理財分半鐘(2019)

1/1/2019 新年立下理財計劃         

在新的一年,很多人都有新的立志,希望您在理財上也立下新的計劃。

理財的第一步是要從收入中有預款剩下儲蓄,接近四成美國人完全沒有儲蓄,華人比較慳儉,但一般家庭假如沒有作家庭預算,然後每天記帳,定期將支出與預算作比較,即使每月能夠剩下一點儲蓄,都不是理財好辦法。希望您從一年開始便訂立家庭收支預算,盡量從收入中增加儲蓄金額。

假如您被債務壓迫,特別是信用卡債務越積越多,今年便應該全力減少債務,第一步是停止增加信用卡欠賬,或者您要馬上取消一些信用卡帳戶,然後開始由利率最高的債務入手。今年相信聯邦儲備局會繼續調高利率,所以減低債務相當重要。

如果您雇主有提供像401K之類退休儲蓄計劃,或者另外有支付醫療或照顧孩童的儲蓄計劃,您都應該考慮參加,而且盡量增加儲蓄金額,因為這類計劃除了有稅務優惠之外,更能幫助您定期儲蓄,並自動地以「平均成本」(DOLLAR COST AVERAGING)的方式逐步去增加投資。

1/2/2019 養成預算和記帳習慣 

理財要有一套週全的計劃,由作家庭預算開始,去將資金逐漸的省下來,並同時以有效的方法,去將這些資金作投資。這些方法最好是能助你省稅,和將投資風險減少到一個適合你個人或家庭情況的水平。理財不是投機和賭博,是需要有計劃、心思、耐心和原則的,絕不能貪多貪快。

做了家庭預算只不過是一個開始,之外還要實行一個每天記帳的習慣,不論支出是用現金、支票抑或信用卡,家庭成員都應每天將支出記下來。記帳不必動用電腦系統,往往用紙筆還簡單快捷。帳目表應與預算表同樣分類,以便定期作比較。這樣做起初好像很厭煩,習慣了便不會覺得麻煩。每一家公司甚至國家每年都必須花時間去做個預算,家庭的財政怎能不先做好預算及實行記帳呢?

投資的長期回報,是與風險相連的,世上焉有長期低風險高收益的投資?投資時將資金過份集中某小部份投資對象,甚至盲目地用某些高風險的投機工具,如期貨、期權等,去達到本小利大的目的,結果焦頭爛額。

1/3/2019存款年收益APY

到銀行開定期存款的戶口,都很關心所獲利率的高低。通常會看到兩個有關利率的數字,較低百份率的數字就是利率(Interest Rate),另一個稍高的百份率是年收益APY(Annual Percentage Yield)。

兩者之間的分別在那裡?利率是銀行答應付給客戶的利息,百份之五的利率是指每100元每年有5元的利息。但銀行多久才計算一次利息,是對客戶真正收益有直接的影響。

如果一年才計算一次利息,5釐的利率就只有5釐的年收益;若銀行每一季度計算一次利息,則這些利息會自動附加在成本上生利,令年收益超過5釐,為5.095。銀行越短時間內計算一次利息,則年收益會越高。假如每個月計算一次利息,全年收益會增加至5.116釐,假如每日計算一次利息,年收益會更高,達5.127釐。這種利疊利的現象,稱為複利(Compound Interest),是儲蓄投資者最好的朋友。可是,對欠債的人來說,是最大的敵人,尤其信用卡是按日計算利息。

1/4/2019 轉Roth IRA不能還原

IRA帳戶可以幫助你延稅,即暫時不需要繳稅,本金和收入都是將來提取時才當收入付稅。Roth IRA帳戶則本金和收入都是免稅。

稅例容許你隨時將IRA存款轉為Roth IRA,但需要將這個金額當作當年的收入付稅。假如兩種帳戶都在同一個財務機構,許多時候是將股票或共同基金直接轉到Roth IRA,而當時股票或基金的市場價值便是將來需要申報的收入。

近期股票市場下跌,有些在股市未跌之前將股票和共同基金轉到Roth IRA,現在價值下跌了,過去的策略是利用「還原稅例」(recharacterization)在年底之前將金額轉回傳統IRA,之後用較低的市場價值再轉到Roth IRA,便可以申報較低的收入。但2018年稅改修改了這個稅例,由2018年1月1日開始,轉到Roth IRA的金額不能還原到傳統IRA。因此,由傳統IRA轉到Roth IRA 之前要慎重考慮。 

1/7/2019 退休儲蓄限額增高

仍未為去年存錢到個人退休帳戶(IRA)的朋友,在四月十五日或之前還來得及,2018年每人最高儲存IRA或ROTH IRA金額是$5,500,五十歲或以上增加至$6,500。納稅人如果能夠及時存款,有可能減低2018年的稅款。

大家亦應該安排2019年的退休儲蓄,IRA和Roth IRA由$5,500增加到$6,000,五十歲或以上可存$7,000。除了IRA和ROTH IRA限額增高之外,雇主提供如401-K之類儲蓄計劃,今年金額限制也由2018年的$18,500增至$19,000,五十歲或以上最高金額為$25,000。

有些雇主一向除了金額限制外,還訂立收入百分率限制,例如規定員工只能將收入的15%存入退休帳戶。這個百分率限制,是源於以往國稅局有收入的25%限制,但國稅局已經取消這個規則,所以雇主其實不必再有收入百分率限制,只有金額限制便可以了。

假如同時有幾份工作,又或者另外有自雇收入,所有有稅務優惠的退休儲蓄上限,也由去年$55,000 增加為$56,000。

1/8/2019 自動參加退休儲蓄計劃

一向公司提供的401-K或403-B儲蓄計劃,都是由雇員自由決定是否參加,但法例容許雇主自動將雇員加入退休計劃,並且自動從雇員薪金中扣起一個金額,除非雇員主動提出不想加入。目前大約有25%雇主使用這個方法,好處是除了鼓勵更多員工為自己將來退休儲蓄之外,更幫助公司內薪金比較高的雇員可以通過「歧視測試」(Discrimination Tests)。原來公司內假如普通員工不踴躍參加退休儲蓄計劃,是會影響薪金高的員工能夠儲蓄的金額。

雖然這個自動參加計劃多數只是應用在新員工,但已經將一般員工的參加率大為提高,尤其是低薪金和年紀輕的員工。可是,透過這個方式加入退休儲蓄的員工,一般儲蓄率只有工資的3%, 比一般員工7-8%的儲蓄率為低。其實,這類退休儲蓄工具是政府送給雇員最好的禮物,為您以延稅方式將薪金一部份作儲蓄,許多雇主亦提供MATCHING金額,即變相加薪,所以大家應該盡量利用。

1/9/2017 善用退休儲蓄

​新的一年,​大家可以放多一些錢入退休儲蓄帳戶​,​因為各種不同的退休帳戶限額都稍為增加​。

個人退休帳戶和Roth IRA的金額上限,由去年的$5500增加至$6000,​50歲或以上的朋友​,像去年一樣可以增加一千元,即是可以存放七千元入個人退休帳戶。

放入個人退休帳戶的金額是否可以扣稅?首先要看你是否有參加僱主的退休計劃,亦即是在你的W-2表格上面第13格退休儲蓄哪一項是否有一個X,假如沒有的話,不論你的收入多少都可以扣稅。假如你有參加僱主的退休儲蓄計劃,是否可以扣稅則要看你收入金額,單身者總收入超過​$​64000便不能全部扣稅,收入超過$74000 便不能扣稅,存款入個人退休帳戶的金額成為不可扣稅的Nondeductible IRA​​​; ​已婚共同報稅者​,假如有參加僱主的退休計劃,總收入超過$103,000​便不能全部扣稅,收入超過$123,000 ​便​全部不能扣稅​。

​與其有不能扣稅的​IRA,倒不如考慮存放Roth IRA,只要個人收入不超過$120,200,或夫婦總收入不超過$193,000,​不論是否有參與僱主的退休計劃,都可以存放Roth IRA。

1/10/2019 動用401-K帳戶資金

假如有特別的需要,要動用公司的401-K退休帳戶內的資金,有什麼最佳的方法?

第一個方法是將帳戶資金作「困境提取」(hardship withdrawal),只要您提取的理由獲公司接受,一般都可以將儲蓄提取。可是,由於這些資金以前未繳稅,所以所有提取的金額都要成為收入,加在報稅表上課稅。此外,假如您在59歲半以下,還要付10%罰金給國稅局,另加州稅局的罰金,這個罰金沒有「首次買屋」或「支付大學教育費用」的豁免。提取還有一個弊處,是六個月內不能存放新的資金,已經提取的資金也不能補回去。

第二個方法是將帳戶資金借出,由於沒有作提取,所以這個方法沒有稅金和罰金,通常是比較好的辦法。每一個401-K退休計劃都有借貸規則,規定可以借貸的金額、利率和歸還時間。要特別小心的,是萬一離開雇主時仍然未全部歸還,全部未歸還的餘款有可能當為提取金額,便要付稅金和罰金。

1/11/2019 海外工作的稅務優惠    

近年不少美國永久居民或公民返回東南亞定居和工作,海外工作在稅務上有什麼要注意的事項呢?

長期居住在海外,工作或做生意的淨收入都有免稅額,稱為「海外收入抵稅額」(Foreign Earned Income Exclusion), 2018年抵稅金額是每人$103,900, 2019年增加至$105,900,即一對夫婦一同在海外居住和工作,兩個人每年共有21萬海外收入免繳聯邦收入稅。此外,假如雇主有提供住屋或津貼,免稅金額是抵稅金額的30%。

要取得這個優惠,通常納稅人要連續12個月在海外居住起碼330天,或有其他長期居住外國的有力證明。即使符合資格,甚至沒有任何收入稅,納稅人也一樣要報稅,並利用2555號稅表去申領這個稅務優惠。假如納稅人在美國有其他收入,例如﹕租金、利息、投資的資金增值等,都不能利用「海外收入抵稅額」去豁免。

住在海外的人士,報稅期限比一般人遲兩個月,即在6月15日前寄交報稅表便可以了。

1/14/2019 需要繳納預付稅嗎?

美國稅制規定,納稅人要一面賺取收入一面付稅,打工的當然雇主要在薪金和花紅內扣起預繳稅(Withholding Tax);自己做生意的朋友,則自動要按時繳納預繳稅,以避免罰金。

假如您在2019年有一筆特別收入,是否要為這項收入交付預繳稅呢?

您可能不必擔心,因為稅例上訂立了三個「安全港」(Safe Harbor),只要符合任何一個「安全港」,不論收入多高都不必繳納預繳稅。

第一個「安全港」,是假如2019年預繳的稅款金額,達到2018年稅款的100%。舉個例,2018年您的聯邦入息稅是五千元,2019年即使收入增加,只要在2019年預繳了五千元,便不會被罰。假如2018年總收入超過15萬元,則今年需要預繳的金額增加為去年稅款的110%.

第二個「安全港」,是假如您預繳應付稅款的90%,便不必擔心罰金。

第三個「安全港」是假如您報稅時要繳交的不超過一千元,便不用擔心罰金。

假如您有工作收入,要增加預繳稅,最方便的辦法是填寫一份W-4表格,要求雇主將每月的預繳金額提高。

1/15/2019 提防「釣魚」騙術

有個英文名詞叫Phising,讀音接近Fishing,是種日益流行的網上詐騙:假借您的開戶銀行,或大型網上機構(如EBay,銀行等)的名義,發出電子郵件;誘騙您到指定的網頁去「確定」私人資料,該網頁看上去與銀行或公司網頁相同,但其實是騙徒偽造的;使您將社會安全卡、銀行帳戶、信用卡的號碼及個人密碼填入網頁,然後冒名去申請信用卡或騙取金錢。

另一種近來常用的伎倆,是假冒國稅局(IRS)名義發出電郵,通知有退稅等您去領取,只要去國稅局網頁,按指示填寫個人資料即可。這個網頁當然也是假的,國稅局一再提醒民眾,國稅局從來不用電子郵件聯絡納稅人。請大家千萬不要理會任何要您供給個人資料的電子郵件。

​最近我遇到一位讀者中了假冒中國領事館的詐騙​,將她全部儲蓄匯到海外騙徒的銀行帳戶,幸好香港的銀行十分謹慎,將匯款凍結沒有交給騙徒,現在正在辦理將匯款領回。

1/16/2019 慎用Craigslist

Craigslist,是個十分流行的網站,將買賣雙方透過互聯網連起來,為網民提供了很多方便,特點是任由網民免費登載廣告,售賣各種產品和服務,包括出售汽車及雜物、房屋出租、職位招聘等。由於使用完全免費,網站對使用者亦完全不予審查,從而被專業騙徒輕易利用,令Craigslist充滿詐騙陷阱。

詐騙實例之一,是騙徒利用根本不出租的公寓,刊登虛假的出租廣告,一般位於人口密集的都市(如:紐約市或三藩市),向幾十位租客收取租金與訂金,結果幾十人既租不到公寓,又損失總計超過六萬元的預繳租金和訂金。

另一種行騙方法,是聯絡出售價值較高物品的人,聲稱願意購買該物品或服務,之後寄上假支票,金額超過物品或服務的價值,並要求賣方幫忙將超出金額匯出,受騙者直到上當之時才發覺支票是假的。

筆者完全不用Craigslist,但在此提醒使用者提高警覺,凡要您將金額透過西聯匯款(Western Union)預先寄出者,都要特別留意,因為一旦將款項匯出,絕對無法追討。

1/17/2019 勿陷中獎騙局

本人以前曾提過「中獎詐騙」:您突然收到一封由外國(包括西班牙)寄來的英文信,通知您已經中了Lotto大獎,但要先付一些費用才可領獎;信中附有支票,金額高達幾千元,讓您用來支付費用。這張支票是假的,中獎當然也是假的。

近日報章報導:不少華人接到自稱從香港或東南亞國家打來的電話,用粵語或國語通知您已經中獎;獎金高達十萬元,但須先加入某團體才可領獎;入會費數千元,要透過西聯匯款(Western Union)將入會費寄到海外帳戶;不少住在紐約的華人信以為真,紛紛到西聯匯款寄錢;西聯員工知道這是騙局,故勸阻民眾匯錢;就在勸說過程中,騙徒還不斷來電催促。

我覺得西聯匯款的華人員工很值得贊揚,請大家千萬不要相信這些中獎騙局。當然,避免受騙,最重要的是不要有貪念,其次是要提高警覺,查清楚再作決定。

1/18/2019 聯邦保險擁有權類別

聯邦存款保險,不是按個人計算,乃是按帳戶「擁有權類別(Ownership Categories) 」計算,每一「擁有權類別」享有$25萬保障。

什麼是「擁有權類別」? 一位單身人士,在銀行開設帳戶,他本身就是一個「擁有權類別」,保險金額$25萬。可是,同一個人可以利用不同的「擁有權類別」,得到$25萬以上的保險保障。

假如他在這家銀行除了儲蓄帳戶外,另設個人退休帳戶(IRA),由於IRA帳戶屬另一個「擁有權類別」,故除儲蓄帳戶的$25萬保險外,IRA帳戶可另得$25萬聯邦保險。

既然基本保障金額是$25萬,本和利都有保障的話,最好每一「擁有權類別」的存款都在保障金額以下,留一些空間保障利息。舉例:單身人士用自己的名字開設定期存款帳戶,存入$245,000,便有$5,000的空間保障將收到的利息。

1/21/2019 夫婦保險金額

假如兩位帳戶持有人(例如一對夫婦),利用不同的「擁有權類別」開設帳戶,在同一家銀行可得$100萬以上的保障。

兩人分別用自己的名字開設帳戶,每個帳戶當然有$25萬保險;兩人再共設一個帳戶,這帳戶屬另一個「擁有權類別」,而且有$50萬保險;兩人另外設立帳戶,但以「指定受益人(Paid On Death 或POD,或 In-Trust-For或 ITF)」方式,每一帳戶都有$25萬保障。這樣,這兩人已有$100萬保障,如再加上每人自立的個人退休帳戶,每帳戶另有$25萬保障,總共便有$150萬保障。

假如這對夫婦有三個孩子,夫婦兩人設立一個共同帳戶,本來有$50萬保障,假如帳戶指定三個孩子作為受益人(Beneficiary),這個帳戶的保險金額便是$50萬的三倍,即享有$150萬保障。當然,這對夫婦各自開設帳戶,每一帳戶另有$25萬保障,他們彼此作為帳戶受益人,又另外有$25萬保障。

請注意﹕假如帳戶是POD 或 ITF,帳戶的名稱上必須注明這是個POD或 ITF 帳戶,才能獲得上述的存款保險保障。

1/22/2019 以信託形式開戶

銀行帳戶如以生前信托作為持有人,聯邦存款保險的保障又如何計算?

