增加經濟援助之策略

過了年便是大學生申請教育經濟援助(Financial Aid)的時間,由於加州大學學費大增,對許多家庭來說經援尤其重要,而經援金額最重要的決定因素是父母的收入,這個裡面也有些竅門,值得大家注意。 

每一個申請教育經濟援助的學生,都必須呈交FAFSA申請表。

父母收入影響至大

許多家長都會問﹕我能夠拿到多少經援?決定經援金額有多個因素,但父母的收入是其中最主要因素,故在可能與合法的範圍之內,如果能夠將稅表上的「調整總收入」(Adjusted Gross Income),亦即2018年1040報稅表上第7行盡量減低,便有可能增加經濟援助金額。

除了「調整總收入」之外,「不需要付稅的收入」也要在申請經濟援助時,透過FAFSA表格被加入父母收入內;這些「不需要付稅的收入」,包括﹕放入延稅退休帳戶(如401-K,IRA等)的收入、因工受傷(Workers’ Compensation)賠償金、地方政府免稅債券利息,離婚後孩童生活費(Child Support)等。

父母四年內的收入都要被用來計算經濟援助,乃由學生就讀中學第十二班前那年開始計算,之後,每年父母收入都要在Renewal FAFSA表格上填寫,該收入將影響下年經濟援助金額。

「自動的零」全額經援

以下學生符合所謂「自動的零」(Automatic Zero)可以自動地獲得全額經援,即經援金額與所需之大學教育費用(包括學費、雜費、住宿費等)相等﹕

  • 學生父母有資格獲得政府如SSI,糧食券等政府福利,或父母無需遞交報稅表,或報稅時不需要填寫Schedule 1;和
  • 父母2018年之1040報稅表上之調整總收入(Adjusted Gross Income)在2萬元6千或以下。

請注意,以上兩個條件都必須同時符合,才可以自動獲得全額經援。

「簡化需要測試」免計資產

有些家庭即使不符合上述「自動的零」條件,也有可能獲得在計算經援金額時不受到資產影響,而且得到聯邦Pell Grant助學金的機會和金額都大增。這個規則稱為「簡化需要測試」(Simplified Need Test),條件為﹕

  • 學生父母有資格獲得政府如SSI,糧食券等政府福利,或父母無需遞交報稅表,或報稅時不需要填寫Schedule 1;和
  • 父母2018年之1040報稅表上之調整總收入(Adjusted Gross Income)在5萬元或以下。

要報稅時不需要填寫Schedule 1,納稅人不能是自雇者(self-employed),也不能擁有出租物業, 和不能放錢入IRA。

如果利用退休儲蓄帳戶(如401K)而可以將「應課稅收入」減至5萬元以下,同時報稅時不需要填寫Schedule 1,便有可能通過「簡化需要測試」。對總收入超出5萬元不多的家庭,應考慮採用。(由於退休儲蓄金額需要放入FAFSA,然後會被加入收入中去計算經濟援助金額,退休儲蓄本身不會減少收入和增加援助)。

減低收入的一些策略

以下收入策略可能會幫助你增加經濟援助﹕

  • 避免在該年提取大筆退休金,或將普通IRA戶口轉為Roth IRA,因為這些行動都會增加報稅收入。
  • 在沒有資金虧蝕的情況下,減少資金增值capital gain。(賣出自住房屋,只有超出「資金增值括免」的那部份才算收入)
  • 對使用「逐項扣減」的納稅人,在該年度收到州政府退回的州稅,是要放入當年的收入,因此,為了避免在該年得到退稅,應避免在前一年多付州稅。
  • 不要忘記通過FAFSA表格向去利用American Opportunity Tax Credit抵稅額和半工讀(work study)收入去減低收入。

以上所述乃按「聯邦計算方法」(Federal Methodology),有一些大學,尤其是私立大學,會採用所謂「機構計算方法」(Institutional Methodology),計算結果稍為不同。

行不通的策略

有人想出不同的辦法,試圖讓子女得到「獨立身份」,來避免要申報父母的收入和資產,希望藉此獲得更多經濟援助。這些辦法包括﹕將子女地址與父母地址分開,或父母在報稅的時候,故意不將子女申報為受撫養人(Dependent),究竟這些方法是否行得通呢?

答案是﹕完全行不通的,因為申請大學經濟援助時,學生能否符合「獨立身份」,與子女是否與父母同住,或者父母在報稅時是否將子女作為受撫養人,是沒有任何關係的。真正的關鍵,是子女是否可以在FAFSA申請表上面,第45至57條(Step Three)中任何一條能夠回答「是」。學生要符合以下任何一個情況,才可以符合「獨立身份」來申請經濟援助﹕超過24歲、修讀碩士或以上課程、已婚、有子女或其他受撫養人、是孤兒或是受政府監養身份、曾經服過兵役。只要能夠符合以上任何一項,才可以用獨立身份申請經濟援助。