理財分半鐘(2018)

1/1/2018 新年感言

新的一年開始時,讓我首先恭祝理財分半鐘的聽眾和讀者,今年萬事勝意,心想事成,理財順利,身體健康。

去年美國經歷了翻天覆地的變化,新政府上場,不論內政和外交都有很大的變化,由於經濟開始改善,並且期待新稅制會為經濟帶來繁榮,股票市場大幅度上升,令股民雀躍。聖誕節之前通過的新稅例,相信今年會開始見效,商業固然因較低的稅率受惠,美國公司在外國的巨額資金亦會開始回流,甚至外國企業更多來美國發展,因此我對美國經濟的前景是樂觀的。

未知的因素,最主要是會不會有嚴重的國際衝突事件,甚至爆發戰爭,到時市場當然會有極大的反應。但假如沒有嚴重的衝突或戰爭,2018年應該是經濟的增長期,就業的情況也會繼續改善。

我希望今年美國左右兩派能減少對抗,讓特朗普政府充分發揮所長,解決辣手的非法移民難題,成功地改革移民政策,並且徹底地改革健保制度,讓美國人再次經歷樂觀和成長的局面。

1/2/2018 利用指數基金投資股票

2017年股市大幅度上升,道瓊斯工業平均指數上升了25%,整個市場指數上升了19%,標普500指數上升了19.4%,納斯達克指數上升了28%,納指最大的一百家公司股價平均上升了31.5%, 整體市場由於經濟開始復甦,並且預期減稅會刺激經濟增長,所以市場充滿一片樂觀。

今年股市是否再會有強勁的表現,主要要看經濟發展的情況。假如減稅未能達到預期效果,或者國內發生重大的事故,股票市場未必能夠再次有如此亮麗的表現。

以上提到的指數,小投資者可以輕易地利用指數基金作投資,就可以得到這些收益。道瓊斯指數的指數基金代號是DIA,全市場指數基金的代號是VTI,標普500指數基金代號是SPY,納指 指數基金的代號是ONEQ,而納指前100家公司的指數基金代號是QQQ。小投資者可以在經紀行帳戶來隨時購買,也可以隨時賣出。這些基金的費用都非常低,有些指數基金的費用幾乎是零。

1/3/2018學生是否需要報稅?(1)

2018年開始,每一位納稅人的標準扣稅額(standard deduction)由去年$6350跳升至$12000,這個更改對有收入是大學生是否需要報稅是有影響的。

一般大學生的收入有兩個來源,第一,是他在暑假或週末做工賺取收入,而這些收入將會在W-2或1099-MISC表格上顯示。第二,是他在1098-T表格上面顯示的獎助學金金額,假如超過要繳交的學費和雜費金,超出的金額便成為學生的收入。這兩種收入加起來,假如不超過標準扣稅額$12000,便不需要繳付任何收入稅。

可是,這些學生是否需要遞交報稅表呢?要看兩個因素:第一,學生有沒有超過400元的收入是放在1099-MISC表格上?超過400元的收入需要繳納自僱稅(self employment tax),因此必須遞交報稅表。第2二,即使沒有自僱稅或收入稅,但假如僱主在收入中預先扣起收入稅,為了取回這些預繳稅,學生亦一樣要遞交報稅表。

父母報稅的時候,依然可以將24歲以下全時間的學生作為報稅表上的受撫養人(dependent)。

1/4/2018學生是否需要報稅?(2)

昨日講到,雖然有些學生有收入,父母報稅的時候依然可以將24歲以下全時間的學生作為報稅表上的受撫養人dependent),即使學生課餘賺取相當多收入。新稅例實施之前,父母將子女作為受撫養人(dependent)的好處,是每一個受撫養人可以得到$4050的個人免稅額(personal exemption)可以將父母的收入降低,便可以節省數百元稅款。可是,新稅例取消了個人免稅額,因此,即使父母將子女作為受撫養人,已經失去了這個減稅的好處,父母是否依然應該將子女作為受撫養人呢?

子女受撫養人仍然可以為父母帶來起碼兩個稅務好處。第一,假如子女有大學的學費雜費,其金額超過獎助金的金額,父母是有機會用這些教育費用領取「美國機會抵稅額」(American Opportunity Tax Credit)或終生學習抵稅額(Lifetime Learning Tax Credit),這個稅務優惠是報在父母的報稅表上的。第二,受撫養人可以為父母取得新的$500「非孩童抵稅額」。

1/5/2018 房屋利息扣稅新例

新稅例對房屋貸款利息扣稅作了一些修改。

首先,現有的房屋貸款利息,一樣可以全部扣稅。當然,假如你的逐項扣稅金額低於標準扣稅額,你便不會再用房屋貸款利息來扣稅。新例亦規定,由今年開始,購買房屋時的貸款金額,在七十五萬元以下全部利息都可以扣稅。假如貸款金額超過75萬元,超出的貸款金額產生的利息是不能扣稅的。但請記得,這新稅例只是影響2018年之後購買房屋的貸款利息,之前的貸款利息完全不受影響。這一個改變,對房地產價錢昂貴的地區(例如紐約和加州)影響比較大,其他美國各地的房屋 一般都不需要超過75萬元借貸。

以上的稅例只是影響自住房屋的貸款,出租物業的稅例完全沒有修改,一切與出租物業有關的利息,都繼續可以用來抵銷租金收入。假如從自住房屋的淨值當中貸款,用途是購買出租物業,根據「利息追蹤法則」(interest tracing rule),這些貸款利息一樣可以放在Schedule E上扣稅。

1/8/2018 新年大計應該包括儲蓄

新的一年剛開始,相信大家都會為今年訂立新的計劃:有些朋友希望今年找到更理想的工作,有些人希望今年增加運動,搞好身體,亦有人希望今年在儲蓄投資方面做得更好。今年雖然大部分人的入息稅降低,但儲蓄投資和延稅最好的工具,還是僱主提供的退休儲蓄計劃,包括401-K和403-B之類的計劃,你應該考慮儘量利用。50歲以下的僱員可以存放$18,500,比去年增加了$500。50歲或以上的僱員,可以存放$24,500,最好是在年頭便開始每月存放最高金額。

自僱人士有幾種退休帳戶可供選擇,能夠存放的金額更高,應該盡量加以利用。

今年4月18號之前,仍然可以為2017年存放個人退休帳戶或ROTH IRA帳戶,自僱人士亦可以在4月18日之前設立退休帳戶。為2017年存放退休儲蓄,一定要講清楚是為2017年,否則銀行或經紀行當作2018年的存款,將來要修改變是相當困難的。

1/9/2018選擇派息率高的股票

近期股市不斷上升,有些股民開始感到風險太高,但又捨不得離開股票市場,有沒有辦法稍為減輕持有股票的風險呢?