生前信托,一般都有指定受益人(Beneficiary),假如這些受益人是近親(包括:配偶、兒女、父母、孫子女等),這個帳戶的「擁有權類別」是以每一受益人來計算;假如信托有三位受益人,而這三位受益人有相同的繼承權,即每人可得三分之一,這個帳戶起碼便有$75萬保障。假如這個生前信托是由夫婦設立,信托內指定三個子女作受益人,這個帳戶的保險保障即是$150萬。

前述只要銀行帳戶有指定受益人,即以Paid On Death 或 ITF方式設立,也可享與生前信托一樣的保障,但要留意的是,一旦利用POD帳戶,便不能同時以生前信托方式去增加保障金額,換句話說,對聯邦保險而言,Paid On Death帳戶與生前信托的本質是一樣的。

1/23/2019 從IRA帳戶借貸

許多401-K 退休儲蓄計劃容許參加者將儲蓄借出,好處是借出的金額沒有稅金,也沒有罰金,按月歸還利息,都是落到自己的退休帳戶中,所以是需要動用資金者一個樂於選擇的方法。

個人退休帳戶(IRA)是否可以作借貸呢?答案是﹕不能的,因為IRA只容許提取,不容許借貸的。可是,IRA稅例中有一個條款,讓帳戶持有人暫時將資金取出。原來IRA在提取後,只要在60天內重新放入另一個IRA,都等於沒有作任何提取,也沒有罰金。因此,有些人在需要資金時便用這個名為rollover的方法,去向IRA帳戶作借貸。

可是, 這個借貸方式是有風險的,因為稅例規定,資金必須在60天內放入另一個IRA帳戶,假如錯過了這個60天限期,便等於作了提取,需要付稅甚至罰金。

這個rollover行動另一個限制,就是12個月之內在這個IRA只能由帳戶持有人自己作rollover一次,並且接受這些資金的IRA帳戶12個月內也不能作任何rollover。

1/24/2019 切勿忌諱         

過去20年透過電子郵件和電台電視妳財節目,有機會接觸到許多不同年紀和背景的人士,其中不少是長者。他們一生勤奮工作,即使收入不高,但知慳識儉,加上謹慎理財與投資,如今手上都有點產業,特別是夠膽量作地產投資的,手上有幾座物業,早已付清貸款。他們要詢問的,多與如何將來百年歸老後,讓子孫順利繼承產業有關。這些老人家不單懂得理財,也懂得預先做好準備功夫,免得辛苦積蓄下來的產業被政府抽稅,或要後人花律師費。更重要的,是將自己的意願清楚地寫下來,特別是有心作點慈善或宗教捐獻的,更要預先將指示寫下來,起碼要有一份遺囑,擁有房地產的,更應該找律師做妥「生前信托」文件,再加上其他附帶的文件,包括「預先醫療指示書」和「財務授權書」。

亦有老人家思想比較保守,對死亡有忌諱和恐懼,不願提到遺產策劃,子女也不敢在他們面前多講。這些長者的子女會問﹕我應該怎樣與長輩商討這個敏感的問題?他們心中的焦急是有理由的,因為即使老人家仍在,萬一神智不清,便失去了規劃遺產的權力。

1/25/2019與長者談遺產規劃

與老人家談遺產規劃這個敏感話題有什麼策略呢?

第一個策略叫「旁敲側擊」,不要直接與老人家提出遺產策劃,而是先介紹自己如何去作策劃。遺產策劃並不限年齡。子女先自己做好準備,然後找機會與老人家談談自己的經驗,讓老人家知道預先做好策劃的好處。有時老人家也想提出來商量,但可能難於啟齒,您先主動提出來,說不定給老人家一個開口的機會。

第二個策略叫「借花敬佛」,自己不要與老人家提遺產策劃,而是邀請老人家去參加一些理財講座,讓他自己聽聽專家的意見。不過您先要了解這個講座的性質,和講者的真正意圖。有些所謂理財講座,說穿了就是搞產品推銷活動,這類講座即使有免費茶點供應,也應盡量避免參加。

第三個策略叫「動之以情」乃是要老人家知道,遺產策劃是愛護後人的舉動,為配偶和子女預先作好安排,免除不必要的費用和麻煩。同時也應該讓老人家知道,做好計劃後不等於失去產權或自主權,因為他隨時可以將計劃作修改,也不影響產權和稅務。

1/28/2019 帶未成年子女出國旅游

最近有一位讀者,與姐姐一同參加郵輪旅行(cruise),她帶同二位未成年的孩子同往,丈夫由於要工作,不能一起去渡假。他們高高興興地按時到碼頭準備登船,怎料被拒絕,因為沒有辦法證明她的丈夫同意她單獨帶同未成年子女離開美國。結果乘興而來,敗興而返,三個人都要回家。但麻煩還跟著來,因為與購買船票的旅行社辦理退款手續,發覺由於太遲才取消行程,全部三千元船費一點也退不回來。

凡是帶同未成年孩子離開美國境,必須要帶備身份證明書,即使是兩夫婦一同去,也應該帶備孩子的出生文件,假如任何一人是法庭指定孩子的監護人,便應該帶同法庭證明文件。這些文件的用處是確定成人與孩子之間的關係,請注意,單單有孩子的護照是不夠的,因為不能證明彼此之間的關係。

單親帶同孩子出國就更要帶足文件,除帶備出生文件外,孩子的另一位家長要簽署一份同意書,上面列明夫婦的名字,並由地保官證明簽名。

1/29/2019房貸利息由兒子扣稅

一對年長夫婦有一自住物業,還有十多萬元房屋貸款,由於收入不高,貸款利息對他們沒有扣稅好處,他們的兒子收入比較高,也經常為父母供款,兒子是否可以將利息在自己報稅表上作扣稅用呢?

答案是﹕不可以的。即使供款由兒子負責,但稅例上若要用房屋貸款利息扣稅,必須符合三個條件,第一﹕必須是業主或業主之一;第二,該貸款必須是以該房屋作抵押。第三,納稅人必須利用逐項扣稅(Itemized Deduction)方式扣稅,而不是使用標準扣稅(Standard deduction)。

這對夫婦的房屋貸款雖然是由兒子代供,由於兒子不是業主,所以他不能將利息扣稅,他代父母付出的供款只是當為給予父母的禮物(GIFT),完全沒有扣稅作用。要將兒子加入屋契作為業主之一,有禮物稅的問題需要解決。此外,將來出賣時還可能有贈值稅的問題。

1/30/2019小心非法「信用修理」服務

信用記錄不良的讀者,都會對「信用修理」服務有興趣。有一些公司宣稱,只要付出一點費用,便可合法地將不良記錄 (甚至破產記錄) 在短期內一筆勾消,用的方法稱為「檔案隔離」(File Segregation),做法是向國稅局申請一個新的雇主身份號碼(Employer Identification Number),去代替本人的社安卡號碼,然後用新號碼申請信用卡,公司還會建議您用一個新的通訊地址,說這樣做便可以重新建立信用記錄,銀行或信用卡公司看不到以往的不良記錄。

這種「信用修理」服務當然行不通,但這樣做除了損失一些費用之外,還有沒有其他後遺症呢?答案是﹕絕對有的,而且後果相當嚴重。原來這樣做是違法的,因為以不當的理由去取得雇主身份號碼,與及在信貸申請表上填寫不確資料,包括隱瞞自己真正的社安卡號碼,是違法的。假如利用電話或郵件申請信貸,還會牽涉郵件或通訊詐騙行為。

要改善信用記錄,最好和最實際的方法,還是離不開按時還款。

1/31/2019租客需要購買保險嗎?

業主要為自己的物業購買房屋保險,但租屋住的朋友,是否應該購買租客保險(Renters insurance)呢?

業主的房屋保險範圍,當然包括像火災或其他原因而令到房屋有損毀。但通常業主都不會購買「個人物品」,「臨時居所」和「責任賠償」這三項保障。

租客如果要在萬一房屋被摧毀時,得到「個人物品」(包括家具等)賠償,甚至要暫時居住在旅館的費用賠償,便需要自己購買租客保險。此外,「責任賠償」(LIABILITY COVERAGE)亦是相當重要,不單有人在您屋內外受傷可以賠償,由於這項保障是「跟隨」租客的,所在其他地方產生的責任問題也獲得保障。

最近見到一個情況,出租物業發生火災,業主的房屋保險在賠償後,向住客要求賠償損失,因為保險公司認為是租客疏忽,所以向租客追討。假如租客有責任保障,便由保險公司去負責。

愈來愈多業主在租給租客時,規定租客必須購買租客保險。即使業主不規定,區區數百元一年保費,是物有所值的,故租客應該購買租客保險。

2/1/2019提前領取社安退休金

已經工作十年的人士,應該有40個社安工作點,到了62歲便可以提前領取社安退休金,可是由於提前領取,退休金金額將會終生減少25%。

在未到「全退休年齡」之前領取社安退休金,要注意收入的限額。只要個人做工或生意收入超過$17,640, 每超過$2便會減少退休金$1。這個收入限額只包括退休金領取人,不包括配偶。此外,收入不包括利息、股息、租金、投資增值等收入,只包括工作或生意收入。

即使本人收入不超過限額,提前領取退休金便不會被扣減,但也要考慮配偶的收入,因為夫婦的收入和退休金金額,會決定退休金是否要付稅。假如退休金的一半加上其他夫婦的收入超過三萬三千元,部份的退休金便要成為報稅表上的收入。收入比較高的夫婦,有可能退休金的85%需要作為要課稅的收入。

所以是否應該提前領取社安退休金,需要考慮以上因素,當然最重要的因素是您是否需要這些退休金過生活。

2/4/2019 匯款進出美國的常識

匯錢出入美國有沒有限制?是否需要向政府申報,甚至要交稅呢?

美國並無外匯管制,即從國外匯多少金錢進入美國,或者要從美國匯多少金錢出美國,都無金額的限制,亦不需要預先向政府申請,更加無需要申報匯款的來源或者用途。匯款本身並非收入,因此亦無需要在報稅表上申報或者納稅。大家平時聽到,超過1萬元要向政府申報這個規定,是指現金,透過銀行或國際匯款機構匯款進出美國,是完全無需申報的。

當然,假如美國納稅人在海外出售投資資產,是需要按美國稅例在報稅表上申報,並為產生的收入付稅,即使出售投資之後的得款留在海外,亦一樣需要在美國報稅。此外,對外匯款假如作為贈予用途,而向一個人贈予嘅價值晌一年之內超過1萬5千元,便需要面對禮物稅(gift tax)的問題,這些稅例已經與匯款沒有直接關係了。

2/5/2019 已婚分開報稅未必有利

夫婦報稅時用的身份只有三個選擇﹕已婚共同報稅,已婚分開報稅,與及「一家之主」。用「一家之主」(HEAD OF HOUSEHOLD )屬於特殊情況,有兩個主要條件,第一,家中要有屬於「受撫養人」(DEPENDENT)的孩子,第二,夫婦在過去一年下半年完全沒有住在一起。

有些夫婦因著各種原因,而選擇分開報稅方法,其實未必有利。因為用此種報稅方法,是有相當多限制。首先,夫婦當中一人如採用逐項扣稅(Itemized Deductions),另一個亦必須用逐項扣稅,而不能用標準扣稅,更不能享受學生貸款利息扣稅、低收入抵稅額(EIC)、教育抵稅額、以及子女抵稅額等稅務優惠。

在退休儲蓄帳戶方面,夫婦分開報稅,要把資金存入IRA或Roth IRA戶口會受到限制:年收入超過一萬美元,已經不能存足$6000元,除非夫婦全年都分居。

2/6/2019 作「受撫養人」(DEPENDENT)的條件

報稅時每一個「受撫養人(Dependent) 可以帶來起碼$500 抵稅額,受撫養人可以是子女、父母、兄弟姊妹、祖父祖母,甚至其他親人如繼父繼母、外父外母、叔伯、姨母嬸母等。這些親人不一定與報稅人住在一起,但必須具備四個條件。

第一:受撫養人是美國公民、居民、加拿大居民、墨西哥居民。

第二:受撫養人通常是不可以結婚共同報稅,除非是完全不用繳稅。

第三:受撫養人付稅的收入是不能超過$4150,除非他是十九歲以下,或二十四歲以下,而去年全年有五個月是全時間學生。

第四:報稅者要負責他們生活費用一半以上,(24歲以下則不能自己負擔生活費用超過一半),生活費用包括日常衣食住行開支,再加上醫療、教育、旅行、娛樂等費用。

一些收入高的家庭,仍有讀書的子女,而他們也有投資或工作收入,應該考慮不把他們作為受撫養人,讓他們取回大學教育所得到的抵稅額,可能較有稅務好處。

順便一提,2018年開始,要取得孩童抵稅額,該孩童必須有正式的工卡號碼。

2/7/2019沒有W-2表格怎樣辦?

所有僱主都應在一月三十一日前,將W-2表格交給僱員去作報稅用。若僱員一直未收到僱主的W-2表格,應先與僱主聯絡;如果僱主仍不肯發出W-2表格,僱員有權要求稅局幫助追討。

若公司已倒閉,負責人不知所蹤,僱員應取一張4852表格,然後按照手上的薪酬資料,盡量填妥該表格,就可以用來代替W-2。但必須緊記,4852表格亦都要寄給社會安全局,使他們不會遺忘把你應得的社安點數放入你的紀錄中。

如果僱主所發出的W-2表格內容有錯誤,僱員應先要求僱主作修改;若僱主不願更正,僱員亦可利用4852表格填上正確資料,然後連同報稅表一迸交入稅局。

假若寄入報稅後才收到W-2表格,而表格上的收入是未有在報稅表申報的話,千萬不要置諸不理,或留待明年報稅時才處理,應以一份1040X的表格去更改己呈交的報稅表。

2/8/2019 調整預繳稅金額

通常僱主都會從僱員的薪金中,扣起聯邦和州預繳稅(Withholding Tax),所扣起的金額,是根據在國稅局W-4表格上填寫了多少個「容許額」(Allowance)來決定。「容許額」越高,預扣的金額則越低。只要小心按W-4表格上的指示來填寫,就可以獲得正確的預繳稅金額,最好與真正的稅款金額差不多。

W-4表格是每一位新雇員都要填寫的,但在一年開始,可以檢查一下,是否預扣稅過高或過低,需要調整的話,是可以隨時填寫一份新的W-4表格交給僱主。

有一些人口較多的家庭,或者有很高的扣稅項目,包括逐項扣減(Itemized Deduction)金額,「容許額」可能高達十個或以上,甚至有可能高達二十個。不過,「容許額」超過十個,國稅局便規定僱主便要將W-4表格呈交稅局。

如果您覺得W-4表格太複雜,或想確定所選擇的「容許額」是否正確,可以到國稅局網站:www.irs.gov,只要回答幾個簡單問題,就可以計算出正確的「容許額」,用來填寫在W-4表格內。

2/11/2019  是否需要報稅?

稅例給予每個納稅人免稅金額,2018「標準扣稅額」(Itemized Deduction),單身者$12,000,夫婦共同報稅是$24,000。因此,單身者起碼有$12,000收入免付收入稅,已婚共同報稅夫婦起碼有$24,000收入免付收入稅。

收入在免稅金額之內的僱員(即僱主供給W-2表格報稅的人士),理論上即使不報稅也沒有問題,但大部分的僱主已預先在薪金內預扣收入稅,故必須報稅才可向國稅局取回預繳稅。此外,收入不高的家庭,尤其是家中有子女的,都有可能取得「低收入抵稅額」(Earned Income Tax Credit),但需要遞交報稅才可獲得退稅,因此,即使無需要付稅的人士都可能應該報稅,否則吃虧。

自雇收入者,包括收入是被放在1099-MISC的人士,只要淨自雇收入超過四百元,便一定要報稅,因為他們需要繳納「自僱稅」(self-employment tax)。

2/12/2019 以第二房屋作交換

​出租物業可以用稅務條例第1031條作交換​,便可以將增值(capital gain)延稅,可是,沒有出租的物業是否可以利用1031交換呢?

沒有出租的物業,通常稱為第二家庭物業(second home),有時是免費給予親戚居住,或者自己留作渡假物業​(vacation home),都是屬於自住物業,而自住物業是不能作1031交換的。 可是,國稅局曾經明文規定,第二房屋只要曾經在一年內出租14天,加上屋主一年內自住不超過14天,或者不超過出租時間的10%,這個物業便可以作1031交換。同樣,交換回來的物業也不需要全部時間出租,只要一年起碼14天租出去,加上屋主自住每年不超過14天,或租出去的日子10%,便可以成功完成1031交換。​​

每年只需要租出去14天​,可以利用現今十分流行的​短期租賃方式,例如Airbnb之類短期租住的計劃,都可以讓第二家庭房屋成功得到1031交換延稅的好處。​

2/13/2019 自住物業豁免保障

萬一因為錢債糾紛、或生意失敗等原因,而被人告到法庭,敗訴後是否會失去全部資產?

每一個州都有法例,給予敗訴人一定的豁免保障。自住房屋業主的豁免保障稱為Homestead Protection。自住房屋即使被債主強逼出賣,對方仍要將豁免的金額交還業主,如果該房屋淨值不超過欠債金額,則債主即使把該房屋出賣亦是無利可圖。

Homestead Exemption豁免保障每一個州都不同,而且分別相當大。加州豁免保障是單身業主7萬5千元或已婚業主10萬元,六十五歲以上或身體殘障者,或五十五歲以上而年收入不超過兩萬元,則保障金額增加為17萬5千元。紐約州豁免額單身者由$82,775至$165,550,要看房屋在那一個county,已婚者豁免額增加一倍。

一般來說,這個豁免保障是不需要預先作登記的,只要到有需要時,到物業所在的的政府登記處辦理便可以了。

2/14/2019  認識W-8BEN表格

外國人在美國沒有社會安全咭號碼,當他們在美國的銀行或股票經紀行開戶口時,就要填寫一份W-8BEN表格,來證明其外國人的身份。由於外國人在美國所賺得的銀行利息,及股票投資增值(Capital Gain),都是無需付稅。填寫了該W-8BEN表格,銀行或股票經紀行便無需扣起百份之三十的稅項。

一些外國人的父母,為求便利,與已成為美國公民或居民的子女,聯名開設銀行或股票戶口,既讓子女代他們管理財務,同時預防他們去世,子女們可以繼承遺產。

但聯名戶口是要每個持有人都填寫一份W-8BEN,如果其中一人是美國公民或居民,不能填寫W-8BEN表格,而要填W-9表格,就會令該戶口變得像美國人所擁有,銀行或股票經紀行年底時便會發出一份1099表格,有關賺得的利息,可能成為他的收入而要報稅。

因此,外國人的戶口,最好不要有美國公民或居民的名字在內,只要採用指定他們作代管人便可。

2/15/2019 檢查房屋保險

最近加州多處大火,許多房屋被燒毀,通常這樣的災難過後,受火災影響的家庭都要重建家園,在這個過程中,當然要與投保的保險公司打交道,希望理賠的過程順利,保險公司完全賠償損失,盡快將燒毀的房屋重建。可惜,許多業主在災難發生、需要保險理賠重建時才發覺保障金額不夠,之後與保險公司爭論,甚至有法律訴訟的情況。

房屋保險保單上最重要的項目,就是房屋(DWELLING)的賠償金額,這個金額與物業的市場價值無關,而是應該按該房屋的面積,和重建所需的費用訂立的。重建費用按當地的生活水平和房屋的質量而定,一般每平方尺都不會低於$200,有些物價比較貴的地區可能每平方尺$200或以上。即一間2000平方尺的房屋,DWELLING賠償金額應該在40萬至50萬之間。

大家應該趁平安無事時,與保險代理商議是否有足夠的賠償金額。樓齡比較高的房屋,可能還要加買「建築法規升級」(Building Code Upgrade)保障。

2/18/2019 移民後賣屋

有些新移民離開原居地的時候,由於各種原因,沒有在移民前將海外的自住物業賣掉,他們移民後應該注意什麼稅務問題呢?

