.  向僱主報告小費,除非總數低於$20,3.在個人所得稅表上申報所有的小費。

第一項,是記錄每天得到的小費。僱員必須每天記錄收到的小費,你可以使用4070A表,這個表格「名為僱員每日小費記錄」(Employee’s Daily Record of Tips),該表格可以在國稅局的網站下載。

第二項,是向僱主報告小費,除非總數低於$20。國稅局規定,僱員要以書面向僱主報告所有收到的現金小費,除非一個月內收到小費總額未達$20。現金小費包括從顧客處收到的小費,刷卡結帳的小費(例如信用卡和debit卡結帳),亦包括僱主分發給僱員的小費,以及依小費分享安排從其他僱員收到的小費。這項申報無需使用特定的表格,報表須由僱員簽名,並包含以下資訊:僱員的姓名、地址和社會安全號碼、僱主姓名與地址、報告涵蓋月份或期間,以及該月份收到的小費總額。

明天為你講解第三項(在個人稅表上申報)。

1/3/2020 正確處理小費(三)

為你講解第三項餐飲業僱員要做的事,就是要將收入在個人稅表上申報。

僱員必須使用4137表(未報告小費收入的社會安全稅和聯邦醫療保險稅),來申報任何被列為額外工資的未報告小費收入金額 ,將它們計入1040報稅表當中,以及僱員對這些小費應分擔的社會安全稅及聯邦醫療保險稅。

甚麼時候向僱主報告小費最佳呢:僱員必須在收到小費的下個月10日前向僱主報告小費,例如,僱員在2019年8月收到的小費,僱員須在2019年9月10日前向僱主報告。如果第10日正好是星期六、星期日或法定假日,僱員可在次日非週六、日或法定假日時將報告交給僱主。僱主可以要求僱員每月報告小費一次以上,但報表涵蓋的期間不能超過一個月份。

注意:勿將服務費包含在每日小費記錄中。你的僱主在顧客帳單上另加並分發給你的收費,例如針對大團體加收的費用,這些款項不應計入每日小費記錄中。僱主另加到顧客帳單上的這些額外收費不算是小費,它是服務費。這些分發的付款是非小費工資,需被繳交社會安全稅、聯邦醫療保險稅,而且會被預扣聯邦所得稅。

1/6/2020 為投資作檢查

一年開始,是為自己去年投資作檢討的好時候。自己有理財知識和經驗的朋友,當然可以自己做,但有專業人士為您檢查一下也是好事。可是,美國對「理財顧問」或「投資顧問」沒有立例管制,幾乎任何人都可為他人提供財務規劃。有一類財務顧問,具有「注冊理財計劃師」專業資格,簡稱為CFP,是比較有公信力和專業經驗的顧問。

但不論是聘用那一種顧問,都應該留意「利益衝突」的可能性,即投資顧問的收入主要是靠佣金收入,而該收入的來源是您通過顧問購買財務產品,造成顧問的利益不一定就是客戶的利益。要避免產生「利益衝突」情況,我比較贊成聘用一類名為「單純收費」的顧問(Fee Only Advisor),他們只是提供咨詢服務,不會向您推銷產品,只按時間收費,檢討投資情況可能只需要幾個小時,即使每小時收費$150,也只是區區幾百元費用而已。

當然「單純收費」的顧問不會幫您購買產品,您要自己動手去操作投資帳戶,但如今小投資者可以透過互聯網輕易作買賣,不一定需要經紀人代勞。

1/7/2020 納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

1/8/2020租車時要購買保險嗎?

當您租車時,租車公司通常都會問您是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於您錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如您自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如您沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如您自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但您一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

1/9/2020應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫您售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為您提供全套服務,您要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當複雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

1/10/2020 屋契在那裡?           

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

1/13/2020 男子被沒收全部現金

最近看到一則年初發生的新聞,一名美國公民從以色列返回美國,在波士頓國際機場入境,他身上有一萬八千元現金,但他向海關只申報攜帶一萬四千元。海關檢查他的行李時,發覺他身上其實攜帶了一萬八千元現金,比申報的金額多出四千元。但這位先生的麻煩還未完結,海關進一步檢查他的衣物,發覺他在褲子口袋裏面縫製了暗袋,裡面收藏了一萬元,即是他漏報了一萬四千元,結果全部現金被海關沒收。

美國沒有外匯限制,你要攜帶多少現金進出美國都沒有問題,也無需繳稅,但法律規定,隨身攜帶的現金達到一萬元或以上,必須填寫表格申報。申報了是沒有任何麻煩的。假如是與家人出入美國,一萬元申報限額是全家共同的限額,並不是每一個人的限額。

1/14/2020 新年立下理財計劃         

在新的一年,很多人都有新的立志,希望您在理財上也立下新的計劃。

理財的第一步是要從收入中有預款剩下儲蓄,接近四成美國人完全沒有儲蓄,華人比較慳儉,但一般家庭假如沒有作家庭預算,然後每天記帳,定期將支出與預算作比較,即使每月能夠剩下一點儲蓄,都不是理財好辦法。希望您從一年開始便訂立家庭收支預算,盡量從收入中增加儲蓄金額。

假如您被債務壓迫,特別是信用卡債務越積越多,今年便應該全力減少債務,第一步是停止增加信用卡欠賬,或者您要馬上取消一些信用卡帳戶,然後開始由利率最高的債務入手。今年相信聯邦儲備局會繼續調高利率,所以減低債務相當重要。

如果您雇主有提供像401K之類退休儲蓄計劃,或者另外有支付醫療或照顧孩童的儲蓄計劃,您都應該考慮參加,而且盡量增加儲蓄金額,因為這類計劃除了有稅務優惠之外,更能幫助您定期儲蓄,並自動地以「平均成本」(DOLLAR COST AVERAGING)的方式逐步去增加投資。

1/15/2020 養成預算和記帳習慣 

理財要有一套週全的計劃,由作家庭預算開始,去將資金逐漸的省下來,並同時以有效的方法,去將這些資金作投資。這些方法最好是能助你省稅,和將投資風險減少到一個適合你個人或家庭情況的水平。理財不是投機和賭博,是需要有計劃、心思、耐心和原則的,絕不能貪多貪快。

做了家庭預算只不過是一個開始,之外還要實行一個每天記帳的習慣,不論支出是用現金、支票抑或信用卡,家庭成員都應每天將支出記下來。記帳不必動用電腦系統,往往用紙筆還簡單快捷。帳目表應與預算表同樣分類,以便定期作比較。這樣做起初好像很厭煩,習慣了便不會覺得麻煩。每一家公司甚至國家每年都必須花時間去做個預算,家庭的財政怎能不先做好預算及實行記帳呢?