有一個辦法,就是選擇股息派發率比較高的大型公司股票,一般比較進取的公司,股息派發率都相當低,甚至完全不派發股息,因為公司所賺取的利潤,大部分都重新再投資到公司各樣的業務,因此不會向股東派發太多股息。但一些比較業務成熟的公司,股息派發率會比較高,但同時公司的發展亦比較慢。這一類「老字號」的公司股票價錢會比較穩定,尤其是在市場調整的時候,這一類公司的股票風險可能會比較低。

購買這一類股息比較高的大公司股票,其中一個方法是選擇指數交易所基金(ETF)當中,將標普500 指數裏面股息派發率比較高的 100家公司,成為另一個ETF,代號是SDY,目前平均每年派發股息率為2.6%。

1/10/2018 ROTH IRA兩個五年期限制

從 ROTH IRA賬戶作提取,是有特別的稅務規則,雖然其中屬於本金的儲蓄,不論甚麼時候作提取,都沒有稅金和罰金,但ROTH IRA提取規則中有兩項是與五年內提取有關。

第一個五年提取的限制,是與從ROTH IRA帳戶提取收入有關。 雖然ROTH IRA的本金任何時間提取都沒有稅金和罰金,但提取帳戶的收入時,要符合兩個條件才能免稅和免罰金。第一個條件就是需要擁有ROTH IRA起碼五年。這個五年期可以從任何ROTH IRA帳戶開始計算,即只要曾經擁有ROTH IRA帳戶起碼五年便符合條件。

第二個五年期限制,是與將傳統IRA轉作ROTH IRA有關。稅例規定,將傳統IRA轉作ROTH IRA的金額,雖然已經交稅,但假如在五年內作提取,則需要付10%的罰金。

這兩個五年期限制其實都可以輕易避免,因為從ROTH IRA帳戶作提取的時候,可以只提取每年放入的金額,即可以避免提取帳戶裏面的收入,和避免提取由普通IRA轉成ROTH IRA的金額。

1/11/2018遺產免稅額加倍

今次稅務改革將遺產稅免稅額大幅度提高,由本來大約五百五十萬個人遺產免稅額,加倍至1千100萬,即夫婦共同有2千200萬遺產免稅。此外,所謂portability 的稅例依然保留,讓夫婦當中第一位過身之後,未用完的遺產免稅額全部可以轉移到未亡人,加在未亡人本身的遺產免稅額。因此,大部分家庭都再沒有遺產稅。

以前很多夫婦設立生前信託的時候,都會利用A/B信託的形式,去保留夫婦兩個人的遺產免稅額,現在可能已經不再需要了。但A/B信託有另一個重要的好處,就是讓第一個過身的配偶可以鎖定他/她預定的受益人,因為B信託是一個不可取消不可更改的信託(Irrevocable Trust),仍然在生的配額即使再成立家庭也不能改變B信託的受益人。

由於A/B信託將來處理手續比較複雜,因此有些家庭應該考慮,將A/B信託改為比較簡單的A信託。你可以與以前為你設立信託的律師商量。

稅務改革亦訂明,2024年美國將會取消遺產稅,到時會同香港、加拿大、澳洲、新加坡、蘇俄等國家一樣,不再向遺產徵稅。

1/12/2018今年退休儲蓄上限

踏入2018年,退休金的存放金額上限有沒有增加呢?

個人退休帳戶IRA的最高限額沒有改變,50歲以下的朋友依然是最高可以存放$5,500,50歲或以上的朋友,最高存款額依然是$6,500。

由僱主提供的401-K或403-B退休儲蓄帳戶的上限,由去年每人$18000增加至$18500。50歲或以上的朋友,儲蓄限額由$24,000增加至$24,500。

自僱的朋友,有幾種退休計劃可以選擇。設立SEP IRA或單獨401-K帳戶的最高限額,由去年的$54,000增加至$55000,而SIMPLE IRA的最高限額,則依然保留在$12,500。

趁著新年,請大家都儘量安排利用退休儲蓄計劃,不但在今年為你省稅,以後亦可以得到收入延稅的好處,並且建立一個長期為退休作儲蓄的習慣。

1/15/2018 為投資作檢查

一年開始,是為自己去年投資作檢討的好時候。自己有理財知識和經驗的朋友,當然可以自己做,但有專業人士為您檢查一下也是好事。可是,美國對「理財顧問」或「投資顧問」沒有立例管制,幾乎任何人都可為他人提供財務規劃。有一類財務顧問,具有「注冊理財計劃師」專業資格,簡稱為CFP,是比較有公信力和專業經驗的顧問。

但不論是聘用那一種顧問,都應該留意「利益衝突」的可能性,即投資顧問的收入主要是靠佣金收入,而該收入的來源是您通過顧問購買財務產品,造成顧問的利益不一定就是客戶的利益。要避免產生「利益衝突」情況,我比較贊成聘用一類名為「單純收費」的顧問(Fee Only Advisor),他們只是提供咨詢服務,不會向您推銷產品,只按時間收費,檢討投資情況可能只需要幾個小時,即使每小時收費$150,也只是區區幾百元費用而已。

當然「單純收費」的顧問不會幫您購買產品,您要自己動手去操作投資帳戶,但如今小投資者可以透過互聯網輕易作買賣,不一定需要經紀人代勞。

1/16/2018是否一定要報稅?

報稅季節將來臨,是否每一個有收入的人都要報稅呢?

有收入不一定都要報稅的,因為政府給予每人一定的免稅額,最基本的兩項免稅額,就是「個人免稅額」和「扣稅額」。每個人(包括嬰孩在內)都有$4,050「個人免稅額」(PERSONAL EXEMPTION)。家中符合「被撫養人」(Dependent)身份的人越多,其「個人免稅額」則越高。

第二項免稅額是「扣稅額」(Deduction),每一份報稅表都有一個標準的扣稅額,金額視乎報稅身份及年齡而定。單身是$6,350元,已婚共同報稅是$12,700。

由於有這二種免稅和扣稅額,單身者起碼有$10,400收入是免稅的;已婚共同報稅者,起碼有接近$20,800收入免聯邦收入稅。

有四類人士即使收入在上述金額以下,也應該報稅。首先,假如有超過$433「自僱收入」就必須報稅,因為需要付上「自僱稅」(Self Employment Tax)。第二,即使無需要報稅,假如僱主曾在收入裡扣起「預繳稅」,則必須報稅才可以把稅金領回。第三,低收入人士,必須要報稅才有機會拿到「低收入抵稅」(Earned Income Credit)優惠。

1/17/2018 交付過多社會安全稅?

稅例規定,每一位僱員都要繳交社會安全稅(Social Security Tax),除了一些在政府工作,而有另外的退休金福利計劃。社會安全稅包括兩方面﹕退休金和醫藥保險(亦即所謂「紅藍白卡或MEDICARE)。為退休金儲蓄的稅金,是收入的6.2%,但在2017年只是12萬7千2百元以下的收入才需要繳交,亦即是最多要付$7,886稅金。醫藥保險方面,稅率是1.45%,所有收入都要繳付,是沒有上限的。

如果您的僱主扣起過多的社會安全退休稅,您一定要與他交涉,由僱主退還給你。可是,假如你去年有超過一份工作,而您的總收入在12萬7千2百元以上,便有可能繳交過多的社會安全退休稅金,您應該將超出金額填上1040報稅表上第71項,就可以取回來。如果您發覺過去三年內多付了社會安全退休稅,就要用1040X報稅表去修改。

自僱的人士,或者收入是報在1099-MISC表格上的朋友,亦都要付社會安全稅,不過是稱為「自雇稅」(SELF-EMPLOYMENT TAX),比雇員要付的多一倍,即是可達淨收入的15.3%。

1/18/2018 海外工作的稅務優惠

近年不少美國永久居民或公民返回東南亞定居和工作,海外工作在稅務上有什麼要注意的事項呢?