移民取得綠卡後馬上便榮升為美國納稅人,而美國的稅例要求納稅人申報全世界收入,包括出售海外物業賺到的資金增值(Captal Gain)收入,所以在移民之後賣出海外物業,是有可能產生資金增值收入,需要在美國報稅表上申報的。

可是,假如海外物業是自住房屋,一般每一個業主25萬免稅額是否適用呢?這個免稅優惠沒有房屋所在地限制,所以海外物業一樣適用,可是,稅例規定要在賣屋前五年內曾在該物業自住二年,所以要得到這個稅務優惠,必須在移民後三年內將物業賣出,便可以享受夫婦共50萬資金增值免稅額。

假如移民後不打算在三年內將房地產賣出,或該物業根本不符合自住要求,便應該在移民前為房子作正式估值,藉此去訂立移民前的房子價值,用來減低資金增值。

2/19/2019 業主租屋時要留意事項(一)

做出租物業業主,最怕租到不良租客,要減低風險,一定要事前小心選擇租客。以下一些選擇租客貼士,是一些有豐富經驗的業主提供的。

當有人來看屋時,您應該先要求他出示有照片的個人身份證明文件,並且要檢查照片是否他本人,與及抄低資料,然後才帶他看屋。如果你有任何原因,不想單獨帶他看屋,你便應該找多一個人陪著你,因為時不時都有人假裝看屋,而實際上是打劫的事例,都是小心點比較好。

所有對租屋有興趣的人,您都應該給他填寫租屋申請表,即使你不想租給那個人,因為你您要避免被人懷疑你歧視。對每一個申請人,您都應該告訴他你將會詳細考慮他們的申請,並會查核他的信用和其他記錄,之後才通知他。

如果租屋的是超過一個成年人,即使是一對夫婦,您應該要每一個人都填一份申請表,因為你您要知道將來是那些人將會住在那房子。

下一次「理財分半鐘」再與您講其他租屋時要注意的事。

2/20/2019 業主租屋時要留意事項(二)

業主租屋給新租客,事前都要做足奶牷A去避免租給不良租客,租屋申請表是一份好重要的文件,因為它讓您對租客的背景有認識,亦都讓您可以查核申請人提供的資料。申請人填寫表格之後,您應該馬上核對表格上的姓名,地址,駕駛執照號碼,與及工卡號碼。申請表當然要有申請人的簽名,簽名要與證件上的簽名吻合。您亦可以考慮將證件影印存底。

有些業主要收申請人一點查詢信用記錄的費用,加州和紐約州都容雪~主向申請人收取實際的費用,不過加州規定不能超過$49.12。如果您收費用,您應該每一個申請人都收,千萬不要因人而異。

要取得申請人的信用報告,有好幾個途徑。第一,您可以直接向信用記錄公司(Credit Bureau)購買,但近年來有些信用記錄公司不想供給報告予第三者。第二,可以用一些信用報告公司(Credit Reporting Agency),這些公司由記錄公司處得到資料。第三,可以用一些租客背景調查公司。

2/21/2019 是否應該自己報稅?

有些聽眾喜歡自己報稅,除了節省費用外,還可以增加稅務知識,和更了解自己財務狀況。可是,稅例越來越復雜,如果單靠自己填寫報稅表格,一不小心便會報錯或報漏,反而得不償失。因此,我建議自己動手報稅的朋友,盡量使用電腦報稅軟件。目前最流行的,有TURBOTAX和H&R Block兩種,花費只是區區幾十元。如果想更節省的話,網上有一個不錯的聯邦報稅軟件可以免費下載,網址是www.taxact.com , 但公司要求你供給個人通訊資料,相信會向您促銷產品,而且使用免費軟件不斷建議您提升至需付費的軟件。

國稅局亦與一些報稅服務公司合作,為一些自己報稅的納稅人,提供免費網上報稅服務,除了低收入家庭之外,有些中等收入家庭也可受惠。有興趣的朋友,可到國稅局網址www.irs.gov , 然後按FREE FILE。

不想自己報稅的朋友,如果屬收入家庭或耆英,可到國稅局指定的免費報稅服務站,通常都是由非牟利團體提供。

2/22/2019 信用卡欺詐事件

最近有一個信用卡欺詐事件,已經有不少人上當。騙徒直接打電話到信用卡持有人家中,說是代表VISA或MASTERCARD,講話非常有禮貌,首先自己報上姓名,是信用卡公司的防止欺詐部門的職員,並且將自己的職員號碼告訴您。他跟著會問,你是否最近有使用購買幾百元的服務。當你回答「沒有」之後,騙徒會告訴您,有人用你的信用卡購買了這個服務,既然是冒用的,信用卡公司會為你取消這筆帳目,你會在將來的帳單上見到。」

當你心中很感激對方之際,騙徒會問您是否這個地址,您回答「是」之後,騙徒會告訴你,公司要為這件冒用事件展開調查,如果您有其他問題的話,可以致電公司免費電話。騙徒還會給您一個CASE號碼。最後,對方說要證明您就是卡主,他要你將信用卡後面,信用卡號碼之後的三個數字讀給他聽,然後他告訴您一切都沒有問題。

騙徒跟著就會利用您的信用卡購物,第一次購物的價錢是與騙徒曾告訴您的金額吻合,您收到帳單以為公司就會取消,所以沒有採取任何行動,結果騙徒就繼續冒用您的信用卡。

大家千萬不要在電話或網路上,將自己的個人資料或信用卡資料告訴別人。

2/25/2019 債券與債券基金有分別

投資股票,可以通過股票共同基金;投資債券,也可以透過債券共同基金。可是,直接持有債券,與投資債券共同基金是有分別的。但既然債券共同基金里面就是債券,為什麼兩者有分別呢?

債券本身的市場價值,在債券到期之前,是會隨著市場利率上升或下跌的,市場利率增高,債券的價值便降抵,相反地,假如市場利率下跌,投資者手上持有的債券價值便上升。直接持有債券,即使價值下跌了,只要繼續持有,到了到期日假如借貸機構仍健在,便可全數取回債券面值。

債券共同基金便不一樣,由於債券基金本身沒有到期日,所以債券基金的市場利率風險不斷存在,好處是在市場利率下降時,基金收益會增加,但是當市場利率上升,基金的表現便會受影響,甚至會有虧蝕。基金里面也不斷轉換債券,故不像直接持有債券一般,按期收取固定利息。最後,當然基金會有點管理費用。

直接持有債券其實不難,值得喜歡投資債券的朋友去研究一下。

2/26/2019兩項自己報稅的提醒

有些聽眾喜歡自己購買報稅軟件​​報稅​,以下有兩個提醒:

第一,今年聯邦稅表上的標準扣稅額大幅度提高,單身者標準扣稅額增加為一萬二千元,已婚共同報稅者增加至兩萬四千元​​,許多納稅人過去使用逐項扣稅,今年也會改用標準扣稅。可是,在使用軟件時建議你照樣將本來可以扣稅的金額放入軟件,包括:房屋貸款利息、物業稅、慈善捐獻等等。因為雖然在聯邦報稅表上不會用這些扣稅項目,但在州稅表上​​有可能會超過標準扣稅額。原來即使在聯邦報稅表上使用標準扣除額,不等於在州稅表上也一定要用標準扣除;假如扣稅金額超過州的標準扣稅額,是可以使用逐項扣稅的。

另一方面,假如有存放​​​Roth IRA雖然不能扣稅​,但也有可能幫助你取得退休儲蓄抵稅額,尤其是你沒有使用僱主提供的退休儲蓄計劃,放入Roth IRA的金額便能夠幫你取得抵稅額,所以你必須將存放Roth IRA的金額放入軟件​。​

2/27/2019 短期租賃報稅

近日很流行像​Airbnb 之類的短期租賃,很多人喜歡將自己的房屋出租​。假如你在一年之內出租自住房屋不超過14天,收到的租金是不用報稅和繳稅的;可是​​​,假如你租出超過14天便需要報稅。

租賃公司在年底會給你一份​1099-K表格,上面顯示全年租金的金額,有時公司不發出1099-K,而是發出一份收入總結(Earning Summary),你都應該按著這些表格上的金額報稅。

這些租金收入報在什麼報稅表呢?有兩個可能性,第一個是報在Schedule E,即是當一般租金處理,假如有出租的費用可以用來抵銷租金收入,申報辦法與一般租金申報相同。第二個是報在當作小生意報在Schedule C,除了一切費用(包括房貸利息,地稅,保險等)可以扣稅之外,淨收入還需要為將來社會安全退休福利付自僱稅​​(self employment tax)。

假如你沒有為租客提供任何服務,用schedule E申報已經可以了​,但假如你有提供服務(例如交通, 食物, 導遊等)便可以用Schedule C申報。

2/28/2019 汽車接送的稅務

​有好多朋友都喜歡做Uber或Lyft司機​,去賺取一些外快,但這些收入都是要報稅的。

一月份你可能收到公司給你兩份報稅表,第一份是1099-K,上面記錄了所有去年收到的車費​和公司代付的費用;第二份表格是1099-MISC,是公司給予車費以外的收入,例如獎金等。這兩份表格上面都是你的收入,需要在報稅表上面申報。

由於這些屬於自僱收入(self-employment income),你必須用Schedule C報稅表申報,亦同時可以扣除所有賺取這些收入的費用,包括使用自己汽車或租車的費用。假如用自己汽車接送,有兩個方法可以扣除費用;第一個方法是真正費用(actual expenses),包括:汽油、維修、保險、折舊(depreciation)等費用。假如這部汽車同時是自用,要按使用的比例將部分的費用作扣稅用​。第二個方法是用標準哩數,每哩為54.5仙。這個方法比較簡單​,只需要記下作接送的哩數便可以了。

自僱收入需要繳納自僱稅(self-employment tax),是為將來社會安全退休福利用的。此外,這種收入也符合 20%免稅的優惠。

3/1/2019合夥人的責任與帳戶抵銷

最近一位女士發覺她在某銀行的支票帳戶被提走數千元,向銀行查詢下,知道原來是銀行將帳戶大部份的錢取出,只留下$100。而被取去的錢是用來清還她公司的信用卡債務。這位女士之前與合夥人(partner)一同經營生意,公司在這家銀行設立了信用卡,合夥人使用信用卡購買物品與生意無關。女士發覺之後報警,並馬上向銀行投訴信用卡被盜用,以為銀行會取消這筆欠款,怎知道銀行從她的私人支票戶口提款來還信用卡債務。

這位女士是否要為這筆信用卡債務負責呢?而銀行是否有權中私人支票帳戶取錢還債呢?同合夥人做生意,每一個合夥人的行為,其他的合夥人都要負責的,因此,大家不要隨便與他人合夥投資或者做生意。合夥人既然有權使用這張信用卡,便不屬於盜用,欠下的款項其他合夥人都要負責。

相信他們成立信用卡時,已經同意銀行有權從私人帳戶中取錢還信用卡債務,這叫做「抵銷的權力」(right to offset),因此銀行可以在預先沒有通知的情況下,將私人帳戶的錢用來還債。

3/4/2019 匯款進出美國的常識 

匯錢出入美國有沒有限制?是否需要向政府申報,甚至要交稅呢?

美國並無外匯管制,即從國外匯多少金錢進入美國,或者要從美國匯多少金錢出美國,都無金額的限制,亦不需要預先向政府申請,更加無需要申報匯款的來源或者用途。匯款本身並非收入,因此亦無需要在報稅表上申報或者納稅。大家平時聽到,超過1萬元要向政府申報這個規定,是指現金,透過銀行或國際匯款機構匯款進出美國,是完全無需申報的。

當然,假如美國納稅人在海外出售投資資產,是需要按美國稅例在報稅表上申報,並為產生的收入付稅,即使出售投資之後的得款留在海外,亦一樣需要在美國報稅。此外,對外匯款假如作為贈予用途,而向一個人贈予嘅價值晌一年之內超過1萬5千元,便需要面對禮物稅(gift tax)的問題,這些稅例已經與匯款沒有直接關係了。 

3/5/2019 合資格商業收入 

稅務改革當中包括合資格商業收入(Qualified Business Income或QBI)可獲得20%免稅。所有小生意的收入,扣除商業費用之後的淨收入,有20%可以獲得免稅優惠,這個金額是填在1040報稅表第9行,直接從總收入當中扣除。商業收入包括1099-MISC的收入,有些讀者賺取的收入是放在1099-MISC表格上,他們的身份是「獨立合約人」(Independent Contractor),這些收入是報在Schedule C,成為小生意收入,他們也可以享受QBI稅務優惠.

比較混淆的是出租物業的租金收入是否屬於QBI。國稅局最近出了一個指示,規定假如業主每年花起碼250小時管理擁有的出租物業,租金收入便一定可以當作QBI,可是,指示亦講明即使管理時間低於250小時,也不一定不能當作QBI,完全要看業主是否參與管理和決策。假如業主擁有多個出租物業,即使沒有花250小時管理,也應該可以當作QBI。可是,只擁有一個出租物業,即使是自己管理,收入當作QBI可能會被國稅局質疑。 

有些讀者擁有所謂Triple Net的商業樓宇,全部費用由租客負擔,業主完全不需要參與管理,這些租金收入絕對不成為QBI。 

3/6/2019 「家居護理」收入稅例 

白咭醫療福利包括「家居護理」服務,稱為In Home Supportive Service或簡稱為IHSS,乃是由政府出錢聘請護理人員到家中照顧有需要的人。不少華人被聘用當家居護理,他們一部份是照顧自己家人,例如:照顧父母、子女、兄弟姊妹等。有些被照顧的人是與護理人員同住,好像是父母與女兒同住,父母領取家居護理服務,女兒成為護理人員,以家居護理員身份提供護理服務。

照顧同住者的護理收入,一般都是記錄在W-2稅表,收入要報在稅表上,與一般普通收入無異。可是,假如接受護理者乃與護理人員同住,報稅時該收入便無需當為收入。 這些護理人員報稅時要如何處理呢?假如有W-2,當然要填上1040稅表第1行,但亦在1040報稅表Schedule 1第21行「其他收入」(Other Income)放入同等金錢的負數,去抵銷上面第1行放入的收入。

由於這類收入已經不算作收入,是不包括在領取低收入抵稅額(Earned Income Tax Credit)的收入之內。 

3/7/2019出售自住房屋報稅 

稅例容許業主出售自住房屋時享受每人25萬增值免稅,而且在沒有贈值稅的情況下無需申報。可是,稅例亦規定,假如出售房屋的價錢超過25萬,或已婚者屋價超過50萬,負責交收(escrow)的機構便要發出1099-S表格,假如你收到1099-S表格,即使全部增值都免稅,亦要在報稅時使用Schedule D申報出售自住房屋,只不過在表格上利用增值免稅額去抵銷增值收入,結果是無需繳稅。同時,這項交易亦都要放入8949號報稅表;假如你使用報稅軟件或由報稅師代你報稅,這些表格都會為你填妥。

新移民的朋友,在移民前作為自住物業,移民前沒有出售,現在決定出售,假如移民前住在這間房屋,移民後3年內將房屋出售,依然符合每人25萬增值免稅的優惠。假如增值金額不超過免稅額,便在報稅時無需申報,因為出售海外物業是一定不會收到1099-S表格的。稅例規定,凡是沒有收到1099-S表格,而增值沒有超過免稅額的話,是無需要在報稅表上申報的。 

3/8/2019交過多社會安全稅? 

政府規定,每一個做工的人都要繳交社會安全稅,除了一些在政府工作,而有另外的退休金福利計劃的是例外。社會安全稅包括兩方面﹕退休金和醫藥保險(亦即所謂「紅藍白卡或Medicare)。為退休金儲蓄的稅金,是收入的6.2%,但只是$128,400收入以下才需要繳交,亦即是最多要付$7,961稅金。醫藥保險方面,稅率是1.45%,所有收入都要繳付,是沒有上限的。

假如您的僱主扣起過多的社會安全退休稅,你一定要與他交涉,由僱主直接退還給你你。可是,假如你去年有超過一份工作,而總收入在$128,400以上,就有可能繳交過多的社會安全退休稅金,你應該將超出金額填上1040報稅表Schedule 5第72行,就可以取回來。如果發覺過去三年內多付了社會安全退休稅,就要用1040X報稅表去修改。

自僱的人士,或者收入是報在1099-MISC表格上的朋友,亦都要付社會安全稅,不過是稱為「自僱稅」(SELF-EMPLOYMENT TAX),比僱員要付的多一倍,因為他們既是僱主,亦是僱員。

3/11/2019 如何處置401K儲蓄

轉換工作或退休時,如何處置在僱主設立的退休儲蓄(如401K)呢?