投資的長期回報,是與風險相連的,世上焉有長期低風險高收益的投資?投資時將資金過份集中某小部份投資對象,甚至盲目地用某些高風險的投機工具,如期貨、期權等,去達到本小利大的目的,結果焦頭爛額。

1/16/2020 退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2019年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$6,000,五十歲或以上增加至$7,000。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2019年的稅款。

大家亦應該安排2020年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA的存放金與去年一樣,但請在存放的時候講清楚是為2019年抑或2020年存放。雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由2019年的$19,000增至$19,500,五十歲或以上最高金額為$26,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$56,000 增加為$57,000, 50歲以上人士上限增加至$63,500。

1/17/2020 自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

1/20/2020利用指數基金投資股票

2019年股市大幅度上升,道瓊斯工業平均指數上升了22%,整個市場指數上升了31%,標普500指數上升了29%,納斯達克指數上升了35%,納指最大的一百家公司股價平均上升了39%, 整體市場由於就業情況理想,公司盈利增加,所以市場充滿一片樂觀。

今年股市是否再會有強勁的表現,主要要看經濟發展的情況。今年是大選年,選情發展對股市也會有影響的。

以上提到的指數,小投資者可以輕易地利用指數基金作投資,就可以得到這些收益。道瓊斯指數的指數基金代號是DIA,全市場指數基金的代號是VTI,標普500指數基金代號是SPY,納指指數基金的代號是ONEQ,而納指前100家公司的指數基金代號是QQQ。小投資者可以在經紀行帳戶來隨時購買,也可以隨時賣出。這些基金的費用都非常低,有些指數基金的費用幾乎是零。

1/21/2020留意1031交換的期限

不少出租物業的業主喜歡進行1031交換,讓你可以交換新的出租物業,不單將增值(capital gain)延稅,同時亦可以得到新的成本用作折舊(depreciation)。可是,進行1031交換有兩個十分重要的限期,其中一個就是換出現有的物業後,必須在180天以內完成換入新物業的手續,遲一天都不行。

在十月十七日以後進行1031交換的讀者,要留意一個重要的稅例,就是這個180天完成交交換的限期,是可能不足180天的,因為稅例其實是:180天或你遞交報稅表的限期,假如你在10月17日之後進行1031交換,180天是在明年4月15日報稅限期之後,一到了4月15日,即使未足180天亦已經到達限期。

因此,在10月17日至年底換出物業的讀者,為了要得到180天交換期,必須申請延期報稅,否則到了4月15日便已經結束交換期。

1/22/2020 你需要繳納預付稅(withholding tax)嗎?

美國稅制規定,納稅人要一面賺取收入一面付稅,打工的當然雇主要在薪金和花紅內扣起預繳稅(Withholding Tax);自己做生意的朋友,則自動要按時繳納預繳稅,以避免罰金。

假如您在2019年有一筆特別收入,是否要為這項收入交付預繳稅呢?

您可能不必擔心,因為稅例上訂立了三個「安全港」(Safe Harbor),只要符合任何一個「安全港」,不論收入多高都不必繳納預繳稅。

第一個「安全港」,是假如2020年預繳的稅款金額,達到2019年稅款的100%。舉個例,2019年您的聯邦入息稅是五千元,2020年即使收入增加,只要在2020年預繳了五千元,便不會被罰。假如2019年總收入超過15萬元,則今年需要預繳的金額增加為去年稅款的110%.

第二個「安全港」,是假如您預繳應付稅款的90%,便不必擔心罰金。

第三個「安全港」是假如您報稅時要繳交的稅不超過一千元,便不用擔心罰金。

假如您有工作收入,要增加預繳稅,最方便的辦法是填寫一份W-4表格,要求雇主將每月的預繳金額提高。

1/23/2020 未婚情侶共同購屋(一)

男女朋友即使仍未結婚,可能已將兩人的財政混在一起,甚至一同投資物業。可惜世事難以預料,萬一後來關係破裂,往往會產生爭議和一些不可預見的麻煩。

以下是真實的故事:年輕男女共同購買物業,男方付出大部份首期和供款,但產權以「互繼共有權」(JOINT TENANCY)方式擁有,等於每個人擁有一半。一段時間後兩人分手,男方之後結婚,一直住在這個物業,但產權仍是兩個人的名字。如今物業已經增值不少,男方要將物業出售,當然需要兩個人簽名,但男方只願退還女方幾年前付出的首期金額,女方則認為房屋已經增值,她也應該獲得增值的一部份,男方將幾年來付出的貸款供款、地稅、保險、維修等費用列出來,證明增值其實並不存在,目前兩個人還在爭議中,希望不必對薄公堂。

因此未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。

1/24/2020 未婚情侶共同購屋(二)

昨日為你解釋為何未婚男女最好不要將財政混在一起,更加不應該共同購買房屋。今日繼續講一件真事。

一對男女朋友共同擁有物業,之後分手,女方同意簽署一份「退名契」(QUIT CLAIM DEED),然後在縣政府做登記手續。幾個月之後,男方決定重新貸款,產權公司(Title Company)在發出產權保險之前,要求女方簽署一份文件,證明她是在自願及理性的情況下放棄產權。由於雙方關係已經破裂,女方不肯合作,結果男方無法順利完成重貸手續。

原來產權公司為了保障自己,在產權曾經有過修改的情況下,會採取措施去確定產權沒有爭議或不清晰的可能,然後才會發出產權保險。所以要辦理放棄產權契約,如果放棄產權的一方,將來可能會搬到國外居住,或者是有任何將來可能不合作的可能,都應該考慮找律師辦理除名手續,或在除名時同時進行重貸手續,以免日後出現上述的情況,不單會影響重貸,甚至可能影響物業出售。

1/27/2020 紅藍白醫療咭的常識

達到65歲的人士,只要過去工作起碼十年,擁有起碼40個工作點,便有資格得到Medicare 健康保險,亦即所謂紅藍白咭。

Medicare保險主要分開 Part A和 Part B,Part A是住醫院的保障,Part B 是保障你看醫生, Part B 通常要自付一百多元保費,已經領取社安退休的朋友,保費直接從退休金當中扣除,未開始領社安退休金的朋友,每一季會收到帳單。

政府通常負擔醫療費用的80%,其餘20%需要自付。假如發生重大事故,這20%可能相當可觀。Medicare 亦有所謂Part C,  亦稱為Medicare Advantage plan,作用是賠償自費的20%。

Part C保險亦分為HMO或PPO 兩種,HMO保費較低,但你必須使用HMO本身的醫療設備。PPO保費較高,但你可以選擇醫療網絡的醫生及醫院。有些Part C計劃包括藥物保險,甚至包括牙齒、視力、及聽覺的保障,提供Part C保障的保險公司 都是預先要被政府認可。

有一個非常有用的網址,上面有許多Medicare的資料,網址是medicare.gov。

1/28/2020消除信用被盜的風險

最近三間信用紀錄公司之一的Equifax公司電腦被入侵,一億四千多萬美國人的私人資料被盜,引起了社會極大的迴響,連國會也表示要調查這件事,因為牽涉的人數太多,和被盜竊的個人資料太敏感,令許多人可能在以後多年都受到身份被盜用的威脅。

Equifax為受影響的人免費提供一年的「信用監察服務」(credit monitoring service),到底這種服務有什麼用處呢?