長期居住在海外,工作或做生意的淨收入都有免稅額,稱為「海外收入抵稅額」(Foreign Earned Income Exclusion), 2017年抵稅金額是每個人$102,100,2018年增加至104,100,即一對夫婦一同在海外居住和工作,兩個人每年共有超過20萬元海外收入免繳聯邦收入稅。

要取得這個優惠,通常納稅人要連續12個月在海外居住起碼330天,或有其他長期居住外國的有力證明。即使符合資格,甚至沒有任何收入稅,納稅人也一樣要報稅,並利用2555號稅表去申領這個稅務優惠。假如納稅人在美國有其他收入,例如﹕租金、利息、投資的資金增值等,都不能利用「海外收入抵稅額」去豁免。

住在海外的人士,報稅期限比一般人遲兩個月,即在6月15日前寄交報稅表便可以了。

1/19/2018納稅人倡議者

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

1/22/2018 W-2表格的特殊情況

國稅局規定,所有僱主都應在一月三十一日前,將W-2表格交給僱員去作報稅用。假如您到二月十五日仍未收到僱主的W-2表格,應先與僱主聯絡,假如僱主仍不肯發出W-2表格,僱員有權要求稅局幫助追討,電話是800-829-1040。

假如僱主公司已經倒閉,負責人亦不知所蹤,僱員無法取得W-2表格,便應取一張4852表格,然後按照手上的薪酬資料盡量填寫在該表格,然後用來代替W-2。但必須緊記,4852表格亦都要寄給社會安全局,使他們不會遺忘把你應得的社安點數放入你的紀錄中。

假如僱主所發出的W-2表格內容有錯誤,僱員應先要求僱主作修改;若僱主不願更正,僱員亦可利用4852表格填上正確資料,然後連同報稅表一迸交入稅局。

假若寄入報稅後才收到W-2表格,而表格上的收入是未有在報稅表申報的話,千萬不要置諸不理,或留待明年報稅時才處理,應以一份1040X的表格去更改己呈交的報稅表,不過應該在收到退稅後才修改。

1/23/2018贈與額和遺產免稅額

由今年開始,贈與稅和遺產稅作了重大的修改。首先,個人遺產稅免稅額由之前550萬元,增加一倍至一千一百萬,即夫婦 共有二千二百萬元遺產淨值是免遺產稅。這個免稅額每年會再加上生活指數調整,因此,大部分家庭應該不會面對遺產稅。

由於遺產稅與贈與稅(gift tax)是互通的,因此,每一個美國人都可以在生前將不超過一千一百萬的資產贈送他人,而無需繳付任何禮物稅,做法依然是要遞交709號稅表,去選擇預先使用遺產免稅額。

此外,每一個美國人每年都有贈送免稅贈額,亦已經由一萬四千元增加至一萬五千元。這個免稅贈送額是與剛才說的終生贈與額分開的,而且這個一萬五千元免稅贈送額是按每個受贈人計算的,在一年內向任何人都可以作的贈送,沒有受贈人的人數上限。因此,夫婦可以免禮物稅贈給另一對夫婦6萬元,都不會有禮物稅的問題。

1/24/2018 免稅作IRA提取

從個人退休帳戶作提取,所有提取的金額都要當為當年的收入,假如本身已經有一定的收入,再加上個人退休帳戶提取的金額,可能要付一筆稅款。因此,許多家庭都盡量延遲從個人退休帳戶內提款。可是,到了70歲半之後,政府強逼你每年一定要做起碼提取(Required Minimum Distribution或RMD)。

假如你有大筆的個人退休帳戶存款,每年起碼提取的金額會相當可觀,稅例上有一個辦法可以幫助你作提取的時候無須為收入繳稅。這一項稅務優惠只適用於70歲以上的人士,假如你每年將不超過十萬元的提取金額直接捐到國稅局認可的慈善機構或教會,這一筆款項便無需當為當年收入報稅。這個稅例叫QCD,全名是Qualified Charitable Donation。你可以提取時向銀行或經紀行說明,將部分或全部提取的資金 捐到指定的慈善機構或教會,QCD可以讓你報稅的時候不將 這個捐款金額當為收入報稅。

新稅法將標準扣稅額大幅度提高,許多長者的慈善捐獻都不能夠扣稅,使用QCD將部分或全部提取的退休金捐出,的確是可以為你省稅。

1/25/2018 租車時要購買保險嗎?

當您租車時,租車公司通常都會問您是否要購買保險。保險的保障主要分為二種,第一種是「額外責任保障」(Supplemental Liability Coverage);第二種是「汽車損毀保障」(Loss Damage Waiver),每一種保障每天可能要十多元保費。

「額外責任保障」,是在租車公司本身提供的責任保障金額之上,購買額外的保障,金額通常是一百萬元,作用是萬一由於您錯誤而導致交通意外時,有足夠的保障金額,去賠償對方人體受傷醫療費用,和汽車損毀的修理費用。可是,假如您自己本身已經有汽車保險,保單上的責任保障是在租車時也有效的,所以未必需要另外購買。可是,假如您沒有汽車保險,那便要考慮在租車時購買責任保障了。

「汽車損毀保障」,作用是萬一發生交通意外,或者汽車被偷去時,去賠償租車公司的損失。嚴格來說,這個保障不是保險,而是免除被租車公司追討。同樣地,假如您自己已經有汽車保險,保險內包括撞車Collision保障,便不需另外購買該項保障。此外,不少信用卡亦有提供租車損毀保障,但您一定要用那張信用卡去租車,才有這項保障。

建議大家在租車之前,先向自己保險代理查詢清楚。

1/26/2018 應否「自助」賣屋?

近年有些業主賣屋時想省些經紀佣金,目前賣屋佣金一般是6%,但這個佣金並不是規定的,業主與賣屋代理可以講價,平均佣金已經跌至5%左右。

但是,有些業主想省下更多佣金。有一些經紀賣廣告,將佣金減為2%,甚至有些只是收一個固定費用,通常是幾千元,便幫您售賣房屋。但這些折扣經紀不可能為您提供全套服務,您要自己負責部份賣屋工作,可能包括要自己舉辦OPEN HOUSE,甚至要自己與買家議價。

法律沒有規定賣屋一定要通過經紀。有些業主連折扣佣金也希望省下,打算完全使用「業主自售」方式。對本身很有售屋經驗的業主來說,當然可以不聘用經紀,但也要考慮到不能將物業放入Multiple Listing,可能會影響銷售。

賣屋是一個相當復雜的過程,其中包括很嚴格的Disclosure要求,和許多法律文件,處理不當可能會引致訴訟。此外,在銷售和議價過程中如果處理不當,也可能會影響售價。所以要自助賣屋之前,都應該考慮自己的時間和對地產的知識,以免因小失大。

1/29/2018 屋契在那裡?           

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

1/30/2018 轉移退休儲蓄

凡是從退休帳戶內作提取,不論是否將金額轉到其他退休帳戶,都會收到1099-R表格,報稅時便要將提取的金額報在報稅表上。但假如你將儲蓄從一個退休帳戶轉到另外一個退休帳戶,提取的金額便不應該成為當年的收入。可是,由於你收到1099-R表格,你必須將金額填上1040報稅表第15a或16a行。假如你在60天內將提取的金額放入另一個退休帳戶,這金額便不需要填在15b和16b行,亦即不成為你的總收入。

有些讀者知道存款入退休帳戶後會收到5498表格,證明存款進入另一個退休帳戶。可是5498表格通常要很多個月之後才會收到,報稅的時候手上還未有5498表格,是否應該照樣遞交報稅表呢?