第一個選擇,是將儲蓄留在401K帳戶,大部分僱主都會容許你這樣做,特別是假如儲蓄金額超過5000元。將儲蓄繼續留在401k帳戶,唯一與以前的分別是不能再放入新的儲蓄。假如你對401k帳戶的投資表現滿意,亦不想自行決定如何作投資,寧可選擇401K計劃提供的基金,那便應該將儲蓄留在401K帳戶。

第二個選擇,是將401K儲蓄轉入個人退休帳戶(IRA),繼續作延稅的儲蓄和投資。許多人都喜歡這個選擇,因為IRA可以完全由自己決定如何作投資,不像401K只能選擇儲蓄計劃內提供的共同基金。

假如決定將儲蓄轉到IRA帳戶,千萬不要由401K帳戶作提取,因為假如401K儲蓄支票先交到你手,便一定要扣起20%預繳稅(withholding tax)。你在60天內要將全部儲蓄放入IRA,亦包括預扣的20%,即要自己填補上那預扣的20%,否則這個部分便等於作了提取,當年便要當為收入付稅,59歲半以下的朋友還要付出10%提前提取罰金。要避免20%預繳稅,必須要求401K帳戶直接將資金轉入IRA,這個過程名為Trustee-to-trustee transfer。

3/12/2019 稅務改革

今年稅務改革,個人免稅額(personal exemption)取消,但標準扣稅額則大幅度增加幾乎一倍,單身者標準扣稅額是一萬二千元,已婚共同報稅者標準扣稅額是二萬四千元,假如扣稅金額低於標準扣稅額,當然就會選擇用標準扣稅額。

由於標準扣除額大幅度增加,加上物業稅和州稅加起來不能扣超過一萬元,即使過去使用逐項扣稅的納稅人,今年也可能改用標準扣稅額,因此慈善捐獻不能再用作扣稅。有一些教會和慈善團體已經發覺捐獻金額減少,這也是受到稅務改革影響;當然,真正有慈善心腸的納稅人,不會因為不能扣稅而停止慈善捐獻。

稅改也取消了一些扣稅項目,例如:因工作需要搬遷的費用不能再扣稅,僱員要自己負擔的工作費用也不能扣稅。從某一個角度來說,今年報稅比以前簡化了。稅表也作了重大改革,只有1040報稅表,並且分開多個schedule,所以納稅人可能需要一點時間才完全習慣。

3/13/2019 轉換退休儲蓄

假如去年在Roth IRA戶口內存入了過多金額,如今才發現去年收入超過最高限額,不能夠放全額Roth IRA,應如何補救呢?

在報稅期限(4月15日)前,應該將原來存入Roth IRA戶口內的金額提走,去避免每年6%罰金。若提出來的金額比原來存入的本金為高,收入這部份是要當為今年的普通收入報稅。

另一個解決的方法,是通知銀行或投資公司,將Roth IRA改為存入傳統IRA戶口內,這種方法叫Rechacterization(還原),也要在4月15日之前完成,除非你準備延期報稅,就可以在10月15日前完成。

假如您在去年將IRA轉為Roth IRA,目前發現市值下跌了,本來可以將Roth IRA作還原轉為傳統IRA,將來再將金額轉作Roth IRA,這樣一做便可省下稅金。但今年新稅法開始,在你完成轉移後不能夠還原。

3/14/2019 傳統退休帳戶(1)           

個人退休帳戶(IRA)分為傳統(Traditional IRA)和 Roth IRA兩種,傳統IRA有兩個經常被忽略的規則。

第一個規則,是任何人只要有做工、做生意或贍養費(ALIMONY)收入,不論其收入高低,也不論是否參加僱主提供的退休儲蓄計劃,都一律可以存放傳統IRA帳戶。2019年50歲以下最高金額為6千元,50歲或以上最高金額為7千元。過了70歲半的朋友,即使繼續工作賺取收入,也不能存放傳統IRA。

請注意,即使任何人有收入都可以存放傳統IRA,卻不等於存放的金額一定可以扣稅,需視乎本人是否有參加僱主提供401-K之類的退休計劃。假如沒有參加,亦即 W-2 表格上第13項「退休計劃」一欄沒有打勾,便不論報稅總收入多高,都可以將存放傳統IRA金額扣稅。

可是,假如有參加僱主退休計劃,扣稅便受收入限制,已婚共同報稅者,只要總收入不超過$101,000,單身者只要收入不超過$63,000,便可以將全部存放金額扣稅,成為「可扣稅(Deductible) IRA」。超過這個收入限額,扣稅便有限制。

3/15/2019 傳統退休帳戶(2)     

任何人只要有收入或贍養費(Alimony),都可以存放傳統IRA,但是否可以扣稅,便要看是否有參加僱主提供的退休計劃。有參加退休計劃,只要收入超過一個金額,便部份甚至完全不可以扣稅。

假如存放傳統IRA的金額不能扣稅,便成為「不扣稅(Non-Deductible)IRA」,它都屬於傳統IRA,只不過存放時不能作扣稅用。「不扣稅IRA」唯一的稅務好處,是收入可以延稅,到將來作提取時才付稅。可是,「不扣稅IRA」需要在報稅時填寫8606表格,通知國稅局該存放金額屬於「不扣稅IRA」;此外,將來從傳統IRA帳戶作提取也會產生一些特別問題,以下為你解釋。

由於「可扣稅IRA」和「不可扣稅IRA」同屬於傳統IRA,也可以兩者一同存入相同的帳戶,稅例上規定所有IRA不論是可扣稅或不可扣稅,將來都要全部一迸處理,不能將「可扣稅」和「不可扣稅」分開處理。將來從任何傳統IRA帳戶作提取,都按比例當是一部份由「可扣稅IRA」中提取,而其餘部份由「不可扣稅IRA」中提取。

3/18/2019提早提取IRA儲蓄

許多人誤會,以為一旦將錢放入個人退休儲蓄帳戶,便要到59歲半之後才能取出來,這個想法其實是不對的。

不論是傳統個人退休帳戶(Traditional IRA),抑或是Roth IRA,都是屬於您的資產,您可以自由決定存放年期。當然,政府是希望您為將來退休作準備,所以為您提供稅務優惠,以鼓勵作長期儲蓄;假如您有特別原因,是可以隨時提取帳戶內的資金。

可是,既然政府在您儲蓄時給予稅務好處,當然在提取時會有些限制。傳統IRA在提取時,所有未繳過稅的金額(包括本金與收益),都要加入當年報稅表,有可能成為要付稅的收入。此外,假如提取時未夠59歲半,便有可能要被罰提取金額的10%。

有幾個情況是可以在59歲半前作提取,也不必繳付罰金。在過去兩年內沒有擁有自住房屋的朋友,可以在一生中提取一萬元,作為購買自住房屋用途,可以避免10%罰金。假如有醫療費用,超過收入7.5%以上的金額可以用IRA支付,亦可避免10%罰金。萬一身體有殘障,或帳戶持有人去世,或需要支付大學教育費用,都一律可以避免10%提前提取罰金。

3/19/2019學生學費與稅務優

大學生多數會收到學校寄來的1098-T表格,在報稅時有什麼作用呢?

1098-T表格最主要的目的,是記錄了大學在去年收取的學費與雜費,通常是放在表格第一項,有些大學放在第二項。此外,表格上也記錄了學生在去年獲得的獎學金(scholarship)和助學金(grant),兩者加起來的總數放在表格第五項。

請注意兩個稅例:(1)學生繳付的學費、雜費、書本電腦等費用,假如超過獎助學的金額,便有可能讓父母用來取得抵稅或扣稅金額的。假如子女是父母的「受撫養人」(dependent),父母報稅時可以取得最高$2,500的「美國機會抵稅額」。(2)假如獎助學金的金額超過學費等費用,超出的金額便成為學生的收入。但由於學生有$12,000「標準扣稅額」(standard deduction),只要學生收入(包括這些超額的獎助學金和其他收入)不超過這個扣稅額,便無需繳納收入稅,甚至不需要報稅

由於大學學費可能用來取得稅務優惠,報稅時一定要將1098-T表格交給報稅師處理。

3/20/2019 打工誤會篇(一)

以下幾天,為大家講解幾個與打工有關的誤會。第一個誤會﹕僱主不能隨便解僱員工,必須有充份的理由。

許多人以為美國是一個民主法治社會,凡事都講事實和理由,僱主不能無理解僱員工;僱主假如要解僱員工,必須給予充份的理由。其實,在美國私人公司打工,絕大多數員工是所謂AT-WILL僱員,AT-WILL的意思就是僱主隨時隨地,不管什麼理由(甚至完全沒有理由),都可以解僱員工。只有以下僱員不屬於AT-WILL﹕聯邦或州政府僱員、有工會「集體談判協議」的僱員,和與僱主有訂立僱用協議者。

這個AT-WILL的概念,源於十九世紀美國政府對私人企業不干擾政策,憲法第十三條修正法給予僱員自由選擇僱主的權利,但只要僱主沒有歧視,僱主亦有自由選擇和解僱員工的權力。所以大多數情況下,即使僱主沒有合理的理由解僱,都很可能是合法的。

3/21/2019 打工誤會篇(二)

繼續為你講解幾個與打工有關的誤會。第二個誤會﹕公司遣散員工,必須付出「遣散費」

法例上沒有規定要給員工遣散費,當然很多有規模公司的員工福利,會訂下遣散費的條款,平均是每做工一年,就有一個月的遣散費,但這是公司自願付出的。一旦公司有遣散費規定,便需要一視同仁,否則便可能被指歧視。

法例上唯一有規定的就是超過二十名僱員的僱主,要給予被裁減的僱員可以自己付款購買健康保險,即所謂COBRA。不過,如果公司倒閉,則連COBRA都可能沒有了。

被裁員時,應問清楚公司有否其他福利能繼續享用,未放的年假有否現金補償,有否提供轉業輔導等。然後就是去申請失業金,寫好自己的履歷,要求舊公司提供一封Reference的信件等。最重要是不要氣餒,保持開朗心境。因為新工作可能比舊工作更理想。

3/22/2019 打工誤會篇(三)

繼續為你講解幾個與打工有關的誤會。第三個誤會﹕只有被裁員才有資格領取失業金,自己辭工一定不能取得失業金。

即使是自己辭職,卻是因為被僱主或公司其他人強逼辭職,亦有可能領取失業金。就算是因為犯錯被革職,其實都有可能拿到失業金。原因是失業保險條例規定,只有「故意犯錯」(Misconduct),才會失去領取失業金的資格。

根據失業保險條例,「故意犯錯」需要具備以下四項特點﹕第一、僱員犯錯的行為是他職責的主要部份;第二、僱員嚴重地違犯職守;第三、僱員違犯職守是特意(Willful)及極度(Wanton);第四、僱員違反職守是漠視僱主利益,及對僱主有損害。

除非是因為極嚴重及故意犯錯而被僱主辭退,其他被辭退的理由,例如﹕做事不小心或不稱職等,都有可能取到失業金。因此無論是甚麼理由被辭退,都應該嘗試申請失業金。

3/25/2019 打工誤會篇(四)

繼續為你講解幾個與打工有關的誤會。第四個誤會﹕僱主可以自由選擇使用W-2或1099-MISC表格。

不少僱員投訴僱主不再在工資中扣起稅款,並不再發給W-2表格,而改為發給1099-MISC表格。僱主這樣做,是將僱員(EMPLOYEE)改為「獨立合約人」(INDEPENDENT CONTRACTOR),用意是希望節省僱主應付的工資稅金(PAYROLL TAXES),包括社會安全稅、醫療保險稅,失業保險費用等。

僱主是否有權自行決定是僱員還是獨立合約人?答案是﹕不可以的;因為國稅局對兩者的定義都有十分清楚的規則,一般要「朝九晚五」工作,並在工作時要遵守公司員工規則的員工,大多數都是僱員。僱主如硬要將僱員當作獨立合約人,一旦被政府發現,不單要罰款和繳付僱主本來要付的工資稅金,還可能要為僱員繳付本來僱員要付的稅款。以前微軟公司將八百多個職員當為獨立合約人,但他們工作與一般員工無異,結果被這班員工控告,國稅局也介入調查,結果微軟敗訴。

3/26/2019 以獨立身份申請援助

在填寫大學FAFSA 申請表格時,大部份家庭都要申報父母的收入和資產。有人想出不同的辦法,試圖讓子女得到「獨立身份」,去避免要申報父母的收入和資產,希望藉此獲得更多經濟援助。這些辦法包括﹕將子女地址與父母地址分開,或父母在報稅的時候,故意不將子女申報為受撫養人(Dependent),究竟這些方法是否行得通呢?

答案是﹕完全行不通的,因為申請大學經濟援助時,學生能否符合「獨立身份」,與子女是否與父母同住,或者父母在報稅時是否將子女作為受撫養人,是沒有任何關係的。真正的關鍵,是子女是否可以在FAFSA申請表上面第三部份任何一條能夠回答「是」。學生要符合以下任何一個情況,才可以符合「獨立身份」來申請經濟援助﹕超過二十三歲、修讀碩士或以上課程、已婚、有子女或其他受撫養人、是孤兒或是受政府監養身份、曾經服過兵役。只有能夠符合以上任何一項,才可以用獨立身份申請經濟援助。

3/27/2019 在屋契上加兒女名字

不少華人父母,喜歡將自己的物業在生前加入子女名字,目的是希望將來百年歸老之後,子女可以很方便地去承受遺產。當然也有些領取政府福利的老人家,害怕政府將來迫後人賣屋去歸還政府付出的醫療費用。

不論動機如何,在未將產權部份或全部轉移子女之前,都應考慮到這樣做的弊處。首先,假如要將房屋賣出,必須每一個業主同意,假如到時子女不合作,父母即使依然擁有部份產權,要出售房子亦是非常困難的,尤其是如果子女婚姻有問題,更可能對房屋產權產生麻煩。

子女不同意出售的原因,可能是考慮到稅務的因素﹕父母住在該房子,有最高五十萬資金增值 (Capital Gain) 不用付稅,但假如子女不與父母同住,可能沒有資格取得免稅優惠。此外,子女承受遺產,遺產的成本(Cost Basis)是死亡日期的市場價值,到時出售便沒有資金增值稅,但是用贈予方式在生前轉移產權給子女,他們的成本是父母以前的成本,故稅務上相當不利。

3/28/2017 自僱者如何參加社安制度?

打工的人士,僱主必須在你的薪金中扣除7.65%社安稅和Medicare醫療稅,僱主亦要同樣為你付7.65%稅金,即共要繳納15.3%稅金。2019年每$1360收入便可取得一個社安工作點,每年最多可以取得4個工作點。將來擁有40個工作點,62歲或以上便可以得到社安退休金,65歲便可取得Medicare醫療咭。

自僱的人士,沒有僱主扣起社安稅,他們如何參與社會安全退休制度,將來退休後得到退休金和醫療咭呢? 自僱的人士都一樣要繳納社會安全稅的,只不過他們繳交的不稱為社安稅,而是稱為自僱稅(self-employment tax),他們在扣除開支之後的淨自僱收入,是要取92.35%來計算自僱稅,稅率是15.3%,亦即是打工人士社安稅稅率的一倍,原因是自僱人士既是僱主,亦是僱員。

自僱人士由於收入的7.65%無需繳納自僱稅,所以他需要賺$1473才能得到一個工作點。

3/29/2019 學生學費與稅務優惠

大學生多數會收到學校寄來的1098-T表格,在報稅時有什麼作用呢?

1098-T表格最主要的目的,是記錄了大學在去年收取的學費與雜費,通常是放在表格第一項。此外,表格上也記錄了學生在去年獲得的獎學金(scholarship)和助學金(grant),兩者加起來的總數放在表格第五項。

請注意兩個稅例:(1)學生繳付的學費、雜費、書本電腦等費用,假如超過獎助學的金額,便有可能讓父母用來取得抵稅或扣稅金額的。假如子女是父母的「受撫養人」(dependent),父母報稅時可以取得最高$2,500的「美國機會抵稅額」。(2)假如獎助學金的金額超過學費等費用,超出的金額便成為學生的收入。但由於學生有$12,000「標準扣稅額」(standard deduction),只要學生收入(包括這些超額的獎助學金和其他收入)不超過這個扣稅額,便無需繳納收入稅,甚至不需要報稅。

4/1/2019 出售自住房屋要報稅嗎?

稅例容許業主出售自住房屋時享受每人25萬增值免稅,而且在沒有贈值稅的情況下無需申報。可是,稅例亦規定,假如出售房屋的價錢超過25萬,負責交收(escrow)的機構便要發出1099-S表格,假如你收到1099-S表格,即使全部增值都免稅,亦要在報稅時使用Schedule D申報出售自住房屋,只不過在表格上利用增值免稅額去抵銷增值收入,結果是無需繳稅。同時,這項交易亦都要放入8949號報稅表;假如你使用報稅軟件或由報稅師代你報稅,這些表格都會為你填妥。

假如這間房屋是在海外,例如新移民的朋友,在移民前作為自住物業,移民前沒有出售,現在決定出售,是否要繳稅與報稅呢?假如移民前住在這間房屋,移民後3年內將房屋出售,依然符合每人25萬增值免稅的優惠。假如增值金額不超過免稅額,便在報稅時無需申報,因為出售海外物業是一定不會收到1099-S表格的,稅例規定,凡是沒有收到1099-S表格,而增值沒有超過免稅額的話,是無需要在報稅表上申報的。

4/2/2019「無人認領」產業   

您在銀行或股票行設立帳戶,假如因遷居或其他原因,多年來忘記提取或取消,銀行和股票行亦無法與您聯絡;此外,亦有一些帳戶口持有人逝世,其家人不知死者擁有這些帳戶口或產業,這些產業如何處置?