這一類通常由消費者自付的服務,主要是在有人透過你的信用紀錄,申請任何信用卡或貸款的時候,監察服務便會馬上通知你。信用紀錄公司本身有一個免費的「信用警報服務」(credit alarm),但只是通知銀行或信用卡機構,去確定 申請人的身份,這個服務其實效用不大。信用監察服務則直接通知你。

要絕對安全,只有完全封鎖自己的信用紀錄,這個叫做credit freeze的措施需要用書面向三大紀錄公司申請,通常也有費用,並且在申請信用卡和貸款時造成不便,因為先要用書面解凍。

1/29/2020配偶一人離世後的免稅額(一

假如夫妻共同擁有自住房屋,配偶其中一人離世,是否仍然可以保留每一個人25萬的增值免稅額呢?

稅例上規定,已去世的配偶在離世兩年內,其增值免稅額依然有效,換句話說,假定夫妻一向都住在該物業,其中一人離世,在離世後兩年內賣出房屋,一樣有兩個人的免稅額。

假如過了兩年之後才賣,只有在生配偶一個人的免稅額,房屋已經大幅度增值,是否要付增值稅呢?稅例有一項很重要的稅務優惠,名叫「成本提升」(cost basis step up)。 假如房屋在死亡日期已經增值,房屋的成本便不再是以前買入的價錢,而是提升到死亡日期的市場價值。成本提升了, 增值收入便大幅度減少,可能在生配偶自己的25萬增值免稅額已經足夠全部免繳增值稅了。

成本提升的稅務好處既然那麼重要,夫婦都不應該在生的時候便將房屋產權轉給子女,因為這樣做便失去這個稅務優惠。

1/30/2020配偶一人離世後的免稅額(二

上一次理財分半鐘講到配偶當中一個人離世之後,有成本提升稅務優惠。這個優惠可以令到所有資金增值都免稅,自住房屋 假如在離世2年後賣出,便只有在生配偶一個人25萬的免稅額 ,但即使房屋大幅度增值,在生配偶自己的免稅額可能已經足夠,因為房屋的成本價提升到市場價值。

夫妻如何擁有該物業的產權,決定了到底是死者擁有的一半成本提升,抑或整個物業100%的成本獲得提升。假如夫妻是以Joint Tenancy的方式擁有,便只有死者的一半的成本獲得提升,但假如用生前信託擁有產權,或用community property方式擁有,便會得到100%成本提升,對減低增值稅好處更大。

既然產權擁有方式影響成本提升的幅度,對非自住物業影響尤其重要。第二房屋或出租房屋,是沒有增值免稅額。假如夫妻以信託或community property方式擁有,第一位配偶離世後賣出房產,不單沒有產生增值,便過去的折舊(depreciation)也一筆勾銷,因此夫妻擁有出租物業的產權對省稅是十分重要的。

1/31/2020捐款到海外可以扣嗎?

捐款到政府認可的非營利慈善機構,如果報稅時使用逐款報稅(Itemized Deductions),是可以用來扣稅。

但如果捐款到海外的慈善機構或教會,例如捐給香港公益金、香港的教會或宗教團體,對方雖然發出正式收據,這種情況能否在美國扣稅? 美國稅例規定,要捐款給美國認可的慈善機構才能扣稅,即捐款給海外慈善機構是不能扣稅。但有三個國家例外,包括加拿大、墨西哥及以色列。捐款給該三個家的認可慈善機構,是有可能用來扣稅,但是有條件限制,即扣稅金額不能超過捐款人在該國所得到的收入。

捐款到加拿大及墨西哥,可以抵銷在該兩國所獲的全部收入,但捐到以色列限制很嚴格,只能抵銷在該國收入的四分之一。有了這些限制,實際上海外捐款是幾乎無法用來扣稅,除非大家與該國家做生意有賺取收入。

要幫助海外慈善團體而又要扣稅,除非是美國一個認可的慈善機構或教會,他們支持有關海外團體或善舉,而由美國機構籌集了善款然後送出去,大家就可取得由美國非營利機構所發出的捐款單據,這樣就可以用來扣稅。

2/3/2020  1031交換特別情況

有些朋友在完成了1031交換之後,短期內想再作交換,兩個交換之間需要隔開多長時間呢?

1031稅例內沒有明文規定兩個交換之間需要隔多少時間,但1031稅例很清楚說明用於1031交換的物業,不論是「換入」的物業,抑或是「換出」的物業,都要是被持有(HOLD)作為投資用途的,持有的意思就是業主擁有一段時候,而不是短期內便換入和換出。假如持有的時間太短,便不屬於持有,而是屬於短期買賣交易,這類業主變為「以物業買賣作生意者」(DEALER),並且這類物業成為「庫存物業」(INVENTORY),DEALER和庫存物業是不能作1031交換的。

那麼要持有多少時間才不會被當作「以物業買賣作生意者」和「庫存物業」呢?稅例沒有明文規定,但一般業者認為起碼應該持有一年或以上,才算是顯示了業主持有的本意(INTENT),這個結論是根據一系列IRS REVENUE RULING,和一系列稅務法庭的官司,都是與持有期太短(幾個月)有關的。

2/4/2020 僱主解僱無需理由

在日常生活中,有一些與工作有關的觀念是似是而非的。例如,許多人以為美國是一個民主法治社會,凡事都講事實和理由,僱主不能無理解僱員工;僱主假如要解僱員工,必須給予充份的理由。其實,在美國私人公司打工,絕大多數員工是所謂AT-WILL僱員,AT-WILL的意思就是僱主隨時隨地,不管什麼理由(甚至完全沒有理由),都可以解僱員工。只有以下僱員不屬於AT-WILL﹕聯邦或州政府僱員、有工會「集體談判協議」的僱員,和與僱主有訂立僱用協議者。