答案是:即使未收到5498表格也可以照常報稅,只要你在提取之後60天內放入另一個退休帳戶,稅局一定不會給你麻煩的。

1/31/2018 男子被沒收全部現金

最近看到一則年初發生的新聞,一名美國公民從以色列返回美國,在波士頓國際機場入境,他身上有一萬八千元現金,但他向海關只申報攜帶一萬四千元。海關檢查他的行李時,發覺他身上其實攜帶了一萬八千元現金,比申報的金額多出四千元。但這位先生的麻煩還未完結,海關進一步檢查他的衣物,發覺他在褲子口袋裏面縫製了暗袋,裡面收藏了一萬元,即是他漏報了一萬四千元,結果全部現金被海關沒收。

美國沒有外匯限制,你要攜帶多少現金進出美國都沒有問題,也無需繳稅,但法律規定,隨身攜帶的現金達到一萬元或以上,必須填寫表格申報。申報了是沒有任何麻煩的。假如是與家人出入美國,一萬元申報限額是全家共同的限額,並不是每一個人的限額。

2/1/2018租客需要購買保險嗎?

業主要為自己的物業購買房屋保險,但租屋住的朋友,是否應該購買租客保險(RENTER’S INSURANCE)呢?

業主的房屋保險範圍,當然包括像火災或其他原因而令到房屋有損毀。但通常業主都不會購買「個人物品」,「臨時居所」和「責任賠償」這三項保障。

租客如果要在萬一房屋被摧毀時,得到「個人物品」(包括家具等)賠償,甚至要暫時居住在旅館的費用賠償,便需要自己購買租客保險。此外,「責任賠償」(LIABILITY COVERAGE)亦是相當重要,不單有人在您屋內外受傷可以賠償,由於這項保障是「跟隨」租客的,所在其他地方產生的責任問題也獲得保障。

最近見到一個情況,出租物業發生火災,業主的房屋保險在賠償後,向住客要求賠償損失,因為保險公司認為是租客疏忽,所以向租客追討。假如租客有責任保障,便由保險公司去負責。

有些業主在租給租客時,已經規定租客必須購買租客保險。即使業主不規定,區區數百元一年保費,是物有所值的,故租客應該購買租客保險。

2/2/2018房貸利息由兒子扣稅         

一對年長夫婦有一自住物業,還有十多萬元房屋貸款,由於收入不高,貸款利息對他們沒有扣稅好處,他們的兒子收入比較高,也經常為父母供款,兒子是否可以將利息在自己報稅表上作扣稅用呢?

答案是﹕不可以的。即使供款由兒子負責,但稅例上若要用房屋貸款利息扣稅,必須符合幾個條件,包括﹕必須是貸款的借貸人之一,而該貸款必須是以房屋作抵押。當然納稅人亦必須利用逐項扣稅(ITEMIZED DEDUCTION)方式扣稅。

這對夫婦的房屋貸款雖然是由兒子代供,由於貸款人不是兒子,所以他不能將利息扣稅,他代父母付出的供款只是當為給予父母的禮物(GIFT),完全沒有扣稅作用。

要將兒子作為貸款人之一,通常需要兒子成為產權擁有人。加上兒子的名字到屋契上手續很簡單,但有禮物稅的問題,需要遞交709號稅表。

2/5/2018不必報稅的收入

有幾項收入是在報稅時不必當為收入的。

假如您將自己住的房屋出租,一年之內租出時間為14天或以下,得到的租金收入是不用當為收入,也不用報在稅表上。

由僱主頒發員工的實物獎勵,也有可能不必當為收入,這些包括﹕工作成就獎,勤到獎、服務年期獎、工作安全獎等,但這些獎勵不能是現金、禮物券、渡假費用、股票等有現金價值的東西。此外,獎勵的價值一年內不能超過$1,600。

由前配偶供給的「孩童贍養費」(Child Support)不必當為收入報稅,支付費用的配偶當然也不能用這筆費用扣稅。

因工受傷(Workers Compensation)的收入、是不用報稅的。由傷殘保險發給的收入,只要該保險的保費是由自己(不是由雇主)支付,這些收入也不用報稅。此外,人壽保險的死亡賠償金(Death Benefits)也是不用報稅的。

由於法律訴訟而獲得的賠償,只要是與身體或精神受損害有關,便不用當為收入;此外,在集體訴訟(Class Action)中獲得的賠償,只要是與消費者利益有關,便不當為收入。

2/6/2018不必報稅的收入(二)

繼續為您解釋不用報聯邦稅的收入。

長期居住在海外的納稅人,在海外賺取的工作或生意收入,都有「海外收入免稅額」,2018年是$104,100, 報稅時可利用2555號報稅表格申領。可是,這個優惠只能豁免聯邦收入稅,假如納稅人仍然是州居民,而該州有徵收收入稅,海外的收入便要付州收入稅。與海外工作或生意無關的收入,例如﹕利息收入、投資收入、租金收入等,都不在豁免金額之內。

人壽保險的死亡賠償金(Death Benefit)也是免繳收入稅的,即使是末期病人利用「提前賠償」(Accelerated Benefits)預先得到的死亡賠償金,也是免收入稅的。取消保險取回的「現金價值」(Cash Value)除非超過歷年繳交的保費金額,也是沒有收入稅的。

由商家手中得到的回扣(Rebate),只是減少您購買商品的價錢,並不當為收入。至於乘坐飛機得到的「免費哩程」(Free Mileage),即使飛機票是由雇主支付,也不必當為收入報稅。

2/7/2018 學生工作是否要報稅

正在念大學的學生,可能由於得到較高的經濟援助,在1098-T表格上顯示獎助學金超出去年繳付的學費和雜費,這個部份便成為學生的收入。亦有些學生一邊讀書一邊工作,他們是否需要報稅和繳稅呢?

即使學生繼續作為父母的受撫養人(DEPENDENT),他的收入都是屬於自己的,絕對不應該加在父母的收入上去報稅。每一個納稅人起碼有$6350元「標準扣稅額」,亦即不超過$6350元收入是完全沒有稅金,也不需要報稅,除非收入當中包括超過四百元的「自雇收入」,這些收入是列在1099-MISC表格上的。

舉個例,一位學生去年取得$7000獎助學金,學費只有$4000,$3000差額便是「要付稅的獎助學金」。假定該學生打暑期工,有$3000收入,合共$6000收入,是低於他的「標準扣稅額」,所以完全沒有稅金,不遞交報稅表也沒有問題。

可是,假如他工作的收入中曾經被扣起聯邦收入稅和州稅,便需要遞交報稅表才可以取回預繳的稅金,所以他還是應該填寫報稅表,往往用簡單的1040EZ表格便可以了。

2/8/2018 是生意還是嗜好?

有些讀者在本身正職之外,再經營一些小生意,除了可以賺取額外的收入外,一些與做生意有關的開銷,都可能可以全部放在Schedule C,來減低生意收入及稅項,生意如果有虧蝕,更可以在1040報稅表上,以虧蝕去減低要繳稅的普通收入。

可是,國稅局對做小生意扣稅有一定的規則,不符合這些規則,稅局便認為並非真正做生意,而只是一種嗜好(Hobby)。嗜好的開銷,只能減低或抵銷嗜好所賺得的收入,而不能利用虧蝕來減低普通入息。

如何才符合做生意規則而非嗜好?最普通的測試,就是該生意在五年內至少三年有獲得利潤,並且這三年利潤金額,不可以與其他年份虧蝕的金額相差太遠。假如不符合這兩項要求,稅局便有可能要求提出其他證據,來證明是做生意而並非嗜好;證據可以包括:做生意的經營手法,所花時間及精力,有否全盤生意計劃,有否生意的獨立戶口、保險、或牌照等;有否做過市場研究或採取實際措施去改善生意上盈利情況。

2/9/2018 員工自付費用可否扣稅?