為了保障客戶權益,亦防止銀行或股票行職員不法行為,每個州都有立例規定,帳戶經過一段時間(通常是三年),若無任何交易行動,亦無法聯絡客戶,銀行或股票行便要主動將帳戶產業轉移到州政府,這個過程稱為ESCHEATMENT,產業統稱為「無人認領產業」(Unclaimed Property)。多數州都是由州財務專責部門處理,紐約州是Office Of The State Comptroller,加州是State Controller’s Office,德州是Comptroller of Public Accounts。

除了無人認領的銀行或股票帳戶外,尚有其他產業亦會移交州政府保管,包括﹕保管箱內物品、信托帳戶,債券利息,保險帳戶等,單是加州目前便有77億美元無人認領產業。

您只要到州政府有關部門網址,放人本人資料,便可即時查詢自己是否有未認領的產業。取回這些產業沒有時間限制,也沒有手續費。

4/3/2019 每兩星期付一半供款

貸款買屋或重新貸款之後,都可能會收到一封信,向您介紹「每月兩次付款計劃」(BI-WEEKLY MORTGAGE PAYMENT),說參加這個計劃便可以自動將三十年貸款縮短,並且省下不少利息。參加這個計劃需要付幾百元手續費,以後每個月有些微月費。

這計劃的做法,是由一間與貸款銀行沒有關係的公司,每兩個星期在您銀行戶口扣起一半貸款供款,扣起兩次之後便代您將供款送入貸款銀行。的確參加這個計劃是可以幫助您加快還款,原因是一年有五十二個星期,每兩個星期扣起一半供款,便是扣二十六次,由於每次扣起一半,即一年內繳交十三次供款,而不是一般每個月供款一次,全年只交供款十二次。

但大家不必參加計劃,自己也可以每年多交一次供款,效果也完全一樣,還可以省下費用,也不用擔心每兩個星期要有足夠的存款在帳戶內。一個十萬元的貸款,年利率是4%,分三十年還款利息共$71869。可是,只要每年多付一期供款,便可在26年付清貸款,利息只有$61,133。

4/4/2019 買屋選擇地點

首次買屋,自己對房地產交易不熟悉,最好向親友查詢,找位可信的代理幫忙。同時,應該聯絡銀行或貸款代理,取得「預先貸款批準證明書」(PRE-APPROVAL LETTER),讓自己知道可負擔的房屋價錢範圍。

「地點」(location)是選擇物業最重要的考慮因素,直接影響將來房子升值。該地區中小學學校的成績尤其重要,應該向房屋代理查詢,互聯網上有一個網址 http://www.greatschools.com 可為您提供詳細資料。此外,要了解該區的治安情況,可向警察局查詢資料。選擇房子,還要了解周圍鄰居環境,最好是在不同時間親自到當地觀察,以確定是否適合本身家庭。

選好房子後,在買賣仍未正式成交這段時間,有不少需要辦理的事情,包括向貸款機構遞交申請文件,和找職業房屋檢驗師檢查房子。這些步驟您的房地產代理都應該為您作提點。

4/5/2019  應該用「雙重代理」嗎?      

有意購買房屋者,最好有一位地產經紀作為自己的代理,若自己沒有聘用代理,而您與賣方代理接觸時覺得相當投契,那麼您是否可以與賣方共用同一位「雙重代理」(Dual Agent)?

「雙重代理」對買賣雙方是否有利呢?在買賣雙方議價或談論其他條件時,這位雙重身份代理,究竟是站在賣方的利益立場、抑或買方利益立場?舉個例,賣方叫價四十萬元,但卻私下告訴代理三十五萬元底價;而買方在討價還價時,極可能向這位代理查詢,還價某金額(如﹕三十八萬)是否恰當;在此種情況中,這位代理應該如何回應?不論他如何回答,都可能會偏向其中一方,故他只能保持中立,即甚麼話都不說,但這樣又變成沒有盡力去幫助買方取得最佳價錢。由於代理是由賣方聘用,將來佣金亦是由賣方支付,故難免許多「雙重代理」會偏幫賣方,而且賣價越高,代理的佣金也越高。

明白這個道理,您就明白為何「雙重代理」對買家可能不利。

4/8/2019 夫婦自住房屋免

屋主在賣出售自住房屋的五年內居住起碼兩年,便可以有25萬元增值免稅,夫妻共50萬元增值免稅。假如屋契上只有夫婦倆人當中其中一人的名字,賣出物業時,是否只有一個人的免稅額?

稅例規定,即使房地產只有夫婦其中一人名字在屋契上,賣出時也有可能獲得共50萬元增值免稅,但必須符合三個條件。第一,夫婦在賣屋那一年報稅,是使用夫婦共同報稅(Married Filing Jointly)方式報稅。第二,夫婦二人都沒有在過去兩年內享用過這個稅務優惠。第三,夫婦兩個人都在過去五年內起碼有兩年將該物業作為主要住宅。只要符合這三個條件,即使配偶當中一人是沒有放名字到屋契上,也可以享用兩個人的增值免稅額。

雖然夫妻不必兩個人的名字都在屋企上,才能夠享用50萬元增值免稅,但假如只是一個人的名字在屋企上,除非他已經成立生前信託,並以信託人的身份擁有,否則萬一業主先離世,配偶依然需要通過法庭認證(probate)才能繼承產權。

4/9/2019 Medicare醫療保險

只要曾經起碼工作十年,並已經賺得40個工作點,65歲的時候便有資格領取紅藍卡 (Medicare),可是,假如到時依然繼續工作,並僱主有提供醫療保險,應該如何處理紅藍卡呢?

假如僱主提供的保險有包括看醫生,便可以考慮暫時不參加紅藍卡的Part B,便可以省下一百多元的保費;由於僱主有提供保險而延遲申請Part B,將來加入時是不會面對罰金的。

Medicare part A 是醫院服務,將來萬一要住院,是否由 Medicare 負責,抑或由僱主提供的健康保險負責呢?規則是:要看僱主的僱員人數是否超過20人。僱用超過20人的僱主,提供的健康保險計劃便要作為主要的保障 (primary coverage), 即由僱主的醫療保險負責,Medicare保險只作為後補。但假如僱主人數在二十人以下,便會由 Medicare 作為主要保障,不論65歲時是否繼續工作,都應該領取 Medicare紅藍卡 即使暫時不參加 Part B。 

4/10/2019 老千冒稅局打電話到府

假如你接到電話,對方說是國稅局(IRS)打來,並說由於你欠下稅款,將會有警察上門逮捕你,除非你馬上付清欠稅。對方亦會告知欠稅的金額為數千元,並要求你馬上透過西聯匯款之類的公司,將欠稅寄入稅局,便可以平息事件。

這個當然是騙子打來的電話。因為國稅局從來不會給電話納稅人,更不會要求透過匯款公司交稅,但每年許多人都為了息事寧人,上騙子當將錢寄出。每年這類詐騙損失的金額達到天文數字,因此國稅局不斷提醒納稅人,遇到這一類的電話,應該馬上收線,千萬不要將款項匯出。

另一方面,今年許多納稅在報稅後,會收到國稅局或州稅局來信,要求提供一些本人的身份證明,去確定稅局收到的報稅表的確是由你寄出。收到這類信件都不需要懷疑,可以答好之後寄回稅局,否則退稅一路會被延遲。為什麼稅局要發出這類信件呢?原來近年有許多不法之徒,冒納稅人的名字遞交報稅表,並取回退稅,因此稅局決定打擊這一類不法行動,做法是用抽樣的方式,通知部分納稅人要提供身份證明,這其實是國稅局保護納稅人的一種措施。

4/11/2019 使用ATM提款機要提防

最近有朋友傳來一個相當恐怖嘅影片,內容是多位使用ATM提款機的人士,被人在後面以硬物襲擊頭部,受害人倒地之後,歹徒將現金和ATM卡都取走。這些提款機的地點都在室內 ,似乎是有保障,但歹徒仍然可以輕易地進入提款機的地點進行襲擊。因此,大家在使用ATM提款機的時候,尤其是在晚上,人稀少的地方,都要特別小心。

我一向都不喜歡使用ATM卡作存款或提款。存款方面,經常都有人向我投訴,說將現金存入ATM機,後來被銀行通知,才發覺金額短少了,這個情況下是沒有辦法追討的,便要白白蒙受損失。因此,我只將ATM卡作為一個緊急時的提款工具,平時完全不使用。

使用ATM卡的時候,最好是二人一起使用ATM提款機,便不會被歹徒有機可乘。此外,使用ATM存款機時, 假如後面有人排隊,你在放入ATM密碼時便要特別小心, 甚至用手遮蓋,不要讓陌生人看到你的密碼 。

4/12/2017 用個人退休帳戶投資房地產(一)

大多數讀者的個人退休帳戶(IRA),都是設立在銀行或股票經紀行,帳戶內的投資,大部分是銀行存款、股票、債券或共同基金等。其實個人退休帳戶是可以作其他投資,包括房地產。

可是,要利用個人退休帳戶投資房地產,帳戶不能設立在一般的銀行或經紀行,是需要到特別的經紀行去設立所謂Self-Directed IRA,這些賬戶一般都有較高的資金,相信是從401-K之類的退休儲蓄賬戶轉入。

利用個人退休帳戶投資房地產,必須是出租物業,不能是自住物業或Second Home。這些出租物業真正的業主,是退休帳戶本身,並不是帳戶的戶主。因此。不論是購買房地產時的資金。或將來所有的費用(包括維修、地稅、保險等),都必須由IRA內支付,並要通過這些特別的公司去辦理。

由於IRA帳戶有延稅的好處,租金收入和增值都無需在當年的報稅表內申報。不過,將來從賬戶內作提取的收入都是屬於普通收入,要按普通稅率計算,並不屬於capital gain增值收入。假如使用ROTH IRA個人退休帳戶作投資,則全部租金收入及增值都是免稅的。

4/15/2019 利用個人退休帳戶投資房地產(二)

繼續為你講解有關於利用個人退休帳戶IRA作房地產投資。

用這個方法投資房地產,是否可以借貸?答案是:可以的,但一般來說,要安排貸款是非常困難的,因為只有少數的借貸機構願意借錢給IRA帳戶,並接受IRA帳戶內的物業作抵押。大部份銀行是不會向IRA提供貸款的。由於只有寥寥的機構願意提供貸款,貸款的條件(包括利率)都會比較苛刻,因此,通常使用IRA帳戶作房地產投資,都是使用帳戶內的資金作投資。

利用IRA帳戶投資房地產,有一定的限制的,例如,有所謂「不合資格的人士」,帳戶不能從他們手中購買物業,也不能將物業出售給他們。「不合資格的人士」包括戶主自己、配偶、父母、祖父母、兒女和他們的配偶、孫兒女及他們的配偶。此外,假如房地產需要維修,戶主是不能自己進行維修,因為這等於是將資金放入退休帳戶,是不合稅例的。因此,所有的維修都必須是聘用外人,而他們的費用必須從帳戶裡面支付。

對self-directed IRA作業房地產投資有興趣的朋友,必須研究清楚後才進行。

4/16/2019 海外工作的稅務優惠

近年不少美國永久居民或公民返回東南亞定居和工作,海外工作在稅務上有什麼要注意的事項呢?

長期居住在海外,工作或做生意的淨收入都有免稅額,稱為「海外收入抵稅額」(Foreign Earned Income Exclusion), 2018年抵稅金額是每個人$104,100,2019年增加至105,900,即一對夫婦一同在海外居住和工作,兩個人每年共有超過20萬元海外收入免繳聯邦收入稅。

要取得這個優惠,通常納稅人要連續12個月在海外居住起碼330天,或有其他長期居住外國的有力證明。即使符合資格,甚至沒有任何收入稅,納稅人也一樣要報稅,並利用2555號稅表去申領這個稅務優惠。假如納稅人在美國有其他收入,例如﹕租金、利息、投資的資金增值等,都不能利用「海外收入抵稅額」去豁免。

住在海外的人士,報稅期限比一般人遲兩個月,即在6月15日前寄交報稅表便可以了。

4/17/2019納稅人倡議者 

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

4/18/2019贈與額和遺產免稅額

由2018年開始,贈與稅和遺產稅作了重大的修改。首先,個人遺產稅免稅額由之前550萬元,增加一倍至一千一百萬,即夫婦 共有二千二百萬元遺產淨值是免遺產稅。這個免稅額每年會再加上生活指數調整,因此,大部分家庭應該不會面對遺產稅。

由於遺產稅與贈與稅(gift tax)是互通的,因此,每一個美國人都可以在生前將不超過一千一百萬的資產贈送他人,而無需繳付任何禮物稅,做法依然是要遞交709號稅表,去選擇預先使用遺產免稅額。

此外,每一個美國人每年都有一萬五千元免稅贈與額,這個免稅贈與額是與終生贈與額分開的,而且這個免稅贈與額是按每個受贈人計算的,在一年內向任何人都可以作的贈送,沒有受贈人的人數上限。因此,夫婦可以免禮物稅贈給另一對夫婦6萬元,都不會有禮物稅的問題。

4/19/2019 免稅作IRA提取

從個人退休帳戶作提取,所有提取的金額都要當為當年的收入,假如本身已經有一定的收入,再加上個人退休帳戶提取的金額,可能要付一筆稅款。因此,許多家庭都盡量延遲從個人退休帳戶內提款。可是,到了70歲半之後,政府強逼你每年一定要做起碼提取(Required Minimum Distribution或RMD)。

假如你有大筆的個人退休帳戶存款,每年起碼提取的金額會相當可觀,稅例上有一個辦法可以幫助你作提取的時候無須為收入繳稅。這一項稅務優惠只適用於70歲以上的人士,假如你每年將不超過十萬元的提取金額直接捐到國稅局認可的慈善機構或教會,這一筆款項便無需當為當年收入報稅。這個稅例叫QCD,全名是Qualified Charitable Donation。你可以提取時向銀行或經紀行說明,將部分或全部提取的資金 捐到指定的慈善機構或教會,QCD可以讓你報稅的時候不將 這個捐款金額當為收入報稅。

新稅法將標準扣稅額大幅度提高,許多長者的慈善捐獻都不能夠扣稅,使用QCD將部分或全部提取的退休金捐出,的確是可以為你省稅。

4/22/2019租車時要購買保險嗎?

當您租車時,租車公司通常都會問您是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於您錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如您自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如您沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如您自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但您一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

4/23/2019小心選擇租客

業主需要小心選擇租客,否則將來會有很多後遺症。在選擇租客的過程當中,一方面要取得有用的資訊,去對申請人有充份的了解,另一方面,卻要小心避免歧視(Discrmination)的情況,尤其在一些特別注重租客權益的城市。

業主是可以自由地去考慮申請人的背景,去決定租給那一位申請人。最重要的考慮因素有三方面,包括﹕信用記錄、收入和過去租屋記錄。在考慮的過程中,即使您「心中有素」,也必須將各項資料記錄下來,並且要每一個申請人都考慮同樣的因素。除了這三方面的資料都要詳細記錄下來,還要將分析的內容記錄下來,將來萬一被人控告您歧視時,您便有充足的檔案記錄去證明您是通過謹慎的分析,才作出租客的決定。

有些業主在申請人詢問的時間,已經覺得申請人不符合要求,於是拒絕給予申請表格,這是不智的,最好每一個申請人都填寫申請表,並同樣獲得考慮,只要在考慮的過程中沒有歧視,便可減少被控告的機會。

4/24/2019首次買屋優惠 

首次購屋時,應注意該城市是否有提供的首次購屋援助或優惠計劃,這些計劃,可能向首次購屋或收入不高者提供首期貸款,大家不妨向市政府查詢。

另一項首次購屋優惠計劃,稱為「房屋貸款抵稅證書計劃」,全名是Mortgage Credit Certificate,簡稱為MCC。此項優惠計劃,令借貸人將每年貸款利息的一部份,在報聯邦稅時作為一個抵稅額(Tax Credit),去減低聯邦入息稅,抵稅金額通常是利息的百分之十五。參加該項計劃者,家庭收入是不能超過某個金額,所購買的房屋也不能超過某個市值,應向貸款代理查詢詳情。

有些家庭都為頭款不足傷腦筋,其實,聯邦政府透過屬下機構,提供多項低頭款貸款計劃,頭款只需百分之三,信用記錄良好者,甚至不需要頭款也有可能得到貸款。除了聯邦政府機構之外,私人貸款機構如GMAC等,對首期不多,甚至信用歷史不長的貸款人,都可能有特別的貸款計劃,去幫助他們置業安居。

4/25/2019  62歲提早領取退休金?  

已經工作了十年或以上的朋友,到了62歲便有資格取得社會安全退休金,但金額將會終生減少大約25%。到底是否應該提早領取社安退休金呢?

個人經濟上的需要,當然是第一個考慮的因素。其次,應該考慮壽數,因為壽命越長,提早領取退休金便越不利,可是沒有人能預測自己的壽數,只有從個人的健康情況,甚至家族的壽數資料中作估計。第三個考慮因素,是在達到「完全退休年齡」(通常是66歲左右)前,是否會繼續工作。在這個年齡之前,假如工作收入超過$17,640,便開始對社安退休金金額有影響,每超過這限額$2,便減少退休金$1。

假如提前領取社安退休金,只要在12個月內將過去提前領取的退休金退還政府,便可領取正常的退休金金額,要退還的金額不包括任何利息或罰金。所以有些朋友認為,應該提前領取退休金,然後將金額作投資,將來將本金退還政府。但這樣做是否有利,除了要看投資的成績外,還要看是否超過上述收入限額。

4/26/2019買車抑或租車?(一)

除了購買汽車之外,許多人喜歡長期租賃(Leasing)。報章上有些汽車廣告標榜「低月費」,或「無首期」之類字眼,其實都是在宣傳租賃,令人覺得租車比較化算。

的確,對信用記錄良好,手上亦缺乏資金,但卻喜歡駕駛新車的朋友,租賃是一個可行的辦法,因為只要付一點頭款,然後每個月付數百元,便可以開一部全新的汽車。可是,這部汽車其實不是屬於您的,而是屬於租賃公司,您在車行選好汽車之後,車行便將汽車賣給租賃公司,然後租給您。您每個月繳付的金額,只是換取該汽車的使用權而已。

每月租賃費用大多低於汽車貸款還款金額,因為您只是付出汽車租賃期內的折舊(Depreciation)費用,與及利息費用。由於租賃期滿後汽車還有「剩餘價值」( Residual Value),所以折舊金額只是車價的部份。當然,租賃期滿後您並不擁有該汽車。 以上提到租賃汽車也包括利息費用,此外還有稅金,這三項加起來便是每一個月要付的「租賃費用」。

4/29/2019 辭職亦有可能取失業金  

政府規定,每個僱主都要為僱員繳交失業稅,亦即是失業保險(Unemployment Insurance)的保費,將來僱員失業,就有可能領取失業金。

被公司裁員當然是可以領失業金,但是自己辭工或因事故被僱主解僱,是否一定不可以領取失業金呢?答案是不一定的。如果自行辭工,是因為被僱主或公司其他人強逼辭職,亦有可能領取失業金。就算是因為犯錯被革退,都有可能拿到失業金的。原因是失業保險條例定明,只有所謂故意犯錯(Misconduct),才會失去領取失業金的資格。

根據加州失業保險條例,要被認為是故意犯錯,需要具備以下四項特點。第一、僱員的行為是他職責的主要部份;第二、僱員嚴重地違犯職守;第三、僱員違犯職守是故意(Willful)及極不適當(Wanton);第四、僱員違反職守是漠視僱主利益,及對僱主有損害。 所以,除非是因為極嚴重及故意的錯誤,而被僱主辭退,其他被辭退的理由,例如做事不小心或不稱職等等,都有可能拿到失業金的。因此無論是甚麼理由被辭退,都應該嘗試申請失業金。

4/30/2019 出售自住房屋要報稅嗎?