這個AT-WILL的概念,源於十九世紀美國政府對私人企業不干擾政策,憲法第十三條修正法給予僱員自由選擇僱主的權利,但只要僱主沒有歧視,僱主亦有自由選擇和解僱員工的權力。所以大多數情況下,即使僱主沒有合理的理由解僱,都很可能是合法的。此外,法例也沒有規定僱主裁員時一定要付「遣散費」(SEVERANCE PAY),有派發「遣散費」的公司是自願這樣做。

2/5/2020房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,由2003年開始,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

2/6/2020私人貸款也可以有抵押

銀行提供的貸款主要分為兩類,第一類是有抵押的貸款(secured loan),第二類是無抵押的貸款(unsecured loan)。顧名思義,有抵押的貸款是有實物按揭,例如房屋貸款是要將房屋抵押給銀行,借貸人將來不歸還貸款,銀行便有權接收樓宇然後拍賣來歸還貸款。沒有抵押的貸款,最常見的是信用卡貸款,銀行沒有抵押,將來收不到還款便只有向借貸人追收,和到法庭控告借貸人毀約;即使勝訴,借貸人如果沒有資產和收入,銀行也是無法收回貸款,只有撇帳損失了。

由於有抵押貸款的風險比較低,一般貸款的利率亦比較低。無抵押的貸款,年利率可以高達15至25%。

以上的貸款是由銀行提供,私人貸款亦是分開有抵押和無抵押貸款,即使私人貸款也可以用借貸人擁有的物業作抵押,假如 物業本身已經有貸款,都可以用一個second trust deed 取得第二抵押權,這也算是有抵押貸款,萬一借貸者拒絕還款時, 比完全沒有抵押的情況有利得多。

2/7/2020 應該使用529計劃嗎?

你可能都聽過529計劃,這是一個為子女將來大學教育的儲蓄工具,由州政府提供,給予稅務好處,鼓勵家長盡早為子女大學教育經費作準備。

有少數州(包括紐約州)在父母存放529帳戶的時候,給予扣稅的好處。加州並沒有提供扣稅優惠,因此加州居民存放529唯一的稅務好處,就是將來提取的金額用作大學教育用途時,過去賺取的收入可以免稅。

紐約州居民由於存錢時有扣稅好處,應該利用紐約州自己的529計畫,而加州居民由於沒有扣稅的好處,便要考慮是否值得利用529計畫,因為將來萬一存放金額不用在大學教育上,賺取的收入除了要付稅之外,還會有10%罰金。

因此,紐約居民不論孩子什麼年紀,都應該盡量每年存放529計劃。加州居民由於沒有扣稅好處,便要考慮是否值得受到529 計畫提取的限制。一般來說,假如子女年紀很輕,投資期有10年或以上,便值得考慮使用529計劃,但假如子女幾年後便要進大學 ,便不應該使用529計劃。

2/10/2020 聯邦儲蓄債券

好多朋友多年來購買聯邦政府的儲蓄債券(savings bonds),分為EE儲蓄債券和I儲蓄債券兩種,後者有通脹的保障。這些儲蓄債券的利息收入都有延遲報稅的好處,加上是聯邦政府發行,因此是絕對安全。

過去,投資者可以透過某些大銀行購買債券,之後聯邦政府將債券寄到府上。幾年前,政府規定購買儲蓄債券必須透過互聯網,首先要設立一個財政直接賬戶(Treasury Direct),設立帳戶時要與本身的銀行儲蓄或支票戶口掛鉤。購買債券的時候,要直接在網上辦理,購買的款項會由銀行戶口扣除。將來賣出債券時,聯邦政府亦會將款項直接送入銀行帳戶,即不會再將紙張的債券寄給你。這個做法相當方便,而且免除了遺失債券的風險。

現今手上持有紙張債券的朋友,可以選擇保留這些債券,將來賣出時要將債券寄入聯邦政府,但他們亦可以選擇將這些紙張債券存入財政直接賬戶,當然要首先設立了帳戶,然後按程序將手上的紙張債券存入帳戶。假如準備長期持有債券,是值得一次過設立財政直接帳戶,然後將債券存入,以後亦可以在這個帳戶內購買新的債券。

2/11/2020 創業不容易

中國人相信「工字不出頭」,現今許多人都有創業的夢想。可是,創業不是每一個人都適合的,因為創業並非易事,做生意需要有資本、有生意頭腦、有肯面對風險的勇氣,和克服困難的毅力,甚至要有24/7 (每天24小時、一星期七天)全面投入的拼勁。即使很努力,創業的結果並不一定理想。

華人(包括新移民)嘗試創業包括以下行業﹕餐館(餃子店、家鄉小店)、進出口貿易、網上零售、建築裝修、護幼、旅館、美容、醫藥、保險等,亦有華人透過從事「專門店」(Franchise)創業。創業成功,一本萬利;亦有人投資失敗、破產關門。

 

小型企業管理局統計數字指出,每年大約有62萬個新的小型企業開始經營,卻同時有接近60萬個小型企業結束。另一份調查報告指出﹕39%小生意持續有盈利、30%小生意時賺時蝕,基本上是無利可圖、30%小生意持續有虧蝕、64% 小生意在10年內關門,53%以破產收場,所以創業的確是不容易的。 

2/12/2020 你適合創業嗎?(一)

在未投身小型企業之前,您應該冷靜地考慮自己的性格與志向是否適合做小生意;以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

  1. 你是否願意和有能力承擔大量的財務風險?- 大部份小型企業失敗是因為資金短缺。小型企業不容易獲得貸款,大部份創業者開始時都要靠「自備資金」,來源可能是本身的儲蓄,或從房屋淨值(Home Equity)中借貸,或向親友借貸。除了創業時需要資金,營運資金也不可少。一般小型企業要一段時間後才有利可圖,經濟不景氣亦增加營商的風險,創業者要面對龐大的經濟壓力。
  1. 你是否能夠適應全天侯、繁忙和充滿壓力的生活方式?- 打工者下班後便是私人的時間,每年也可以去放假休息;但當小老板後工作時間大多比前更長,壓力更大,可以說沒有下班休息的機會,初創業者會很不習慣,長期下去可能造成精神負擔過重。

明天繼續為你分析你是否適合創業。 

2/13/2020 你適合創業嗎?(二)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

3.你的配偶是否亦願意與你一起付出代價?- 創業既有相當高經濟風險,也要投資大量時間與精力,對整個家庭的財務和生活都有影響,已婚者必須夫妻同心,願意共同承受風險與壓力,攜手並進,彼此商量和支持。

4.你是否善於處理生意中許多瑣碎的細節和事務?- 小生意老板開始時可能要「一腳踢」,凡事必須親力親為;在大機構做事多年的人,凡事都有不同部門分工合作,習慣了有其他人支援,一旦要單槍匹馬,去獨力應付各種瑣碎的事務,可能會感到孤立無援、筋疲力盡。