有自僱收入(Self Employment Income)的人士,都可能可以將與賺取這些收入有關的費用,用來減低要付稅的收入,可是,在公司工作的員工,假如有些與工作有關的自付費用,是僱主不負責的,是否可在報稅表上作扣稅用呢?

這些類費用統稱為「員工自付商業費用」(Unreimbursed Employee Business Expense),可能包括﹕在工作上需要使用自己的汽車、公司制服、手提電話,訂噱P工作有關的刊物、工作上需要的工具等等。假如公司需要您在家中工作,而您在家設立了經常和單單用來工作的辦公室,這些費用也可以當為「員工自付的商業費用」。

在稅務上,這類費用是可以填在編號2106表格扣稅的,但實際上這類扣稅項目是有相當限制的,除了員工需要有清楚的記錄外,這些費用都是「雜項扣稅」(Miscellaneous Deduction),要在報稅時使用逐項扣減( Itemized Deduction)才可以減稅。此外,雜項扣稅的金額要超過收入的2%以上才能夠扣稅。假如收入是五萬元,要超過一千元以上的費用才能夠用來扣稅。

2/12/2018 IRA 與ROTH IRA誰較優勝?

今年四月十七日之前,仍然可以為2017年存款進普通個人退休帳戶(IRA)或ROTH個人退休帳戶,只要有做工或生意收入,每一個人都可以選擇使用普通個人退休帳戶,但要選擇ROTH個人退休帳戶,則報稅表上總收入不得超過$118,000(單身),或$186,000(已婚共同報稅),兩者都有資格選擇的話,那一種帳戶較優勝?

普通退休帳戶的特點是「先甜後苦」,如果符合扣稅的要求,存款是可以幫助您在報稅當年減低總收入,和減低稅金,但普通IRA只是延稅,帳戶內的本和利將來提取時要作為普通收入課稅,並且70歲半之後必須每年作起碼提取。ROTH 退休帳戶則是「先苦後甜」,存入帳戶當年不可扣稅,但將來提取時全無稅金,而且沒有規定某歲數便要開始作提取。

有參加僱主提供的退休計劃者,要用普通IRA扣稅,收入不可超過某金額,收入過高,該筆存款便成為「非扣稅IRA」,這類朋友假如收入不超過ROTH IRA限額的話,當然寧願選擇ROTH IRA。但兩者都合資格的朋友,年紀越輕和目前稅率越低,就越應該考慮使用ROTH IRA,因為長期下來,可免稅的收入可能會相當可觀。

2/13/2018 與騙徒聯絡

最近我收到一個電郵,一個中國人姓名的人告訴我他在馬尼拉遇到困難,因為他的信用卡不被接受,所以他需要2000元的緊急貸款,幫助他解決目前的難關,並答應回到美國一定如數歸還。他希望我馬上透過匯款公司將貸款送出。

我當然知道這是個騙局,但我也好奇這個騙子是甚麼身份,於是我回電問他如何證明自己的身份,他馬上用電郵將一張駕駛執照的照片和護照號碼傳過來。我按駕駛執照上的姓名找到對方,是一位住在洛杉磯的華裔男子。他告訴我人在羅省,並沒有到過菲律賓,但他也沒有遺失駕駛執照或護照。為何駕駛執照的照片會在騙徒手中呢?他懷疑是他最近到國外旅行時,曾經在酒店使用駕駛執照和護照證明他的身份,因此可能被酒店影下執照,然後落在騙徒手中。

無論對方用甚麼理由,大家千萬不要相信騙徒以電郵或電話的請求,以免上當。

2/14/2018 是否應該自己報稅?

有些聽眾喜歡自己報稅,除了節省費用外,還可以增加稅務知識,和更了解自己財務狀況。可是,稅例越來越復雜,如果單靠自己填寫報稅表格,一不小心便會報錯或報漏,反而得不償失。因此,我建議自己動手報稅的朋友,盡量使用電腦報稅軟件。目前最流行的,有TURBOTAX和H&R Block兩種,花費只是區區幾十元。如果想更節省的話,網上有一個不錯的聯邦報稅軟件可以免費下載,網址是www.taxact.com , 但公司要求你供給個人通訊資料,相信會向您促銷產品,而且使用免費軟件不斷建議您提升至需付費的軟件

國稅局亦與一些報稅服務公司合作,為一些自己報稅的納稅人,提供免費網上報稅服務,除了低收入家庭之外,有些中等收入家庭也可受惠。有興趣的朋友,可到國稅局網址www.irs.gov , 然後按FREE FILE。

不想自己報稅的朋友,如果屬收入家庭或耆英,可到國稅局指定的免費報稅服務站,通常都是由非牟利團體提供。

2/15/2018 處理無價值的股票

有一些股票的價錢只有幾個仙,出售股票所得到的錢,可能不夠支付手續費或經紀費,是否一定要將股票賣出,才可以利用虧蝕(Capital Loss)扣稅呢?

假如那家公司股票依然在股票市場掛牌,即使本身已經宣布破產,或者只是在OTC市場掛牌,而不再在正式的股票交易所上市,投資者就一定要賣出股票,才能夠產生「資金虧蝕」扣稅。如果股票價錢只有幾個仙,您可以嘗試跟你的股票經紀行商量。有些經紀行有種客戶服務,叫做Courtesy Sale,是由經紀行以象征式的價錢(例如一元),幫您將股票由帳戶內清除,讓您可以用資金虧蝕報稅。

假如該股票已經不再掛牌,或者公司已經不復存在,那麼您不需要將股票賣掉,也可以在當年將全部成本作為資金虧蝕扣稅。在Schedule D 報表上,賣出價一行只需要填上「無價值」(WORTHLESS)字樣便可以了。

2/16/2018 外國公司在美國交易所上市

有超過二千家外國的上市公司,將公司股票在美國的主要證券交易所上市,美國的投資者要購買這些外國公司股票,是不用到公司所在地的交易所這麼麻煩,也不必擔心貨幣問題,因為在美國便可以購買,而且是完全以美元作交易貨幣,連股息亦是用美元。

這種股票叫做AMERICAN DEPOSITORY RECEIPT,又簡稱為ADR,它像美國公司的股票一樣,都是以代號作買賣,買賣方式同買賣美國公司股票完全一樣,可能大家手上已經有ADR自己都不知道,例如美國人熟悉的NOKIA 電話公司、匯豐銀行、 本田汽車等等,其實都是ADR。近年中國公司來美國上市的ADR亦開始增加,目前有接近100家。

ADR為投資者作外國公司投資帶來方便,但ADR除了有公司本身的風險外,更有貨幣與政治風險,加上有些國家的財務報告不一定詳盡,所以以單獨ADR股票作投資,都要注意這些額外的風險。

2/19/2018 僱用孩子做工好處多

自己經營生意業務者,若有子女可以幫忙工作,在稅務上是有相當多的好處。不論他們在假期、周末期間等在自己商店工作、或在辦公室做打字或存檔等事情,只要他們真正是工作,就可以給予他們合理的工資。

如果他們在十八歲以下,便無需扣起他們任何社會安全Social Security稅及Medicare稅,也無需扣失業保險金。

如果他們所賺的工資,每年不超過$12000,則他們完全無需繳付聯邦入息稅,也不用扣稅。若家長替他們開設一個$5500的可扣稅IRA帳戶,則他們年收入為$17500也無需付收入稅。

雖然子女不用付稅,但他們的工資是家長生意上的支出,所以可以用來減低生意上的收入,即採用此方法有雙重的稅務好處。可是,子女一定要真正工作,工作時間必須有紀錄,有關工資也要合理。此外,值得注意是,孩子們的收入,在他們申請大學經濟援助時,可能會有負面影響;若他們要申請經濟援助的話,則他們的年收入最好不超過$6000。

2/20/2018沒有W-2表格怎樣辦?