稅例容許業主出售自住房屋時享受每人25萬增值免稅,而且在沒有贈值稅的情況下無需申報。可是,稅例亦規定,假如出售房屋的價錢超過25萬,負責交收(escrow)的機構便要發出1099-S表格,假如你收到1099-S表格,即使全部增值都免稅,亦要在報稅時使用Schedule D申報出售自住房屋,只不過在表格上利用增值免稅額去抵銷增值收入,結果是無需繳稅。同時,這項交易亦都要放入8949號報稅表;假如你使用報稅軟件或由報稅師代你報稅,這些表格都會為你填妥。

假如這間房屋是在海外,例如新移民的朋友,在移民前作為自住物業,移民前沒有出售,現在決定出售,是否要繳稅與報稅呢?假如移民前住在這間房屋,移民後3年內將房屋出售,依然符合每人25萬增值免稅的優惠。假如增值金額不超過免稅額,便在報稅時無需申報,因為出售海外物業是一定不會收到1099-S表格的,稅例規定,凡是沒有收到1099-S表格,而增值沒有超過免稅額的話,是無需要在報稅表上申報的。

5/1/2019 保險公司送贈股票

過去,有不少保險公司轉作上市公司,在這個過程中,會將公司的股票派發給保險的客戶,客戶以後出售這些股票時,成本價如何計算呢?

國稅局一向都認為,由於客戶沒有付出任何金錢得到這些股票,因此,股票的成本應該是零,即賣出股票的所有的得款都是資金增值收入。

可是,有些會計師認為,這些股票並不是真正免費得來的,因為客戶需要為保險付出保費,而保費裏面已包括股票的成本。因此,他們主張要將過去付出保費的一部分作為成本,去減低股票的增值。國稅局當然不同意這個做法,因此告上法庭。2013年法庭判國稅局敗訴,之後,國稅局上訴第九巡迴上訴庭庭,去年三月上訴庭裁定國稅局勝訴,即這些股票的成本是零。因此,假如你手上持有這一類股票,在你賣出之後將會收到1099-B表格,你要在稅表Schedule D上申報,而且按這個最新的法庭判決,以零成本去計算增值。

5/2/2019 長期增值免稅

​出售增了值的股票或基金, 有沒有可能無需付稅呢?

假如你持有股票或基金的時間超過一年,而你需要付稅的收入(taxable income)低於12%的收入範圍,這些長期增值收入便無需付聯邦稅。

單身人士12%稅率的最高應付稅收入是$39,475,而單身人士起碼有$12,200免稅額,因此總收入在$51,675之下(包括長期增值金額),這些增值便是免稅。結了婚共同報稅者,12%稅率收入最高點是$78,950,而夫婦的免稅額起碼有$24,400,因此,總收入(包括增值在內)假如不超過$103,350,長期增值便是免稅。

這個重要的稅務優惠,可以讓你免稅出售升了值的股票或基金,然後以市值購回同樣的股票或基金,讓成本提升到目前的市值,將來即使這個稅務優惠被取消,你已經預先取了免稅的優惠。

不過,這項稅務優惠只是在聯邦報稅表,在州報稅表上依然要為增值付稅。

5/3/2019 直接捐獻個人退休儲蓄

​​​​從個人退休帳戶(IRA)中作提取,是要將提取的金額當作當年的收入繳稅。但稅例上有一項優惠,讓70歲半以上的長者,在作個人退休帳戶提取時,可以直接將提取金額捐到國稅局認可的慈善機構,便可以避免將提取的金額當作收入。

70歲半以上的長者,稅例規定每年必須作起碼提取(RMD),他們可以考慮將需要提取的金額,直接捐獻給慈善機構。即使捐獻金額超過最低提取金額也無所謂,只要總數不超過十萬元,便可以全部提取都免稅。

要得到這項稅務優惠,必須由銀行或經紀行直接將提取款項送到慈善機構,而不能先將款項交給你,然後由你再作捐贈。請留意,將個人退休帳戶作捐獻,受贈機構是不能向你發出扣稅單據的,換句話說,這個捐獻只能幫助你不推高你的收入,而不能增加你捐獻的扣稅。因此,這個做法最適合使用標準扣稅額的長者,因為反正他們不能為捐獻扣稅。

5/6/2019 賭場贏錢如何報

你在賭場贏了錢,賭場可能會發給你1099-G報稅表,你便需要將贏了的金額作為收入報稅。可是,你賭博輸了的金額,是否可以抵銷贏錢收入呢?

稅例規定,你在當年因賭博輸了的金額,假如有單據證明,便可以在報稅表上扣稅,但不是直接與贏錢互相抵銷。贏錢收入要報在其他收入(other income)項目上,可是,輸錢扣稅卻是放入Schedule A逐項扣稅(itemized deduction),因此,亦只有使用逐項扣稅的納稅人才可以扣稅,扣稅的金額不能超過贏錢的收入。由於許多納稅人都是用標準扣稅(standard deduction),不少納稅人都無法將賭博損失扣稅。

賭博即使贏錢還有另一個後遺症:由於贏錢收入成為總收入的一部分,對正在領取政府福利和低收入白卡的家庭,收入被推高可能對申領福利有影響。此外,領取長者補助金(SSI)的朋友,需要將這項收入向有關部門申報,對你的福利可能會有影響。

5/7/2019 以信用卡購物有好處

以信用咭購物除了便利以外,更有其他好處。當用信用咭購買金額較高的貨品,在對貨品或服務質量不滿意、或有爭議性時,對消費者便較有保障。

聯邦的公司信用收費法案(Fair Credit Billing Act),讓消費者有一定保障。若在所居住的州內、或郵件地址一百哩內,以信用咭購買了超過五十美元金額的貨品,最後不滿意產品的質量而產生爭議,但商店又不接受退貨或更正;這樣就可以在收到賬單的六十天內,以書面向信用咭公司投訴,並要求停止付款。有關書信應列明爭議內容,並且最好以掛號方式寄出。

除了貨品的爭議外,若信用咭的賬單上有錯誤,是可以作出投訴。法案規定,信用咭公司在收到投訴後三十日內,要通知客戶已收到有關投訴,並在兩個賬單期及不超過九十日內,要完成調查及給客戶一個答覆。在此段調查期間,客戶是可以暫時無需繳付有關費用,信用咭公司也不能視為遲交、甚至向客戶收取利息;如果調查完成後,信用咭公司認為客戶是應付欠款,若客戶不同意,就可以十日內以書面提出,由信用咭公司將有關資料報入客戶的個人信用紀錄內。

5/8/2017 信用卡爭議盡快提出

最近一位朋友發覺信用卡帳戶被盜用,可惜發覺時已經超過月結單寄發日期六十天,向發信用卡銀行交涉亦無效,要自行對該金額負責。

原來聯邦政府法例規定,信用卡客戶對帳單上任何項目有爭議,都必須在六十天內提出,由於六十天是以帳單寄出日期開始計算,當您收到帳單之後,其實並沒有六十天時間,便要向發卡機構提出爭議。另一項要注意的,就是需要以書面提出,用電話可能會不被承認。信件上應寫明﹕姓名、帳戶號碼、交易日期、金額和爭議理由。

法律亦規定,發卡機構收到信件後,必須在兩個月結單時間內(但不超過九十天)將調查結果通知您,在這段時間可能該項目會從欠賬中刪除,您可以暫時不付這筆爭議的款項,信用卡銀行不能要求您付任何利息或發金。但之後假如信用卡銀行證實該項目無誤,便有權將項目重新放回月結單。

大家最好在每一次使用信用卡後,都將單據留下來,收到月結單後,便將單據與月結單上項目作核對,有任何疑問應該立即向信用卡銀行提出。

5/9/2017 應為屋內物品留下記錄 

大家所購買的房屋保險或租客保險,保障範圍都會包括屋內的物品,將來萬一不幸發生火災或遇到盜賊偷竊,都可以從保險獲得賠償損失;但要向保險公司索取賠償,大家必須要知道究竟擁有那些個人物件,以及有關物件的價值,最理想的方法是預先把房屋內的物件列出清單,然後妥善保存,令將來辦理賠償時較為方便。

除了以清單作記錄外,最理想的方法是把物品拍照存檔,特別是一些獨特及貴重的物品。例如音響器材、照相機、古董、珠寶首飾、名貴裝飾品、家具、甚至車房內的汽車,都應該拍照或以家庭攝錄機記錄下來。

若以照片存檔,應盡量以近距離拍攝,並在照片上註明物品的名稱及價值;若以攝錄機進行拍攝,則一邊拍攝、一邊形容有關物品。

作好了清單及拍攝存檔後,可以將物品的價值計算起來,與保險單上的最高賠償金額作出比較,了解保額是否足夠。若有良好的記錄,將來若不幸需要索償時,手續會變得簡單,同時所獲的賠償金額更有保障。

5/10/2017到外國購物要小心

最近有一位讀者告訴我,他夫婦到中國旅行購物時, 商店有人給他們一杯茶,他們喝了之後感覺有點神智不清,對方推銷產品他都在迷迷糊糊的情況之下同意購買,結果用信用卡花了兩萬多元,購買各種不同的貨品,回到美國才發覺這些貨品的品質非常差,十分後悔,於是通知信用卡公司停止付款。目前信用卡公司已暫時將欠款從帳單上取走,有待調查之後才決定是否要將欠賬放還回賬單上。

很明顯這位讀者中了老千計,那杯茶當中必定有藥物,因此大家到外國購物時,都要提高警覺,不要隨便飲用奉上的飲品。

這位讀者是否可以停止付帳呢?我給讀者的答案是:在大多數的情況下,信用卡公司都會將欠賬放回帳單,原因是商家只要提供貨品已經交付對方的證明,信用卡公司便不能取消欠款。當然,信用卡公司是不會負責調查客戶是否在神智不清的情況之下購物,因此,我相信信用卡公司取消欠款的機會是十分低的。

5/13/2019 向前租客追討

有些業主在租客搬走之後,發覺租客嚴重損毀了出租物業,修理的費用超過租客留下的按金。亦有租客搬走之後欠下租金,超過按金的金額。在這個情況下,業主的損失是否可以向租客追討呢?

答案是:當然可以,但實際做起上來是不容易的。你要向前租客追討,當然要知道他新的地址或工作的地點,即使你知道如何聯絡他,向他追討時也可能不得要領,便需要入稟小額錢債法庭控告對方。可是,即使贏了訴訟,法庭判前租客要向你提供賠償,你也未必會收到賠償。對方不肯賠償時,你還要向法庭申請封鎖對方的銀行戶口,或者放置一個留置權(lien)在他物業的產權上,甚至申請要求對方僱主將薪金的一部分通過法庭給你作為賠償。這些都是假定對方擁有物業或銀行帳戶,或者有做工收入,如果沒有的話,你即使贏了訴訟也不一定能夠收到錢。因此大部分業主在這個情況之下,都會不了了之,寧可以後甄選租客時額外小心。

5/14/2019 認識聯邦公債

聯邦政府債券(Treasuries)是投資者向聯邦政府提供的債務,以換取約定的利息,通常每半年付一次。政府利用這些債券來籌集資金,投資者則利用這些債券來取得穩定的定期收益。

美國這類債券被稱為公債或國債,根據到期期限的不同可分為四大類:

儲蓄債券(Savings Bond),分為EEBond和I-Bond兩種,每年每個工卡號碼只能購買一萬元,年期是30年。要購買儲蓄債券,必須在聯邦儲備局的網站上設立帳戶,與自己銀行帳戶連接,這個網站是 http://www.treasurydirect.gov

短期國債稱為Treasury Bill,到期期限不超過一年。

中期國債稱為Treasury Note,到期期限為一到十年。

長期國債稱為Treasury Bond,到期期限為十年或以上。

還有一種沒有固定利息、但利息支付將與通貨膨脹率保持一致的政府債券,稱為通貨膨脹保值國債(TIPS)。

聯邦公債的利息收入只需要付聯邦稅,無需付州稅。

5/15/2019 買賣政府債券

就像股票和共同基金一樣,政府債券可以在發行時已經被投資購入,也可以在公開(第二)市場(secondary market)上賣,一般要買賣債券都是在第二市場進行。

債券的市場價值與市場利率是成反比的。舉個例,假設你手上的10年期國債已經到了到期期限的一半,你找到其他更好的投資,因此想把債券賣出;假定債券的利率是3%,但市場上五年年期的債券是4%,你手上的債券相比之下不那麼吸引人了。為了吸引投資者購買你的債券,便需要以低於債券面值的價格求售,市場價值和債券的面值的相差金額便是折扣(discount)。債券年期愈長,折扣越高。

相反地,假如該債券利率是5%,比4%市場價格高,你便可以以超過面值的價格出售,稱為溢價(premium)交易。債券年期越長,溢價愈高。

明白了以上道理,你便明白為什麼債券到期之前其價格與面值愈來愈接近,在到期日那天債券的價值與面值相同。

5/16/2019 國債沒有信貸風險

政府債券通常被視為低風險投資,聯邦政府國債通常是被視為無風險投資。理論上,既然政府可以印更多的錢或加稅去償還債務,這些美國國債應該沒有信貸風險。

當政府想要發行債券時,通常會通過債券拍賣會進行,大型銀行或金融機構會在拍賣會上購買這些債券。這些機構常常會再把債券出售給退休基金、其他銀行和個人投資者。有時,政府會直接向個人投資者出售債券。

​一般債券買賣都是在第二市場(secondary market)進行,投資者要先在經紀行開設帳戶,然後透過經紀行在第二市場替你作買賣,大多數有規模的經紀行都有債券部門,有專人在債券市場進行交易買賣。建議對投資債券有興趣的朋友,找機會與債券買賣的從業員談談市場情況,讓自己對債券市場認識更深。

5/17/2019 債券與債券基金有分別

投資股票,可以通過股票共同基金;投資債券,也可以透過債券共同基金。可是,直接持有債券,與投資債券共同基金是有分別的。但既然債券共同基金里面就是債券,為什麼兩者有分別呢?

債券本身的市場價值,在債券到期之前,是會隨著市場利率上升或下跌的,市場利率增高,債券的價值便降抵,相反地,假如市場利率下跌,投資者手上持有的債券價值便上升。直接持有債券,即使價值下跌了,只要繼續持有,到了到期日假如借貸機構仍健在,便可全數取回債券面值。

債券共同基金便不一樣,由於債券基金本身沒有到期日,所以債券基金的市場利率風險不斷存在,好處是在市場利率下降時,基金收益會增加,但是當市場利率上升,基金的表現便會受影響,甚至會有虧蝕。基金里面也不斷轉換債券,故不像直接持有債券一般,按期收取固定利息。最後,當然基金會有點管理費用。

直接持有債券其實不難,值得喜歡投資債券的朋友去研究一下。

5/20/2019 免費個人信用報

在美國,個人信用紀錄是非常重要的,不單申請貸款和信用卡的時候,對方會查看您的信用評分,就是購買保險、租屋、或 找尋工作時,也會被檢查信用報告。

大多數人從來未見過自己的信用報告,直到發覺身份可能被盜用的時候,才知道信用報告的用處。美國政府規定,每一個人每年可以從三家信用紀錄公司獲得免費信用報告。可是,市面上有許多商業提供的所謂免費信用報告,並不是真的免費,而是要求你嘗試某些商品。開始的時候是免費,但經過一段時間,假如你不取消的話,便開始向你收費。這些並非官方的信用報告網頁,是應該避開的。

官方唯一的網址可以免費取得自己的信用報告,亦不必購買任何產品,所以這才是真正領取免費信用報告的網址,網址是 http://www.annualcreditreport.com。 政府只是提供免費信用報告,並不包括信用評分。要知道自己信用的評分,便要付費去領取。一些所謂免費領取信用評分的網頁,目的又是推銷商品。

5/21/2019 匯款入美國有沒有限制?

我經常收到讀者的問題。是有關從海外匯款進入美國是否要報稅和付稅。

美國是沒有外匯管制的,不論金額多少,都可以自由從國外匯入美國,不單不需要繳任何稅款,連向美國政府申報都不必。可是國外有些國家有外匯限制,例如中國有些城市只限每年可從銀行匯出中國不超過五萬元,這些是原居地的規則,並不是美國的限制。

有些讀者是因為賣了海外的物業,得到款項準備匯入美國。雖然匯款這個行動不產生收入,亦不需要申報,但在國內或國外出售資產,都可能要在報稅表上申報的。出售資產產生的增值收入,要在報稅表上申報,除非國外的物業曾是你的自住房屋,在出售前五年業主以該物業為主要住宅起碼兩年,便有每名業主25萬元的增值免稅。假如增值幅度在免稅額以內,業主便無需申報。假如你沒有在過去五年內自住兩年 便沒有任何免稅額 ,也要為這項買賣作申報。

5/22/2019 共同基金的安全保障

共同基金(Mutual Fund)或交易所基金是一種投資工具,讓小投資者可以輕易地將資金分散投資在許多不同的公司上。通常共同基金都是透過經紀行購買,亦有投資者是直接在基金公司開設帳戶,此外,亦有投資者透過「變動人壽保險」(Variable Life)或「變動年金」(Variable Annuity)這些工具投資共同基金。

共同基金是否會在經紀行、基金公司或保險公司出現問題時蒙受損失呢?一般在經紀行作投資,只要該經紀行是SIPC會員,便起碼有四十萬元保障,即使經紀行倒閉,導至帳戶中的投資失去,也可以獲得SIPC賠償。

可是,共同基金是不當為SIPC保障中的投資項目,原因是基金是受到INVESTMENT COMPANY ACT OF 1940法律管制和保護,共同基金當中的投資項目,是由政府認可的管理機構(Custodian)保管,並不是經紀行的資產一部份,故即使經紀行出現問題,基金內的資產是不受影響的。 

5/23/2019 提防尼日利亞詐騙

這個騙術從上世紀八零年代初期已經開始,騙子的手法是發出信件或電子郵件,通常都注明是「急件」和「保密」,內容說發件人是非洲某政府高官或特殊人士,由於各種原因,本來有一筆巨款在國外(億萬美元以上)無法收取,希望您能給予協助,並會贈送閣下數百萬甚至千萬美元,乃直接從將來取到的巨款中扣除。信件內列出「事實」,讓您感到可能真有其事,而您只需要舉手之勞,便可以大賺一筆,甚至可以從此退休,享受富豪生活。

一旦您回覆表示有興趣參加時,對方要求您先付出一點費用,由幾百元至數千元不等。當您一心以為將會獲得巨款酬金,區區一點費用不是問題,之後騙子會不斷向您報告收取款項情況,也會向您再要求付些費用。有些被騙者付出數萬元以上費用後,才發覺根本是一個騙局。

近年騙徒開始向華人入手,信件內容提到華人姓名和香港的銀行機構;最近有讀者通知我,信件內容充滿宗教字眼,企圖博取信徒信任。請大家不論這些信件使用什麼手法,都一律要避免受騙。

5/27/2019被辭退是否可得失業金?