5.你是否能夠果斷地在短時間內和在壓力情況下做決定?- 商場如戰場,同業競爭劇烈,市場需求也是日新月異,做生意者必須腦筋轉得快,而且要當機立斷,對一些性格比較優柔寡斷的人來說,是十分難適應的。

明天繼續為你分析你是否適合創業。

2/14/2020 你適合創業嗎?(三)

以下幾個問題可以幫助您衡量是否應該成為創業者﹕

6.你是否有能夠貫徹始終的性格與決心,和自我抑制(Self Discipline) 的能力?- 創業必定會遭到困難和挫折,需要堅定的信心和「不成功誓不罷休」的毅力;而且自己當老板,再沒有公司制度可遵循,沒有上司的管轄,更沒有「工作表現年審」,一切要靠自己的自發性與自制力。

7.你是否有一定的口才,和推銷自己產品、服務或理念的能力?- 不論您創業的業務範圍為何,即使是科技研究,都免不了要向外推銷產品、服務或概念,生意銷售量才能有增長;假如您性格比較內向寡言,或不善於推廣宣傳和應付客戶,便可能會很吃虧。

8.你是否對某一種產品或商業概念的前景有特別認識、興趣和信心?- 在選擇創業的項目時,最好是自己對該行業有充份的認識,而且有眼光相信其產品將繼續有市場需求,並對這個行業深感興趣。

2/17/2020 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western

Union)預先寄出者,都要特別留意,因為一旦將款項匯出,絕對無法追討。

2/18/2020退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2019年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$6,000,五十歲或以上增加至$7,000。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2019年的稅款。

大家亦應該安排2020年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA仍然是最高$6,000,五十歲或以上可存$7,000。除了IRA和ROTH IRA,雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由201年的$19,000增至$19,500,五十歲或以上最高金額為$26,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$56,000 增加為$57,000。

2/19/2020自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

2/20/2020動用401-K帳戶資金

假如有特別的需要,要動用公司的401-K退休帳戶內的資金,有什麼最佳的方法?

第一個方法是將帳戶資金作「困境提取」(hardship withdrawal),只要您提取的理由獲公司接受,一般都可以將儲蓄提取。可是,由於這些資金以前未繳稅,所以所有提取的金額都要成為收入,加在報稅表上課稅。此外,假如您在59歲半以下,還要付10%罰金給國稅局,另加州稅局的罰金,這個罰金沒有「首次買屋」或「支付大學教育費用」的豁免。提取本來還有一個弊處,是六個月內不能存放新的資金,已經提取的資金也不能補回去,但這個規例已經在2020年初取消。

第二個方法是將帳戶資金借出,由於沒有作提取,所以這個方法沒有稅金和罰金,通常是比較好的辦法。每一個401-K退休計劃都有借貸規則,規定可以借貸的金額、利率和歸還時間。要特別小心的,是萬一離開雇主時仍然未全部歸還,全部未歸還的餘款有可能當為提取金額,便要付稅金和罰金。

2/21/2020  海外工作的稅務優惠    近年不少美國永久居民或公民返回東南亞定居和工作,海外工作在稅務上有什麼要注意的事項呢?

長期居住在海外,工作或做生意的淨收入都有免稅額,稱為「海外收入抵稅額」(Foreign Earned Income Exclusion), 2019年抵稅金額是每人$105,900, 2020年增加至$107,600,即一對夫婦一同在海外居住和工作,兩個人每年共有21萬海外收入免繳聯邦收入稅。此外,假如雇主有提供住屋或津貼,免稅金額是抵稅金額的30%。

要取得這個優惠,通常納稅人要連續12個月在海外居住起碼330天,或有其他長期居住外國的有力證明。即使符合資格,甚至沒有任何收入稅,納稅人也一樣要報稅,並利用2555號稅表去申領這個稅務優惠。假如納稅人在美國有其他收入,例如﹕租金、利息、投資的資金增值等,都不能利用「海外收入抵稅額」去豁免。

住在海外的人士,報稅期限比一般人遲兩個月,即在6月15日前寄交報稅表便可以了。

2/24/2020 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western Union)預先寄出者,都要特別留意,因為一旦將款項匯出,絕對無法追討。

2/25/2020  新的W-4表格

W-4表格讓你告訴僱主你希望從薪金當中預先繳納多少入息稅, 過去都是按你家庭的情況,定出一個allowance數目,僱主就根據這個數目決定為你預扣多少收入稅。

今年W-4表格作出重大修改,整個預繳稅的計算方法都出現重大變化,W-4表格不再要求你放入allowance數字,而是根據你的收入和報稅身份清楚顯示僱主要從薪金當中扣起多少稅款。W-4表格上面讓你放入調整金額,例如家中有17歲以下的孩童,或者有受撫讓人(dependent),或者有其他特別情況需要額外繳納預繳稅。僱主就根據你的收入和報稅身份,並作調整之後扣起預繳稅。

這個新方法的好處是雙方都預先知道將會扣起多少預繳稅,大家不妨取一份W-4表格看一看。最好的預繳稅是報稅的時候不需要繳稅,也沒有太多的預繳稅取回來,因為預繳稅等於免費貸款給政府。當然有些人用這個方法強迫自己儲蓄,但由於沒有利息收入。

2/26/2020 納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

2/27/2020 W-2表格的特殊情況

國稅局規定,所有僱主都應在一月三十一日前,將W-2表格交給僱員去作報稅用。假如您到二月十五日仍未收到僱主的W-2表格,應先與僱主聯絡,假如僱主仍不肯發出W-2表格,僱員有權要求稅局幫助追討,電話是800-829-1040。

假如僱主公司已經倒閉,負責人亦不知所蹤,僱員無法取得W-2表格,便應取一張4852表格,然後按照手上的薪酬資料盡量填寫在該表格,然後用來代替W-2。但必須緊記,4852表格亦都要寄給社會安全局,使他們不會遺忘把你應得的社安點數放入你的紀錄中。

假如僱主所發出的W-2表格內容有錯誤,僱員應先要求僱主作修改;若僱主不願更正,僱員亦可利用4852表格填上正確資料,然後連同報稅表一迸交入稅局。

假若寄入報稅後才收到W-2表格,而表格上的收入是未有在報稅表申報的話,千萬不要置諸不理,或留待明年報稅時才處理,應以一份1040X的表格去更改己呈交的報稅表,不過應該在收到退稅後才修改。

 