假如到現在你仍未收到W-2表格,應該怎樣辦?

你首先應該試圖與僱主聯絡,如果僱主仍不肯發出W-2表格,僱員有權要求稅局幫助追討,但國稅局通常都好忙,不可能很有效地代你去追。假如你追來追去都沒有結果,或者公司已倒閉,負責人不知所蹤,僱員應下載一張4852表格,然後按照手上的薪酬資料填妥該表格,就可以用來代替W-2。但必須緊記,4852表格亦都要寄給社會安全局,使他們不會遺忘把你應得的社安點數放入你的紀錄中。

如果僱主所發出的W-2表格內容有錯誤,僱員應先要求僱主作修改;若僱主不願更正,僱員亦可利用4852表格填上正確資料,然後連同報稅表一迸交入稅局。

假若寄入報稅後才收到W-2表格,而表格上的收入是未有在報稅表申報的話,千萬不要置諸不理,或留待明年報稅時才處理,應以一份1040X的表格去更改己呈交的報稅表。

2/21/2018找工作費用可否扣稅?

去年找工作的費用有可能扣稅,但限制頗多。第一,你必須是尋找職業性質相同的工作,例如﹕本身是當會計的,找與會計相關的職業,當推銷的,必須找與銷售有關的工作。即使目前失業,只要找尋與以前職業有關的工作,都符合扣稅要求。

由於上述的要求,剛從學校畢業的人士首次找工作,是不可能符合「與現有職業相同」的要求,除非他讀書時有當實習。另一種情況,是太太在家裡照顧孩子,有好幾年沒有工作,幾年後找工作的費用通常都不可以扣稅,因為不符合「與現有職業相同」的要求。

若符合扣稅資格,找工作所花費的開銷,包括付給職業介紹所的費用、準備履歷表、登廣告、去見工的交通費、長途電話費,甚至去另外一個城市見工所花費的全部食宿交通費用。此外,有關用膳或交際的費用,只能扣一半。

合資格找工作的費用,是作為雜項扣稅上,但全部雜項扣稅金額要超過收入百份之二以上,才可以用來扣稅。順便一提,2018年開始新稅例取消了這個扣稅項目。

2/22/2018作「受撫養人」(DEPENDENT)的條件

為2017年報稅,每一個「受撫養人(Dependant) 可以帶來$4050免稅額,受撫養人可以是子女、父母、兄弟姊妹、祖父祖母,甚至其他親人如繼父繼母、外父外母、叔伯、姨母嬸母等。這些親人不一定與報稅人住在一起,但必須具備四個條件。

第一:受撫養人是美國公民、居民、加拿大居民、墨西哥居民。

第二:受撫養人通常是不可以已婚共同報稅,除非是完全不用繳稅。

第三:受撫養人付稅的收入是不能超過當年的個人免稅額($4050),除非他是十九歲以下,或二十四歲以下,而去年全年有五個月是全時間學生。

第四:報稅者要負責他們生活費用一半以上,(24歲以下則不能自己負擔生活費用超過一半),生活費用包括日常衣食住行開支,再加上醫療、教育、旅行、娛樂等費用。

一些收入高的家庭,仍有讀書的子女,而他們也有投資或工作收入,應該考慮不把他們作為受撫養人,讓他們用個人免稅額,並且取回大學教育所得到的抵稅額,可能較有稅務好處。

2/23/2018 教育費用稅務優惠

以下幾輯將為您講解大學費用稅務優惠。

首先請您了解「抵稅金額」(TAX CREDIT)與扣稅金額(TAX DEDUCTION)的分別。扣稅金額幫助您減低要付稅的收入,其價值視乎您的「邊際稅率」(MARGINAL TAX RATE),一個邊際稅率為30%的人士,即每增加或減少收入一百元,其稅款亦增加或減少三十元,所以一百元扣稅金額,便有三十元稅務好處。另一方面,「抵稅金額」乃直接從稅務中減除,故一百元抵稅金額便減少稅款一百元,其好處比扣稅金額更高。

大學教育費用有可能取得「抵稅金額」,但稅例上亦容許將費用作扣稅用,視乎那一項對納稅人更有利。但可以取得抵稅或扣稅好處的費用,限於大學學費和雜費,還有其他如書本、個人電腦等費用都算為合資格的教育費用。

許多家庭獲得經濟援助,其中可能包括無需歸還的助學金(GRANT),或獎學金(SCHOLARSHIP),利用這些經濟援助支付的學費和雜費,是不能用來取得抵稅金額或扣稅金額。

2/26/2018大學教育費用稅務好處      

與子女就讀大學有關的費用中,有一部分稱為「合資格學費與有關費用 (Qualified tuition and related expenses) 」,包括:向被認可的大學繳付的學費、雜費和書本費,個人電腦費用等。這些費用可能帶來稅務優惠,但只限於納稅人家庭支付,或透過貸款支付的費用。假如該費用是由獎學金(Scholarship)或助學金(Grant)支付,便不屬於「合資格費用」,亦不獲稅務優惠。

計算「合資格費用」金額,須參照大學供給的1098-T表格。表格上的第一項,便是大學去年收到的費用或學費證明,但這些費用不一定就是「合資格費用」,因為要先減去獎助學金(不包括學生貸款)的金額,該金額在1098-T表格的第五項顯示。舉例:一位學生的1098-T表格的第一項是五千元,但該學生獲得三千元獎學金,自己負擔的學費和雜費為二千元,該二千元便是「合資格費用」,可獲得稅務優惠。

大學費用的稅務優惠主要兩種,第一種是抵稅金額(Tax  Credit),第二種是扣稅金額(Tax Deduction),有待以下幾輯為您講解。

2/27/2018 教育費用稅務優惠(三)      

「美國機會」抵稅額(American Opportunity Tax Credit),是大學教育費用稅務中最優惠的項目,符合資格的費用,$2000合資格費用可完全作抵稅用,即政府退還$2000稅款;之後$2000可以25%作抵稅,即退還$500稅款,故只要有$4000大學費用,便可以取得最高的$2500抵稅金額。這個稅務優惠可以在大學頭四年享用。

就讀大學頭四年以上的費用,雖然不能取得「美國機會」抵稅額,但可以改用「終生學習」抵稅額(Lifetime Learning Tax Credit,計算方法是一萬元之內的合資格費用費用,可得到20%的抵稅額,假如符合資格的費用是$3000元,便有機會取得$600抵稅金額,最高金額為$2000元。

「終生學習」抵稅額除了適用第四年或以上的費用外,其他任何大學以上課程,包括幫助您改善工作表現的課程,都可取得這項抵稅優惠。

要取得以上抵稅金額,是有家庭的收入限制,超過了收入限制便只能取得部份抵稅額,甚至完全取不到任何抵稅。

2/28/2018了解1098-T表格     

學生從大學收到的1098-T表格,在報稅時有什麼作用呢?