政府規定,每個僱主都要為僱員繳交失業保險(Unemployment Insurance)的保費,被公司裁員當然是可以領失業金,但是自己辭工或因事故被僱主解僱,是否一定不可以領取失業金呢?

答案是不一定的。如果自行辭工,是因為被僱主或公司其他人強逼辭職,亦有可能領取失業金。就算是因為犯錯被革退,都有可能拿到失業金的。原因是失業保險條例定明,只有所謂故意犯錯(Misconduct),才會失去領取失業金的資格。

要被認為是故意犯錯,需要具備以下四項特點。第一、僱員的行為是他職責的主要部份;第二、僱員嚴重地違犯職守;第三、僱員違犯職守是故意(Willful)及極不適當(Wanton);第四、僱員違反職守是漠視僱主利益,及對僱主有損害。

所以,除非是因為極嚴重及故意的錯誤,而被僱主辭退,其他被辭退的理由,例如做事不小心或不稱職等等,都有可能拿到失業金的。因此無論是甚麼理由被辭退,都應該嘗試申請失業金。

5/28/2019 共同基金的「平均成本」

近年相當流行的一種股票投資工具,稱為「交易所基金」(Exchange Traded Fund or ETF),是介乎股票與共同基金之間,買賣與股票無異,但它像共同基金一樣,裡面的投資是分散到不同的股票,通常是按某股票市場指數,例如按S&P500;指數投資的基金,代號為SPY;按NASDAQ 100指數投資的基金,代號為QQQ。目前有超過5千「交易所基金」。

當您買賣這類基金時,即使是好像股票一般作交易,但它們的本質是基金,所以報稅時是按共同基金的稅例。股票和基金一個稅務上的不同點,就是共同基金的成本,除了可以選擇用基金真正的買入價計算外,還可以選擇用「平均成本」(Average Cost)方法計算,但股票則只能按股票真正的買入價作成本。

「平均成本」乃是將不同時期買入基金的成本,加在一起來計算平均成本,不論何時賣出基金,報稅時都是用該「平均成本」計算資金增值或虧蝕,其好處是比較簡單。不過一旦選擇了「平均成本」,以後賣出該基金都要用「平均成本」。

5/29/2019 用「特別指示」方式賣股票

如果您手上持有一家公司的股票,這些股票都是在不同時候買入,所以每股成本都不同,當您將該股票一部份賣出時,一般都是賣出最初買入的股票,這個又稱為「先入先出」(First in First out)。由於股票成本不同,對賣出後產生的資金增值或虧蝕影響也不同。

有沒有辦法去指定賣出某一部份的股票,來選擇用那些股票的成本來計算資金增值或虧蝕呢?原來稅例上是容許採用「特別指定」(Specific Identification)的方法,去選擇賣出某一部份股票,而不用「先入先出」這個傳統方法。

可是,要用這個方法,一定要股票經紀行合作,因為稅例規定您要完成兩個步驟,首先,您要口頭或書面通知經紀行您要出首某部份股票,第二,經紀行要以書面確認您這個指示,兩者缺一不可。

過去使用折扣經紀行(Ddscount Brokerage)是很難得到這個服務,但近年有些經紀行開始肯幫助客戶,交易佣金最低的經紀行都讓您在網上交易時可以注明要用「特別指定」方法,然後在Trade Confirmation 上確認。

5/30/2019 遺產成本提升好處大

許多華人父母喜歡將子女加上物業產權上,作為共同擁有人(Joint Tenant),以為這樣做將來百年歸老後更方便子女續承產業。

其實只要設立生前信托,由父母以生前信托的信任人(Trustee)身份擁有物業,將來子女繼承非常方便。將子女名字預先加入產權,在稅務上往往大有壞處。

當子女承受遺產時,產業的成本不再是父母以前購買產業時的成本,而是提升到死者過身當時的市場價值,將來賣出時可以幫助減低甚至免除任何資金增值,尤其是假如物業已經擁有多年,本身成本很低,成本提升(Cost Basis Step Up)是省稅的最佳途徑。

假如父母在生時已經將子女名字加入產權,子女擁有的那部份,成本是以前購入時的成本,即是父母將自己過去的成本也一起送給子女,將來賣出時可能要付一大筆資金增值稅,尤其是假如子女不住在該物業,所有資金增值都成為要付稅的收入。

請父母考慮清楚才決定是否在生時便將產權轉移子女。

5/31/2019 旅遊前應該通知銀行

近年盜用身份事件大增,銀行和信用卡公司都提高警覺。萬一被人盜用信用卡,消費者即時通知信用卡公司,最高損失不會超過五十元。但信用卡公司卻要承受損失,所以他們都盡量去防止盜用的情況。

他們其中一個預防冒用的方法,是利用電腦去檢查客戶使用信用卡的情況,如果遇到有不尋常的情況,便會馬上採取防範行動。大家到離家比較遠的電油站加油時,可能要放入您住所的郵區號碼,便是預防措施之一。

此外,信用卡公司特別提防在國外使用信用卡,因為在國外使用時,商戶大多都沒有辦法去查證信用卡真假,也不能預先向信用卡公司取得授權編號,所以風險特別高。銀行一旦發覺您的信用卡在國外使用時,有可能會馬上與您求證。但如果您身在國外,銀行沒有辦法與您聯絡,便有可能會主動地暫停信用卡,您在國外當然不知道,但一用信用卡便會發覺無法使用,產生不方便甚至尷尬的情況。

要避免這種情況,最好是在未離開美國前,通知信用卡公司,讓它知道您將會在國外使用信用卡。當然,您旅游時都要提防失去信用卡,應該將信用卡報失電話和信用卡號碼副本帶在身邊,隨時可以使用。

6/3/2019 半導體行業景氣指標

在高科技行業當中,半導體(Semi-conductor)是很重要的一環。如何知道此行業的生意情況好與壞?美國半導體產品協會(SEMI)在每月的二十號左右,發表一個Book-to-Bill Ratio的數字,相當受到市場關注。

所謂Book,就是新訂單,Bill就是產品做好後,可以向買家交貨收款;Book-to-Bill的比例,顯示半導體製造商收到的新訂單與制成品交貨比例。

舉個例﹕假如在該月收到價值十元新訂單,亦同時輸出價值十元貨品,比例就是一;若新訂單多於輸出的貨品,比例就高於一,顯示銷售量在增長。反之,若訂單少於輸出的貨品,比例就低於一,顯示該行業銷售量在收縮。

剛宣布的Book-to-Bill比例是1.2,即算是穩定並且上升。2001年dot com公司情況很差的時候,比例曾經在0.5以下,是20年來的最低點。在半導體行業全盛時期,亦即二千年初NASDAQ指數達到高峰的時間,比例曾高達1.46。

6/4/2019 提防騙徒電話欺詐

相信很多聽眾都會和我一樣,經常會收到不請自來的電話,直接打入你的手機,其中有些電話是用普通話,告訴你是中國領事館打來,因為你有些文件在中國領事館待領。中國領事館是絕對不會打電話到你的手機,這些必然是騙徒打來的,應該馬上cut線,不要浪費時間繼續聽下去。似乎這些騙徒有方法取得華人的電話號碼,因為電話一開始便用流利的普通話。

另一類經常收到的電話,是自稱由社會安全局打來,通知說你的社會安全卡號碼出現問題,可能被人盜用,你必須馬上採取行動,否則會影響你的社會安全福利,因為政府會凍結你的社安號碼。假如你按照騙徒指示打那個電話的話,對方會要求你將社會安全卡號碼報上來證明你的身份。大家千萬不要上當,因為這些絕對是騙徒的電話,社會安全局或其他政府機構是不會用電話與你聯絡,更不會在電話上要求你將個人的資料報上。

現在騙徒可以控制手提電話上顯示的來電號碼,所以你不能憑電話號碼辨認對方的身份​​

6/5/2019 業主不可隨便入屋

業主租屋給住客,之後除非有特發和緊急事故,是不能隨便地進入住客的居所。

可是,在有些情況下,業主是需要進入住屋的,例如﹕需要作維修、讓其他申請租住的人參觀、在打算賣出房屋時讓買家參觀等。在這些不是突發的情況,業主必須預先通知住客,才可以進入。在加州,業主必須以書面通知,而且需要給予合理的通知時間,通常是起碼二十四小時;假如業主的通知是用郵寄,就要六天前寄出才算是合理通知時間。

加州租務法例對準備出賣房屋的業主,有個特別的規例,就是業主或房地產經紀只要一次用書面通知租客,讓租客知道業主準備出售房子,之後只需要在買家檢查房屋之前二十四小時,以口頭通知租客便可以了。不過,第一次的書面通知,是要在口頭通知起碼120天之前。

假如業主不按法例,隨便地進入租客居所,租客有權循法律途徑,要求業主賠償損失。

6/6/2019 應付不合理的情況

雖然聯邦政府有各種法律去保障消費者,有時大家與商戶或信用記錄公司打交道時,依然可能會遇到以下一些不合理的情況﹕

  • 銀行或信用卡公司將錯誤的資料報給信用記錄公司,令您的信用評分受損。雖然您已經通知銀行或信用卡公司,但他們一直都沒有去作更正。
  • 信用卡公司在沒有您同意的情況下,擅自去取得您的個人信用記錄,令您的信用評分降低。
  • 你已經多次通知信用記錄公司,要求更正錯誤的信用記錄,但它一直沒有修改記錄。
  • 追數公司不斷向您追收與您無關的債務,您通知它之後依然不放棄追討,甚至語帶恐嚇,並且繼續不斷打電話到您家中或工作地點,甚至騷擾您的朋友或鄰居。
  • 您歸還欠賬後,商號沒有將這個記錄報告信用記錄公司。

遇到以上不合理的對待,假如屢經交涉亦無效,那便只有兩個途徑應付,一是向政府有關部門投訴,但這個辦法通常都缺乏效果;二是利用小額錢法庭去控告對方,迫使對方合理地解決事件。

6/7/2019 新信用評分系統

我們以前曾經提過,信用記錄公司為了沒有足夠信用記錄的人,發展了一個新的信用評分系統,稱為FICO EXPANSION SCORE,是搜集其他的財務記錄來計算出信用評分,這些記錄包括使用銀行帳戶的情況。

許多沒有信用記錄的新移民,可能因為這個新的評分系統受惠,但由於新的評分系統實行了只有幾個月,是否對新移民有幫助還是言之過早。可是,假如新移民不小心使用銀行帳戶的話,可能反而對建立信用有害。

銀行之間的CHEX 電腦系統記錄了銀行帳戶的操作情況,退票也會在記錄上。假如您沒有足夠信用,在申請貸款時銀行需要使用這個新的信用評分系統,就會發覺您的支票帳戶有退票的情況,對信用評分便有負面影響。所以新移民應該特別留意他們銀行帳戶的操作。

6/10/2019消除壞信用記錄

近年消費者借貸達到歷史新高,不少人的信用記錄都有不良資料,對申請借貸、找工作和租屋都有影響。有些公司宣傳可以為您消除不良信用記錄,但收費相當高昂。到底壞信用記錄是否真的可以消除呢?

如果記錄有誤,當然可以要求信用記錄公司更正,但正確的不良資料,是沒有辦法去消除的。這些資料會留在記錄上七年,破產資料留在記錄十年,未到時間,沒有任何公司可以幫助您去消除不良資料。

因此,如果有公司要您先付費用,然後為您去消除不良信用記錄的話,大多數是騙人的。不同州份對這些「信用修理公司」都有限制,在加州這些公司要向州檢察長登記,並且要提供十萬元保證金。政府也規定他們要清楚地告訴消費者他們的權利,包括五天內可取消合約。

要消除不良信用記錄,通常只有一個最有效的辦法,就是要按時歸還貸款,其他所謂即時有效的「信用修理」服務都是沒有用的。

6/11/2019 信用報告資料齊全嗎?

當你有信用卡遲付的情況,發卡公司不單向你追收,還會將遲付資料報告信用記錄公司。可是,對您有利的資料,發卡公司不一定報入信用記錄公司,這可能會令你的信用評分降低。

有一個聯邦儲備局的研究報告,抽樣調查了三十萬個信用記錄,發覺接近一半在信用記錄上沒有信用限額(Credit Limit)資料。信用限額就是信用卡的最高借貸金額,為什麼很多信用卡公司不將信用限額放入您的信用記錄內呢?相信是公司要防止被其他信用卡公司偷取客戶。

信用記錄上有漏報的信用限額對信用評分有什麼壞影響呢?原來計算信用評分的一個重要因素,是「信用額使用比率」,使用比率越高,信用評分就越低,因為高使用比率表示較高信貸風險。假如有些信用卡沒有信用限額,您的使用比率就變成很高。

還有更糟的情況,就是假如您所有信用公司都不報入信用限額,您的信用限額便是零,而您的使用比率就是100%,對信用評分壞影響也更大。

所以在未貸款前,應該先檢查自己的信用報告,看看報告上的資料是否正確和齊全。

另一個信用資料的來源,是由那些所謂「出糧貸款公司」(PAY DAY LOAN)提供,但大家千萬不要因為要建立信用記錄,而去隨便地光顧這類貸款公司,因為利率非常高。

要迅速建立信用記錄,最好還是利用「有抵押信用卡」。

6/12/2019 租客需要購買保險嗎?

業主要為自己的物業購買房屋保險,但租屋住的朋友,是否應該購買租客保險(RENTER’S INSURANCE)呢?

業主的房屋保險範圍,當然包括像火災或其他原因而令到房屋有損毀。但通常業主都不會購買「個人物品」,「臨時居所」和「責任賠償」這三項保障。

租客如果要在萬一房屋被摧毀時,得到「個人物品」(包括家具等)賠償,甚至要暫時居住在旅館的費用賠償,便需要自己購買租客保險。此外,「責任賠償」(Liability Coverage)亦是相當重要,不單有人在您屋內外受傷可以賠償,由於這項保障是「跟隨」租客的,所在其他地方產生的責任問題也獲得保障。

最近見到一個情況,出租物業發生火災,業主的房屋保險在賠償後,向住客要求賠償損失,因為保險公司認為是租客疏忽,所以向租客追討。假如租客有責任保障,便由保險公司去負責。

有些業主在租給租客時,已經規定租客必須購買租客保險。即使業主不規定,區區數百元一年保費,是物有所值的,故租客應該購買租客保險。

6/13/2019個別股票起碼的資料

很多人投資個別公司股票之前,都沒有好好地對該公司做些研究,去了解該公司的情況和前景,從而衡量該投資的風險。有些投資者甚至連公司的全名或產品都不認識,更談不上了解公司的情況。

投資個別公司股票之前,起碼要知道這些資料﹕該公司是做什麼業務的?這些業務過去盈利情況如何?這些產品的銷售與盈利走勢是否向上?它的主要競爭對手是誰?對手的情況如何?公司的債務情況如何?債務在上升抑或下降?公司的存貨和應收帳項走勢如何?公司的股本賺率走勢如何?公司過去派發股息的走勢如何?公司是否有風險比較高的訴訟案件?公司的高層管理人員穩定嗎?公司每股盈利與股價的比率如何?該比率與同類公司比較是否過高?