2/28/2020 免稅作IRA提取

從個人退休帳戶作提取,所有提取的金額都要當為當年的收入,假如本身已經有一定的收入,再加上個人退休帳戶提取的金額,可能要付一筆稅款。因此,許多家庭都盡量延遲從個人退休帳戶內提款。可是,到了70歲半之後,政府強逼你每年一定要做起碼提取(Required Minimum Distribution或RMD)。

假如你有大筆的個人退休帳戶存款,每年起碼提取的金額會相當可觀,稅例上有一個辦法可以幫助你作提取的時候無須為收入繳稅。這一項稅務優惠只適用於70歲以上的人士,假如你每年將不超過十萬元的提取金額直接捐到國稅局認可的慈善機構或教會,這一筆款項便無需當為當年收入報稅。這個稅例叫QCD,全名是Qualified Charitable Donation。你可以提取時向銀行或經紀行說明,將部分或全部提取的資金 捐到指定的慈善機構或教會,QCD可以讓你報稅的時候不將 這個捐款金額當為收入報稅。

新稅法將標準扣稅額大幅度提高,許多長者的慈善捐獻都不能夠扣稅,使用QCD將部分或全部提取的退休金捐出,的確是可以為你省稅。

3/2/2020 租車時要購買保險嗎?

當你租車時,租車公司通常都會問你是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於你錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如你自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如你沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如你自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但你一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

3/3/2020應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫你售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為你提供全套服務,你要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當復雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

3/4/2020 屋契在那裡?         

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

3/5/2020轉移退休儲蓄

凡是從退休帳戶內作提取,不論是否將金額轉到其他退休帳戶,都會收到1099-R表格,報稅時便要將提取的金額報在報稅表上。但假如你將儲蓄從一個退休帳戶轉到另外一個退休帳戶,提取的金額便不應該成為當年的收入。可是,由於你收到1099-R表格,你必須將金額填上1040報稅表第15a或16a行。假如你在60天內將提取的金額放入另一個退休帳戶,這金額便不需要填在15b和16b行,亦即不成為你的總收入。

存款入退休帳戶後會收到5498表格,證明存款進入另一個退休帳戶。可是5498表格通常要很多個月之後才會收到,報稅的時候手上還未有5498表格,是否應該照樣遞交報稅表呢?

答案是:即使未收到5498表格也可以照常報稅,只要你在提取之後60天內放入另一個退休帳戶,稅局一定不會給你麻煩的。

3/6/2020 房貸利息由兒子扣稅        

一對年長夫婦有一自住物業,還有十多萬元房屋貸款,由於收入不高,貸款利息對他們沒有扣稅好處,他們的兒子收入比較高,也經常為父母供款,兒子是否可以將利息在自己報稅表上作扣稅用呢?

答案是﹕不可以的。即使供款由兒子負責,但稅例上若要用房屋貸款利息扣稅,必須符合幾個條件,包括﹕必須是貸款的借貸人之一,而該貸款必須是以房屋作抵押。當然納稅人亦必須利用逐項扣稅(ITEMIZED DEDUCTION)方式扣稅。

這對夫婦的房屋貸款雖然是由兒子代供,由於貸款人不是兒子,所以他不能將利息扣稅,他代父母付出的供款只是當為給予父母的禮物(GIFT),完全沒有扣稅作用。

要將兒子作為貸款人之一,通常需要兒子成為產權擁有人。加上兒子的名字到屋契上手續很簡單,但有禮物稅的問題,需要遞交709號稅表。

3/9/2020是生意還是嗜好?

有些讀者在本身正職之外,再經營一些小生意,除了可以賺取額外的收入外,一些與做生意有關的開銷,都可能可以全部放在Schedule C,來減低生意收入及稅項,生意如果有虧蝕,更可以在1040稅表上,以虧蝕去減低要稅的普通收入

可是,國稅局對做小生意稅有一定的規則,不符合這些規則,稅局便認為並非真正做生意,而只是一種嗜好(Hobby)。嗜好的開銷,只能減低或抵銷嗜好所賺得的收入,而不能利用虧蝕來減低普通入息。

如何才符合做生意規則而非嗜好?最普通的測試,就是該生意在五年內至少三年有獲得利潤,並且這三年利潤金額,不可以與其他年份虧蝕的金額相差太遠。假如不符合這兩項要求,稅局便有可能要求提出其他證據,來證明是做生意而並非嗜好;證據可以包括:做生意的經營手法,所花時間及精力,有否全盤生意計劃,有否生意的獨立戶口、保險、或牌照等;有否做過市場研究或採取實際措施去改善生意上盈利情況。

3/10/2020 與騙徒聯絡

最近我收到一個電郵,一個中國人姓名的人告訴我他在馬尼拉遇到困難,因為他的信用卡不被接受,所以他需要2000元的緊急貸款,幫助他解決目前的難關,並答應回到美國一定如數歸還。他希望我馬上透過匯款公司將貸款送出。

我當然知道這是個騙局,但我也好奇這個騙子是甚麼身份,於是我回電問他如何證明自己的身份,他馬上用電郵將一張駕駛執照的照片和護照號碼傳過來。我按駕駛執照上的姓名找到對方,是一位住在洛杉磯的華裔男子。他告訴我人在羅省,並沒有到過菲律賓,但他也沒有遺失駕駛執照或護照。為何駕駛執照的照片會在騙徒手中呢?他懷疑是他最近到國外旅行時,曾經在酒店使用駕駛執照和護照證明他的身份,因此可能被酒店影下執照,然後落在騙徒手中。

無論對方用甚麼理由,大家千萬不要相信騙徒以電郵或電話的請求,以免上當。

3/11/2020 是否應該自己報稅?

有些聽眾喜歡自己報稅,除了節省費用外,還可以增加稅務知識,和更了解自己財務狀況。可是,稅例越來越復雜,如果單靠自己填寫報稅表格,一不小心便會報錯或報漏,反而得不償失。因此,我建議自己動手報稅的朋友,盡量使用電腦報稅軟件。目前最流行的,有TURBOTAX和H&R Block兩種,花費只是區區幾十元。如果想更節省的話,網上有一個不錯的聯邦報稅軟件可以免費下載,網址是www.taxact.com , 但公司要求你供給個人通訊資料,相信會向您促銷產品,而且使用免費軟件不斷建議您提升至需付費的軟件。

國稅局亦與一些報稅服務公司合作,為一些自己報稅的納稅人,提供免費網上報稅服務,除了低收入家庭之外,有些中等收入家庭也可受惠。有興趣的朋友,可到國稅局網址www.irs.gov , 然後按FREE FILE。

不想自己報稅的朋友,如果屬收入家庭或耆英,可到國稅局指定的免費報稅服務站,通常都是由非牟利團體提供。

3/12/2020 處理無價值的股票

有一些股票的價錢只有幾個仙,出售股票所得到的錢,可能不夠支付手續費或經紀費,是否一定要將股票賣出,才可以利用虧蝕(Capital Loss)扣稅呢?