1098-T表格最主要的目的,是記錄了大學在去年收取的學費與雜費,通常是放在表格第一項,有些大學放在第二項。此外,表格上也記錄了學生得到的獎學金(Scholarship)和助學金(Grant),兩者加起來是放在第五項。

學生繳付的學費和雜費,是有可能用來取得抵稅金額和扣稅金額的,假如父母將學生當為「受撫養人」(Dependent),則可由父母取得抵稅或扣稅優惠。可是,要用來申報抵稅或扣稅優惠的費用,必須是自己支付的。假如獎助學金金額比學費或雜費高,是不能用這些費用去抵稅或扣稅的。

假如獎助學金金額比學費和雜費高,是否產生「需要繳稅的獎助學金」呢?稅例上規定超出學費雜費與其他費用(包括書本費和電腦等設備費用),便成為要付稅的獎助學金,是收入的一部份。可是,大多數學生即使獎助學金超出大學費用,也沒有稅務問題,因為他們即使是「受撫養人」, 依然有$6350「標準扣稅金額」。所以除非學生本身有其他較高的收入,一般都不必擔心要為獎助學金繳稅。

3/1/2018新稅例的長期增值稅率

一向稅例上都給予長期增值(long term capital gain)較優惠的稅率,新稅法依然保留了這些優惠,基本上長期增值的稅率分為有四種。

第一個稅率是零稅率,即完全不需要為增值繳稅。假如在 12%的稅率範圍內,所有長期增值都是免稅的。已婚共同報稅者,12%聯邦稅率的應付稅收入(taxable income)可以達到$77,400,由於這個是應付稅的收入,而夫婦起碼有$24000的標準扣除額,即總收入達到十萬元的家庭都有可能長期增值是免稅的。假如應付稅收入超過$77400,便需要為長期增值付稅,稅率是15%。

假如應付稅收入達到$479000或以上,長期增值稅率便跳升到20%。

在以上三個稅率之外,還有一個特別的稅項,稱為 Medicare surtax,是奧巴馬健保開始後,夫婦收入假如在25萬元或以上,需要另外為投資收入付3.8%額外稅。因此,長期增值 共有四個稅率,由0%一直到23.8%,要看你當年收入而定。

3/2/2018 捐款到海外可以抵稅嗎?

捐款到政府認可的非營利慈善機構,如果報稅時使用逐款報稅(Itemized Deductions),是可以用來扣稅的。但假如捐款到海外的慈善機構或教會,對方發出正式收據,這些捐款是否在美國報稅表上扣稅呢?

美國稅例規定,捐款給美國國稅局認可的慈善機構才能扣稅,捐款給海外慈善機構不能扣稅。但有三個國家屬於例外,包括加拿大、墨西哥及以色列。捐款給該三個家的認可慈善機構,是有可能用來抵稅,但是有條件限制,即抵稅金額不能超過捐款人在該國所得到的收入。

捐款到加拿大及墨西哥,可以抵銷在該兩國所獲的全部收入,但捐到以色列限制很嚴格,只能抵銷在該國收入的四分之一。有了這些限制,實際上海外捐款是幾乎無法用來扣稅,除非大家與該國家做生意和有收入。

要幫助海外慈善團體而又要扣稅,除非是美國一個認可的慈善機構或教會,他們支持有關海外團體或善舉,而由美國機構籌集了善款然後送出去,大家就可取得由美國非營利機構所發出的捐款單據,這樣就可以用來扣稅。

3/5/2018銀行的「現金交易報告」

到銀行存錢或領錢,銀行要將一些現金交易報入政府,這到底是甚麼一回事呢?

政府為了防止不法的使用金錢行為(Money Laundering),指定凡是超過一萬元現金的交易,都要繳交一分「現金交易報告」,簡稱為CTR。所以如果大家在一日之內,在同一間銀行,提取或存入一萬元或以上,即使在不同的分行作提存,銀行都要使用CTR表格報入政府。如果提存金額剛在一萬元以下,例如九千九百元,那是否表示不需要報入政府呢?

原來除了用CTR報上一萬元或以上的現金交易之外,政府還有另外一項規定,說明任何被懷疑的交易,都要使用另外一分叫做「被懷疑的交易報告」,簡稱為SAR,來報入政府。所謂被懷疑的行動,是指所有被認為可能是非法或是故意隱瞞的交易活動,而交易金額是五千元或以上。

所以即使現金交易低於一萬元,如果被銀行懷疑有不法企圖,都是可以報入政府。不過,這些規例只是限於現金交易。若果大家做的是正當生意,或者是其他正常的私人用途,那即使是報入政府,對你都沒有甚麼壞的影響。

3/6/2018走後門存款入ROTH  IRA

在2017年,假如單身者收入超過$71,000,或已婚共同報稅者收入超過$118,000,他們亦有參加僱主提供的退休儲蓄計劃,他們放入傳統IRA的金額不能用作扣稅,成為不能扣稅(nondeductible)的IRA。有些納稅人,索性將存款放入ROTH IRA,可是,這種ROTH IRA亦有收入限制:單身者收入超過13萬2千元,或已婚共同報稅者,收入超過19萬4千元,已經不能存款入ROTH IRA。

對這些收入比較高的納稅人,有沒有辦法可以存款入ROTH IRA呢?有一個走後門的合法方法,名稱為Backdoor IRA ,可以讓他們將錢放入ROTH IRA,做法如下: 他們首先將存款放入傳統不可扣稅的Nondeductible IRA,然後再將這些不能扣稅的IRA轉入ROTH IRA。

要用這個走後門但是合法的方法, 一定本身要沒有可扣稅(deductible)的IRA,假如已經有這一類可扣稅的IRA怎麼辦呢?你可以向僱主的401k計劃查詢,是否可以容許你將這些傳統可扣稅的IRA全部轉入401k,變得只有不可扣稅的IRA, 然後將這些不可扣稅的IRA轉到ROTH IRA。這樣做的好處是 以後在ROTH帳戶來賺取的收入,將來提取時都是完全免稅和免罰金的。

3/7/2018夫婦應共同或分開報稅?

夫婦報稅是可以選擇共同報稅或者分開報稅兩個方法,大多數夫婦是採用已婚共同報稅的方法。但有些夫婦因著各種原因,而選擇分開報稅方法,其實未必有利。因為用此種報稅方法,是有相當多限制。首先,夫婦當中一人如採用逐項扣稅(Itemized Deductions),另一個亦必須用逐項扣稅,而不能用標準扣稅,更不能享受學生貸款利息扣稅、低收入抵稅額(EIC)、教育抵稅額、以及子女及受撫養人抵稅額等稅務優惠。

在退休儲蓄帳戶方面,夫婦分開報稅,是不能將普通IRA轉為Roth IRA。此外,每年要把資金存入IRA或Roth IRA戶口,也會受到相當多限制,年收入超過一萬美元,已經不能使用,除非夫婦全年都分居。

既然夫婦分開報稅壞處這麼多,在何種情況之下才應該考慮使用呢?如果不想負責配偶的稅金、或者夫婦兩人中,有一人有很多醫療及雜項扣稅,用夫婦分開報稅,是可能省些稅金。但最好是把兩種方法都先行計算,了解那一種稅金較高,才作出最後決定。

3/8/2018 提防不必要的服務

您有時可能會收到一些信件,表面看來信件好像是由政府部門發出,因為上面有一些像是政府部門的標簽,信件內容也可能提到政府條例。您收到這類信件可能會格外重視。其實這些信件是私人商業機構發出的,目的都是要向您推銷某些服務,而這些服務並不是政府規定的,所以假如您按信件上指示付款,便可能浪費了金錢。