如今資訊發達,這些資料以前要股票從業員才可以掌握到資料,但現今在網上不單馬上看到公司年報,連按時要呈交政府的報告也很容易便查到。

6/14/2019「出糧日貸款」利息高昂

有一種貸款,叫做「出糧日貸款」(Payday Loan) ,或者叫做「預支現金貸款」(Cash Advance Loan)讓您在未收到工資之前,預先獲得短期貸款應急。這樣的公司通常會在一些購物中心出現,除了提供貸款外,這些公司兼為沒有銀行帳戶的人兌現支票。

這類貸款服務表面上相當方便,讓您通過簡單的手續,即使信用記錄不良,都可以取得現金貸款;做法是先要填一份貸款申請表,獲批準貸款後,您便要寫一張私人支票給借貸公司,支票金額是您借貸的金額。借貸公司真正給您的金額,是預先扣除利息費用。您的支票便是將來用來還清貸款。

這類貸款利息其實非常高,舉個例,要貸款$100,貸款期是兩個星期,利息費用是$15,即您要給予貸款公司$115個人支票,去借$100。由於貸款期只是兩個星期,年利率其實高達391%。貸款公司通常讓您在兩個星期之後繼續借貸,利息也繼續加上去。

每個家庭都應該足夠的現金儲備,去避免要用這類貸款。

6/17/2019 繼承個人退休帳戶

設立個人退休帳戶(IRA)的時候,都需要指定受益人,已婚夫婦最好是指定對方作受益人,因為戶主去世後,配偶可以將戶口改為自己名字,繼續以延稅方式作儲蓄,將來是按本身年齡作提取,稅例上規定在達到七十歲半之後的那一年四月一日之前,才需要作「起碼提取」,每年只需要起碼提取4%左右而已。

但假如IRA帳戶不是指定配偶為受益人,又如何處理呢?該受益人不能將帳戶轉作自己名字,亦需要在5年內提清,或開始每年按年齡作起碼提取,年紀越輕,每年起碼要提取的金額便越低。

假如戶主指定超過一位受益人,又如何處理呢?每一位受益人必須將承受的IRA金額,另行以死者的名字開設一個「繼承帳戶」(Inherited IRA),然後在5年內提清,或按本身年齡去決定每年起碼提取金額。

受益人可以隨時去將死者的IRA帳戶分開個別的「繼承帳戶」,但假如在死亡日期之下一年年底之前仍未設立「繼承帳戶」,便要按受益人中年紀最長的那一位來決定起碼提取金額。

6/18/2019估值不足令買賣合約無效

這幾年房地產價值往上升了不少,但近日全國有些地區價錢已經降溫,購買者明顯減少,似乎開始逐步回到每年按通通膨率上升的正常情況。

即使將房地產以高價錢出售,也不等于這項買賣一定可以順利完成,原因就是購買者大多數要向銀行貸款,銀行批準的貸款金額,除了要看貸款人的信用記錄和收入之外,還要看房子的估值金額。萬一估值比售價低,銀行可能要減低貸款金額。

除了銀行貸款金額受影響之外,買屋者假如見到估值金額低於買價,都未必樂意付出超出估值金額的房價。在這個情況下,便可能會與賣方再議價。加州房地產買賣合約內通常都有一項叫做Appraisal Contingency的條款,說明假如估值金額低於買賣價錢,該合約便無效。

先前房地產價錢不斷上升,估值金額低於買賣價錢的情況不多見,即使有這個情況買家也未必肯自動放棄,但隨著房地產價錢回落,可能因估值金額不足而取消買賣合約的情況相信會增加,賣方在訂立賣價時要注意這一點。

6/19/2019預先設立授權書有好處

生前信托是一個相當有用的遺產規劃工具,但律師為您設立生前信托的時候,都會同時為您設立兩份授權書(Power of Attorney),一份是作財務決定用的,另一份是作醫療決定用的。

生前信托的條款,要在設立生前信托者死亡後才產生作用,但假如信托人只是神智昏迷,生前信托是未能生效的。在這個時候,假如夫婦有各自設立授權書,去授權對方作財務和醫療決定,便為配偶提供很重要的方便。

舉個例子,假如配偶中一個人昏迷不醒,卻沒有預先設立授權書,另一位配偶需要買賣房屋,由於產權是二人共同擁有,必須兩個人都簽字才可以成交,但由於其中一位配偶無法簽字,這項交易便無法進行;除非另一位配偶聘請律師,通過法庭非常嚴格的手續去成為配偶的Conservator。

即使不打算設立生前信托的夫婦,也不妨考慮預先訂立授權書。這份授權書是一定要設立者依然生存才有效,一旦設立者死亡,便要靠遺囑或生前信托這些文件授權後人去處理遺物。

6/20/2019主動解釋不良信用記錄

信用記錄與我們的關係已經越來越密切,不單在申請信用卡或貸款時,借貸機構會按您的信用記錄作出決定,連申請工作、購買保險、和租屋都與信用記錄有關。

由於信用記錄可能有錯漏,而且身份被盜用是個日益嚴重的問題,所以應該定期檢查自己的信用記錄,尤其在申請信貸或租屋之前,都應該考慮預先看看自己信用報告,發覺有不正確的資料便要修改。

信用評分最重要的因素,是歸還債務的記錄。為了避免有遲付記錄,最好不要太接近最後付款日期才將支票寄出。

假如您的信用記錄不好,但您現在要尋找工作或租屋,對方要您授權去查信用記錄。毫無疑問,對方將會看到您不良記錄。與其如此,倒不如先發制人,預先讓對方知道您的信用記錄有些問題,並坦白解釋這些問題的理由,更重要的,是讓對方知道您已經採取什麼實際行動去改善信用記錄。重點是讓對方相信您過去的信用問題已經不再存在。

6/21/2019小心購買「接收樓宇」

有些事情表面好似很簡單,但真正做起來一點不簡單。購買「接收樓宇」(Foreclosed Property)便是如此 – 許多人以為可以輕易以低價買入「接收樓宇」,然後裝修一下,便可以自住或賣出圖利。事實上,這門生意風險相當高。

「接收樓宇」的來源,通常是屋主因財務困難未能按時供款,被借貸機構追數。通常銀行在借貸人遲付三個月後,便會發出一份「不履行合約通知」(Notice of Default)。九十天後仍未收到欠款,便會發出一份「拍賣通知」(Notice of Trustee Sale),之後大約幾個星期後便會將房屋拍賣。

大多數參予競投者都是職業買家,他們不單經驗豐富,而且有充足的資金去以現金支付,一般小投資者是很難與職業買家競爭的。即使是職業買家,一不小心也會「陰溝裡翻船」。

第一個風險是與產權有關。買家可以從公眾記錄中,去查到該業主的欠款金額,但有些其它影響產權(Title)的問題,他不一定可以查出來;例如,物業可能有欠稅,或者有其他扣押權(Lien),將來都要新業主負責。有時,即使買家在產權報告上看到資料,也未必能完全了解該物業真正欠下多少貸款,一旦分析錯誤,便會損失慘重。

6/24/2019「接收樓宇」風險甚高

購買接收樓宇,除了產權風險之外,還有其他風險。

第一,購買者是無法預先檢查。在未完成拍賣前,房屋產權依然屬於現任業主,他絕不會容傍v投者進入房屋去作檢查,所以買家只能從外表去估計修理費用,也很容易失預算。此外,房子既然要被債主拍賣,業主肯定不會悉心去維修房子,甚至可能故意破壞,故房子真正狀況往往比預期差。

第二,購買者無法作房屋貸款。由於買入「接收樓宇」後馬上要付現金,一般買家無法申請銀行貸款,因為申請過程要一段時間。要預先安排房屋貸款也有困難,因為銀行必定要有房屋估值書,既然無法對「接收樓宇」作檢查,估價師沒有辦法預先對房子作估值。

最後,收屋可能有困難。即使競投成央A也不一定可以馬上接收,尤其是假如住客是租客,「逐客過程」(Eviction)可能相當長,而且要通過法庭辦理,花費可能不少。

總而言之,普通民眾不宜購買「接收樓宇」,即使買到手也未必是「平貨」。職業買家對市場情況較熟悉,對維修估計和成本控制也較有把握,普通買家一不留神,可能付出過高價錢。

6/25/2019 金錢帶來快樂?

什麼是人快樂的來源呢?曾經有一個有關快樂的研究報告,指出有絕大多數的人(84%) 覺得有健康的身體是快樂生活的最大來源;排第二的快樂根源,是能夠擁有自己的住宅,佔60%。排名第三的快樂根源,是家庭有孩子,佔48%。緊接其後的,是有一份自己有愛好的工作,佔46%。之後,有36%的被訪者認為,有很多自由和空閑的時間,是快樂的最大來源。比率最低的,是「住屋有個後花園」,佔22%,有一部名貴汽車或第二部汽車,只佔19%,有最新的電子儀器玩物(GADGET),亦只佔19%而已。

越有錢是否一定越快樂呢?有一個報告說,每年賺取$85,000或以上的人,有56%表示十分滿意他們的生活,即雖然收入不錯,依然有44%對生活不滿意。可是,每年收入只有$25,000的人,只有24%對生活滿意,可見收入比較高的人,的確比較對生活滿意。可是,另一份研究報告指出,年收入一旦超過七萬元,生活已經沒有問題,之後收入即使增加,快樂的程度卻沒有增加。

6/26/2019FEE ONLY財務顧問

目前很多人被稱作財務顧問,但其實他們可能有不同的背景。例如,有些顧問其實是股票證券交易公司的職員,或股票經紀(Stockbroker),也有一些顧問是保險公司的僱員,即保險經紀(Insurance Broker),或保險代理(Agent)。保險經紀與保險代理兩者之間的主要分別,就是經紀同時代表多家保險公司,而代理就只是代表一家保險公司。

不同僱主與及不同背景的財務僱問,在給予大家理財建議時,難免會傾向於某一類財務、或投資產品、甚至某某公司的產品。如果大家想得到其免費服務,就難以責怪這些財務顧問,要由產品上賺取收入。

但有一種稱作FEE ONLY財務顧問,顧名思義,就是在幫助大家做財務計劃時,按小時收取費用,大約每小時收費是一百美元至二百五十美元不等。他的特點是只按時收費,提供財務諮詢。之後,大家要作那些投資,購買那些產品,完全由大家自行決定及辦理,這樣便可以避免了可能存在的利益衝突問題。

事實上,大家應學習一些理財知識,然後每隔一段時間,找一位FEE ONLY財務顧問諮詢,聽取多一點意見,這才稱得上是一位聰明的理財者。

6/27/2019查稅時應否有代表陪同

假如您被國稅局查稅,需要與國稅局人員會見,有稅務專業人士(如會計師或Enrolled Agent)陪同,是否有幫助呢?

曾經有一個研究報告,結論是有會計師陪同出席,對國稅局判納稅人應付的「疏忽罰金」沒有影響,這個結論似乎是說被查稅時有會計師陪同沒有幫助。可是,這個報告只是以「疏忽罰金」為焦點,所以並不全面。其他幾乎所有研究報告都指出,有專業人士陪同會減少欠稅和罰款金額。

德薩斯州一家大學最近作了一個研究,對象是四十五名被國稅局抽查的納稅人,其中有部份由大學會計系受過訓練的學生代表出席,其餘由納稅人自行出席。研究結果顯示,有代表人的納稅人,平均補稅金額比沒有代表的納稅人低一千三百元或百分之四十。

所以,即使您自己填寫稅表,對稅例也相當熟悉,被國稅局通知要查稅和要到國稅局會見前,都應找專業稅務人士研究您的報稅表,並在會見時由專業人士陪同出席。

6/28/2019有關裁員的知識

即使近年美國經濟不錯,但有些公司依然裁員,法例上有否給予員工甚麼保障?

聯邦條例中有一項是工人調整與重新訓練通知法,簡稱為The Worker Adjustment and Retraining Notification Act 或簡稱為WARN。該法例規定僱主在大幅度裁員六十天之前,要通知員工,不過這項法例只適用於擁有超過一百名員工的公司,而所謂大幅度裁員的定義是三十日內裁員五十人以上、至少佔全部員工的三分之一、或裁員人數超過五百人以上,才受到這項法例管制。所以很多公司裁員,員工突然收到「大信封」,才知道被裁減,失去工作。

法例上沒有規定要給員工遣散費,當然很多有規模公司的員工福利,會訂下遣散費的條款,平均是每做工一年,就有一個月的遣散費。

法例上唯一有規定的就是超過二十名僱員的僱主,要給予被裁減的僱員可以自己付款購買健康保險,即所謂COBRA。不過,如果公司倒閉,則連COBRA都可能沒有了。

被裁員時,應問清楚公司有否其他福利能繼續享用,未放的年假有否現金補償,有否提供轉業輔導等。然後就是去申請失業金,寫好自己的履歷,要求舊公司提供一封Reference的信件等。最重要是不要氣餒,保持開朗心境。因為新工作可能比舊工作更理想。

7/1/2019 IRA是否一定要指定受益人?

最近有一位讀者到銀行開設個人退休帳戶(IRA),銀行職員告訴他不必為帳戶設立受益人(beneficiary),因為法律規定, 即使帳戶沒有指定受益人,到時必定是由在生配偶承繼,這位讀者問我是否有這樣的事。

僱主提供的退休儲蓄計劃,例如401-K或403-B之類的計劃,都是在聯邦退休法例 ERISA的管制之下,ERISA法例的確規定,假如退休儲蓄賬戶沒有預先指定受益人,將來必定是由仍然在生的配偶繼承,所以僱主提供的退休計劃即使沒有指定受益人,也沒有所謂。但很多僱主為了避免將來有爭執,通常都規定僱員必定要為這些帳戶預先指定受益人;甚至有些僱主為了避免將來有訴訟事件,規定假如不是指定配偶作受益人的話,必須 有配偶書面的同意書。

個人退休帳戶並不在ERISA的法例管制之下,所以假如帳戶沒有指定受益人的話,在生配偶並不屬於當然的繼承人,到時便會有麻煩,甚至要到法庭進行認證手續。因此,個人退休帳戶(包括傳統的IRA和ROTH IRA)都應該預先指定受益人。

7/2/2019 交換前後要出租多久?

稅例第1031條,讓擁有出租物業的業主交換其他出租物業,以達到延稅的目的。有些業主本來物業是自住的,現在準備改為出租物業,到底出租物業要出租多久才符合資格呢?

有些房屋經紀為了盡快幫忙業主出售物業,建議只要出租幾個月便已經符合出租物業的資格,這是相當危險的,因為要成為出租物業,國稅局必須認為物業真正是作投資的用途,國稅局考慮的因素,當然包括出租期的長短。一向是作自住用途,現在只是出租幾個月是不夠的,我建議起碼應該出租一年甚至更長的時間,才能證明該物業的確是作出租的用途。

國稅局其他考慮的因素,除了擁有物業的時間長短,也包括業主是否真正利用該物業作投資之用。交換回來的物業,也是需要作出租用途,我建議起碼出租一年,最好是兩年。之後要改變用途是可以的,但同樣是要讓國稅局相信你擁有這個物業的目的是作出租和投資用途,否則1031交換會比稅局否定,到時便需要為增值付稅了。

7/3/2019 指數共同基金

我一向都贊成小投資者投資股票時,使用指數共同基金(indexed mutual fund),特別是近年非常流行的「交易所基金」(exchange traded funds),為什麼要使用指數基金呢?第一個原因,指數基金不需要有投資經理管理,基金投資的股票是按著市場指數裏面的成分股,一切用電腦可以操作,基金的費用當然比較低,目前有些指數ETF的年費低至0.03%,即等於沒有費用,便讓你輕易地將投資股票的資金分散到市場不同的公司股票上。

目前,最達到分散投資的基金是「全市場指數基金」,顧名思義,這種基金裏面包含了整個美國股票市場4000多家上市公司的股票,當然包括大、中、小公司的股票。投資「全市場指數基金」,等於是將整個股票市場買下來,將來的收益與整個美國股票市場的表現掛鉤。

指數基金另外一個好處,是因為基金只按指數內的成分股作投資,而成份股是不經常變動的,因此基金很少作買賣,投資者便避免會從基金內獲得需要付稅的增值收入(capital gain),換句話說,指數基金能夠達到更高的稅務效率,因此我建議投資股票的朋友,要認識指數共同基金或ETF。

7/4/2019 共同擁有業權分開

有一種共同擁有產權的方式,稱為tenancy in common 或TIC,特點是業主們各自擁有自己的產權,產權比率可以不一樣,即是有業主可以擁有比其他業主較高的產權比率,當然加起來是100%。

TIC的特點。是每一個業主擁有的產權都是分開的,互相之間沒有繼承權,這種產權擁有的方式很少出現在夫婦共同擁有的房產上,反而是兄弟姊妹或朋友之間共同投資物業,便會用這種方式。

由於這種方式,業主之間彼此沒有自動繼承權。因此每一個業主要自己考慮遺產繼承及避免認證的問題。假如業主本身有生前信託的話,便應該以信託人的身份擁有他的業權,這樣他離世之後,屬於他的產權便會按信託內的條款辦理。假如業主沒有任何遺產策劃工具,只是以自己本身的名字擁有,離世之後後人便要透過法庭認證才能繼承產權。

7/5/2019 兩則有關TIC的個案

上一輯的理財分半鐘,我們談到有關於共同擁有產權使用tenancy in common的形式,每一個共同業主的擁有權是分割的,以下客為你講述兩個真正發生的情況。

第一個情況,、產權本來是用Joint tenancy方式擁有,但其中一位業主將自己的業權放入信託或轉讓他人,便會令到本來是 joint tenancy的產權 自動變為tenancy in common。其他的共同擁有人假如沒有遺產策劃工具,將來他們每一個人的產權可能需要經過法庭認證,才能由後人繼承。

第二個情況是屋契上沒有講明共同擁有人是以什麼方式擁有,在這個情況下,會當為是用 Tenancy in common 方式擁有。最近見到一個個案,夫妻二人共同擁有一個物業,其中一人去世之後,在生配偶將房屋賣出,到交收的時候發覺屋契上沒有清楚註明兩人是用什麼產權擁有方式,變成是使用Tenancy in common擁有,因此,死者擁有的那部分不能馬上出售,需要經過法庭進行認證後,在生配偶才有權出售整個房屋。在買賣快要完成時才發覺要進行認證手續,可能會導致無法如期完成交易。

7/8/2019提防老千詐騙

老千四圍出動,以下為你列出六種常見的老千電話內容。

第一, 老千說你最近沒有按法庭指示,按時出席當陪審員,這是個刑事犯罪行為,可能會坐監,除非馬上通過匯款公司付出400元罰金了事。第二,老千說你已經贏了一百萬元獎金,你只需要付些少稅金和手續費,便馬上可以得到 巨額獎金。第三, 老千假扮電力和煤氣公司職員,說假如你不在24小時內將欠款付清,便會被切除電力或煤氣。第四,老千假扮警察局或消防局,勸你為受傷的警察和消防員作捐款。第五,老千假扮你銀行的職員,通知你在銀行的支票戶口有點問題,要求你提供個人身份紀錄以便為你解決問題。最後,騙徒假扮國稅局職員,在電話中說如果不馬上還清你的欠稅,警察便會立即到你家將你逮捕,要避免的話必須馬上要將欠稅透過匯款公司寄出。

以上只是六個近期老千用電話詐騙的手法,老千騙術層出不窮,請大家提高警覺。不論老千在電話說甚麼,你都要收線和不加理會。請記著,政府部門是永遠不會用電話通知你付款的。以收到這些電話一概不要理會,當然亦不要付出任何的金錢。