假如那家公司股票依然在股票市場掛牌,即使本身已經宣布破產,或者只是在OTC市場掛牌,而不再在正式的股票交易所上市,投資者就一定要賣出股票,才能夠產生「資金虧蝕」扣稅。如果股票價錢只有幾個仙,您可以嘗試跟你的股票經紀行商量。有些經紀行有種客戶服務,叫做Courtesy Sale,是由經紀行以象征式的價錢(例如一元),幫您將股票由帳戶內清除,讓您可以用資金虧蝕報稅。

假如該股票已經不再掛牌,或者公司已經不復存在,那麼您不需要將股票賣掉,也可以在當年將全部成本作為資金虧蝕扣稅。在Schedule D 報表上,賣出價一行只需要填上「無價值」(WORTHLESS)字樣便可以了。

3/13/2020 外國公司在美國交易所上市

有超過二千家外國的上市公司,將公司股票在美國的主要證券交易所上市,美國的投資者要購買這些外國公司股票,是不用到公司所在地的交易所這麼麻煩,也不必擔心貨幣問題,因為在美國便可以購買,而且是完全以美元作交易貨幣,連股息亦是用美元。這種股票叫做AMERICAN DEPOSITORY RECEIPT,又簡稱為ADR,它像美國公司的股票一樣,都是以代號作買賣,買賣方式同買賣美國公司股票完全一樣,可能大家手上已經有ADR自己都不知道,例如美國人熟悉的NOKIA 電話公司、匯豐銀行、 本田汽車等等,其實都是ADR。近年中國公司來美國上市的ADR亦開始增加,目前有接近100家。

ADR為投資者作外國公司投資帶來方便,但ADR除了有公司本身的風險外,更有貨幣與政治風險,加上有些國家的財務報告不一定詳盡,所以以單獨ADR股票作投資,都要注意這些額外的風險。

3/16/2020 銀行的「現金交易報告」

到銀行存錢或領錢,銀行要將一些現金交易報入政府,這到底是甚麼一回事呢?

政府為了防止不法的使用金錢行為(Money Laundering),指定凡是超過一萬元現金的交易,都要繳交一分「現金交易報告」,簡稱為CTR。所以如果大家在一日之內,在同一間銀行,提取或存入一萬元或以上,即使在不同的分行作提存,銀行都要使用CTR表格報入政府。如果提存金額剛在一萬元以下,例如九千九百元,那是否表示不需要報入政府呢?

原來除了用CTR報上一萬元或以上的現金交易之外,政府還有另外一項規定,說明任何被懷疑的交易,都要使用另外一分叫做「被懷疑的交易報告」,簡稱為SAR,來報入政府。所謂被懷疑的行動,是指所有被認為可能是非法或是故意隱瞞的交易活動,而交易金額是五千元或以上。

所以即使現金交易低於一萬元,如果被銀行懷疑有不法企圖,都是可以報入政府。不過,這些規例只是限於現金交易。若果大家做的是正當生意,或者是其他正常的私人用途,那即使是報入政府,對你都沒有甚麼壞的影響。

3/17/2020退休帳戶全部受到保護

你在工作時儲蓄的退休帳戶,例如401-K和IRA,經過多年累積與生利,可能是一筆相當龐大的資金,萬一你欠債或在官司中敗訴,對方是否有權取得你的退休儲蓄呢?

公司提供的401-K 和403-B之類退休戶口,是根據聯邦退休儲蓄條例,叫ERISA,在ERISA之下的退休儲蓄金額,即使是戶主破產,一般是不會被債主取到的,所以這類退休戶口有相當高程度的保障。

個人退休帳戶,即IRA或ROTH IRA之類戶口,雖然不受ERISA保障,但幾年前美國最高法院作了一個重大決定,將個人退休帳戶亦歸在受保障的範圍內,理由是這類儲蓄帳戶與欠債人的年齡有關,因為在六十歲之前作提取戶主要付罰金,因此不應該將退休儲蓄與普通儲蓄相提並論。由於個人退休帳戶有嚴厲的罰金,所以要求欠債人用退休儲蓄歸還欠債是不公平的。

所以不論是那一種退休儲蓄,都受到保護。

3/18/2020海外工作收入與社安稅

在海外工作的朋友,一般是不需要為收入繳納社會安全稅的,他們大多數都不會主動要求繳納社會安全稅,所以每年可以省下幾千元稅金。可是,這對他們將來的退休金金額當然有影響。

有一些朋友雖然在國外工作,但也希望繼續繳納社會安全稅,可能他們還有幾年便退休,目前未夠40工作點,如今要到國外工作,他們希望繼續可以繳納社會安全稅,並繼續每年獲得四個工作點,他們是否可以選擇繳納社安稅呢?

假如他們的雇主是外國公司,便沒有可能選擇繳納社安稅,因為當地的雇主不可能從工資中扣起社安稅,然後送到國稅局,更不會同意繳納雇主應繳的一半稅金。可是,假如您是公民身份,雇主也是美國公司,您便有機會要求公司為你扣起社安稅。

假如您在國外是做生意的,便要為生意淨收入繳納自雇稅(Self-Employment Tax),這其實就是社安稅,所以在海外做生意的朋友,是唯一被規定必須照常繳納社安稅的納稅人。

3/19/2020優先考慮以配偶作受益人

為你的資產預先指定受益人(beneficiary),是避免將來要認證(probate)的其中一個方法;即使你已經設立了生前信託,或作了其他的安排,有一些儲蓄帳戶是必須在開設帳戶時便要指定受益人,例如,你參加僱主的401-K或403-B的退休儲蓄計劃,或你自己設立的個人退休帳戶(IRA),都應該在設立帳戶的時候便指定受益人。

已婚人士,應該優先考慮指定配偶作受益人,因為配偶受益人將來會有一個獨特的稅務好處,就是可以將離世配偶的退休儲蓄,全部轉入自己的個人退休帳戶,將來要等到自己70歲半之後才需要作起碼提取,這個通常是延遲付稅的最佳方法。

假如你已經設立了生前信託,是可以指定信託作為第二受益人,第一受益人應該是配偶。

近年401-K賬戶管理人為了避免訴訟,在開設401-K帳戶的時候,假如你已婚卻不

指定配偶作受益人,便會要求你的配偶簽下同意書,以免將來有爭執或訴訟。

3/20/2020 合資格的商業收入

2018年稅務改革,產生了一種稅務優惠,稱為合資格的商業收入Qualified Business Income,簡稱為QBI,讓小商業機構得到20%淨收入免稅,條件是小商人當年要繳稅的收入(taxable income)超過$163,300(單身)或$326,600(已婚),這個稅務優惠也適用於出租物業淨收入,但在什麼情況之下租金收入才算作合資格的商業收入呢?

稅務條例開始時比較混亂,似乎所有租金收入都合符資格。2019年9月國稅局發出2019-38號指示,提出有幾個所謂安全港(safe harbor),符合安全港規定便可以將租金當為合資格的商業收入。其中一個重要的安全港,是業主在一年內起碼花費250小時管理該物業,業主可以自己管理,也可以請職業管理人管理,業主必須保留清晰的管理時間紀錄。以每天工作8小時計算,250小時就是一個月的時間,即每年要花費共一個月的時間進行物業管理,淨租金收入才可以獲得QBI優惠免稅

由於有這個要求,擁有所謂Triple net商用物業完全不需要花時間管理是不會符合資格的,即使是民用出租物業,假如業主只有一兩個出租物業,相信每年管理的時間都不會達到250小時,所以不應該將租金收入當為QBI,擁有三個或以上出租物業比較容易符合資格。

3/23/2020業主貸款產生的問題(一)

一位讀者來信, 說他準備從業主手中購買他現在租用的物業,由業主貸款,但聽人說這樣做將來產權可能不屬於自己。以下是我給他的解釋。

一切房地產交易都是看屋契,購買房地產一定會有屋契,上面寫明你是業主,你便擁有產權,即使你仍然欠貸款。

當你仍然欠貸款的時候,當然要將該房地產作抵押,這是透過一份叫做Deed of Trust 的文件, 給予貸款者或貸款機構在你不按時還款時可以接收該房地產。

當你付清貸款後,貸款者或貸款機構需要登記一份叫做Deed of Full Reconveyance,在美國東部則稱為Satisfaction of mortgage,這份文件證明你已經清還貸款,房地產再沒有抵押。借貸機構通常會在還款後短期內登記這份文件,然後寄給你。

但私人貸款有時會在這個時候出現問題,明天繼續為你講解。

3/24/2020業主貸款產生的問題(二)

一位讀者準備從業主手中購買他現在租用的物業,由業主貸款,但聽人說這樣做將來產權可能不屬於自己。昨天我開始為他解釋,說到私人貸款有時會在還清貸款時出現問題,現在繼續為你講解。

還清銀行貸款後,銀行一定會登記一份文件,證明貸款已經還清,但私人貸款者有時沒有登記這份文件,因為到還清貸款時已經是很多年之後,貸款人(前業主)可能已經搬到別的地方,甚至可能已經過身;或者他人還在但不知道要登記這份文件。借貸人(新業主)可能亦不知道要登記這份文件,如是者拖了幾年,到都要賣出這個物業時才發覺沒有登記這份文件,因此在政府紀錄上這個物業還是有抵押的,到時要找前業主可能很費功夫和時間。我相信是因為這些情況,令到有些人覺得到最後物業好像不屬於他,賣出時才出現問題。

要避免這個情況,最好一開始便與對方談好,還款之後一定要登記這份文件,到時你也要有警覺,如果前業主沒有登記這份文件的話就追著他.

3/25/2020 裝置太陽能系統稅務優惠

如今流行環保,越來越多家庭裝置太陽能系統(solar panel),目的是要令家庭的電費大幅度減低。可是,裝置太陽能系統要先付出一筆費用,或者用租用的方式,每月付一筆租賃的費用。在加州,收入不高的家庭有機會獲得免費或減費安裝太陽能福利,紐約州政府也有資助裝置太陽能的計劃。

一般收入的家庭都要自己負擔裝置太陽能的費用,假如每月電費在數百元以上,長期來說。裝置太陽能還是可以省錢的。聯邦政府為了鼓勵民眾裝置太陽能,給予一個相當優厚的減稅優惠,就是可以將裝置太陽能的人工和材料全部費用,用來取得 30%的抵稅額(tax credit)。舉個例,假如裝置太陽能連工包料需要二萬四千元,報稅時便可以用30%或$7,200來抵稅,即減少稅金7.200元。假如在當年稅金低於7,200元,太陽能抵稅額 未用盡的金額可以帶前(carry forward)將來使用,這個稅務優惠等於將裝置太陽能的成本減低三成,家庭用電量比較多的聽眾,不妨考慮裝置太陽能系統。

3/26/2020 房子部份出租不影響免稅

只要賣屋前五年內,在自住樓宇住過起碼兩年,亦曾經擁有業權起碼兩年,便有資格每一個業主享受二十五萬元資金增值免稅額,可是,假如房子的一部份曾經作過商業用途,例如曾經部份用作家庭辦公室,甚至部份曾經出租,在賣房子的時候是否可以使用資金增值免稅額呢?

當這條稅例在1997年開始時,假如房子有部份曾作商業用途,賣出時便要將資金增值按比例,分開自住和商用兩部份,自住的增值可以免稅,商用的那部份便不能免稅,。可是,稅例已經作了修改,只要商用的那一個部份,是屬於房子的一部份,便不需要將資金增值分開自住和商用,而是整個資金增值都可以享用二十五萬元免稅額。

舉個例,房子的地庫一直都是出租,其餘都是自住,房子賣出賺了十五萬,由於地庫是房子的一部份,即使一向是出租,都不會影響整個十五萬元享受免稅優惠。

3/27/2020 私人貸款也可以有抵押

銀行提供的貸款主要分為兩類,第一類是有抵押的貸款(secured loan),第二類是無抵押的貸款(unsecured loan)。顧名思義,有抵押的貸款是有實物按揭,例如房屋貸款是要將房屋抵押給銀行,借貸人將來不歸還貸款,銀行便有權接收樓宇然後拍賣來歸還貸款。沒有抵押的貸款,最常見的是信用卡貸款,銀行沒有抵押,將來收不到還款便只有向借貸人追收,和到法庭控告借貸人毀約;即使勝訴,借貸人如果沒有資產和收入,銀行也是無法收回貸款,只有撇帳損失了。

由於有抵押貸款的風險比較低,一般貸款的利率亦比較低。無抵押的貸款,年利率可以高達15至25%。

以上的貸款是由銀行提供,私人貸款亦是分開有抵押和無抵押貸款,即使私人貸款也可以用借貸人擁有的物業作抵押,假如 物業本身已經有貸款,都可以用一個second trust deed 取得第二抵押權,這也算是有抵押貸款,萬一借貸者拒絕還款時, 比完全沒有抵押的情況有利得多。