這類服務包括:1. 要求您為「屋主豁免權」(HOMESTEAD RIGHT) 作登記,收費大約70元,但這個權是業主不會失去的,不必預先作登記。2. 要求為您取得屋契的正本(CERTIFIED COPY),收費是九十元,信件引用不同的法律條例,讓您感到必須領取這份文件,其實每一個業主在買屋時都有屋契GRANT DEED在手,即使遺失了也隨時自己可以向COUNTY的登記部門索取,只需數元花費,沒有必要花九十元去用這個服務。

嚴格來說,這類服務不算騙局,但卻令消費者花錢去購買不需要的服務,請大家小心。

3/9/2018名人錄價值有限

每個人都喜歡有好的名聲,亦喜歡獲得銜頭或榮譽。有些商人利用民眾這種心理去圖利,其中一個方法,是通知您已經光榮當選「名人錄」(WHO’S WHO),或其他不同名稱的榮譽榜;一些成積普通的學生,也會突然收到信件通知,已經被選入中學生或大學生名人榜,令詫異的收信人感到自豪。

信件通常是由一些表面名堂相當輝煌的機構發出,在恭維一番之後,更聲名是完全免費的。這些機構到底目的何在呢?原來他們都是以出版「名人錄」之類書籍圖利的,雖然您可以選擇不購買,但一般人都會為被列在「名人錄」感到興奮,也不計較區區幾十元購買這本「名人錄」,甚至另花錢購買獎狀,去自我陶醉一番。

其實大多數這種「不請自來」的「名人錄」,是沒有什麼真正價值的,因為它們缺乏遴選的準則,主辦機構也沒有公信力。他們向所有學生都發出通知信,信中要求學生供給個人的資料,以便登在「名人錄」上。即使參加了這類「名人錄」,在申請大學或工作時,千萬不要當為個人背景資料填寫,以免得到反效果。

3/12/2018 小心不請自來的支票

有時您會無緣無故收到一張自動發給的支票,在支票上印有你的名字及地址,支票的金額可能只是十元,但也有能高達數千元。

收到這些支票,您千萬不要高興,以為有人送錢上門,世上是沒有這麼便宜的事情。有一些支票是推銷的手法,支票金額比較低,大約十元或二十元。若大家把支票存入自己的銀行戶口,就已經訂購了某些服務或產品,以後公司就按月寄帳單給你﹐若要取消通常是不容易。

另外一類支票,金額可能是在一千元以上。這其實是信用卡公司的推銷手法,當你將支票存入帳戶,就表示向信用卡公司,作現金貸款(Cash Advance)。只要大家看清楚支票上的附加說明,就可以發現利息是大約由百分之十至二十不等,這些利息是馬上開始計算。這個不像以信用卡買東西一般,至少有二十日的所謂Grace Period之後,才開始計算利息。

收到這類的支票,如果您不想使用的話,一定要將它撕掉,避免被人盜用。

3/13/2018 共同基金的安全保障

共同基金(Mutual Fund)是一種投資工具,讓小投資者可以輕易地將資金分散投資在許多不同的公司上。通常共同基金都是透過經紀行購買,亦有投資者是直接在基金公司開設帳戶,此外,亦有投資者透過「變動人壽保險」(Variable Life)或「變動年金」(Variable Annuity)這些工具投資共同基金。

共同基金是否會在經紀行、基金公司或保險公司出現問題時蒙受損失呢?一般在經紀行作投資,只要該經紀行是SIPC會員,便起碼有四十萬元保障,即使經紀行倒閉,導至帳戶中的投資失去,也可以獲得SIPC賠償。

可是,共同基金是不當為SIPC保障中的投資項目,原因是基金是受到INVESTMENT COMPANY ACT OF 1940法律管制和保護,共同基金當中的投資項目,是由政府認可的管理機構(Custodian)保管,並不是經紀行的資產一部份,故即使經紀行出現問題,基金內的資產是不受影響的。

至於那些透過人壽保險工具購買的共同基金,與及「貨幣市場基金」,基本上都是安全的。

3/14/2018 放現金到保險箱違法嗎?      

坊間有一個傳聞,說將現金放入保險箱是違法的,這個消息令到不少人擔心自己已觸犯政府法例。

其實,到目前為止,美國聯邦和州法例都沒有禁止將現金放入保險箱。這個傳聞的來源,可能是國稅局曾經發出通知,提醒納稅人不可藉隱瞞現金交易來逃稅,政府亦有規定銀行需要申報超過一萬元以上的現金提存活動,與及一切懷疑與「清洗黑錢」有關的交易。此外,銀行職員在提供保險箱服務時,可能會提醒客人不要將現金放入保險箱,甚至在保險箱服務合約上可能禁止存放現金,故造成放現金進保險箱是違法這個不確傳聞。

即使不是違法,在保險箱存放大量現金,也是不智的。一般來說,保險箱最正確的用途,是儲存重要文件和的首飾珠寶等貴重物品,但自己應該有一張保險箱物品的清單。此外,讀者應該注意,每個州都有法例,規定在一段時期後如果銀行無法與保險箱客戶取得聯系,便要打開保險箱,然後將箱內物品交給州政府保管,要查自己或家人是否有這類保管物品,可到州政府負責「無人認領物品」(Unclaimed Property)部門查詢。

3/15/2018屋契一直都在自己手中     

在美國擁有房地產,產權的證明文件是屋契(Grant Deed),上面清楚地列出業主的名字,假如是超過一位產權擁有人,屋契上亦顯示他們擁有產權的方式。此外,屋契也有對該物業詳細的「法律描述」(Legal Description)。

在購買房地產時,這份文件通常是由仲介(Escrow)公司準備好,由原來的產權擁有人(即賣方)簽字,之後再在政府登記處登記在案,一份副本亦在登記後寄到新業主手中。請注意,這個程序是與新業主是否需要向銀行貸款沒有關系的。即使業主要貸款,也一樣可以得到屋契的副本,正本則永久地保留在政府的登記部門。假如業主遺失了手中的副本,隨時可向政府取得另一份副本。

許多人誤會,以為要向銀行貸款,屋契便要由銀行持有,直到還清貸款時才由銀行歸還。不錯,汽車貸款是這樣做,但房地產貸款卻不一樣。

可能這個誤會是由於借貸人需要簽署一份抵押文件,名為Deed of Trust,但這份文件與產權沒有直接關系,它只是授權貸款機構在借貸人未能歸還貸款時,將物業接收與拍賣去還債。

3/16/2018租客需要購買保險嗎?      

業主要為自己的物業購買房屋保險,但租屋住的朋友,是否應該購買租客保險(RENTER’S INSURANCE)呢?

業主的房屋保險範圍,當然包括像火災或其他原因而令到房屋有損毀。但通常業主都不會購買「個人物品」,「臨時居所」和「責任賠償」這三項保障。

租客如果要在萬一房屋被摧毀時,得到「個人物品」(包括家具等)賠償,甚至要暫時居住在旅館的費用賠償,便需要自己購買租客保險。此外,「責任賠償」(LIABILITY COVERAGE)亦是相當重要,不單有人在您屋內外受傷可以賠償,由於這項保障是「跟隨」租客的,所在其他地方產生的責任問題也獲得保障。

最近見到一個情況,出租物業發生火災,業主的房屋保險在賠償後,向住客要求賠償損失,因為保險公司認為是租客疏忽,所以向租客追討。假如租客有責任保障,便由保險公司去負責。

有些業主在租給租客時,已經規定租客必須購買租客保險。即使業主不規定,區區數百元一年保費,是物有所值的,故租客應該購買租客保險。

3/19/2018配偶社安福利問題     

不夠四十個工作點(CREDIT)的朋友,是可以憑著擁有四十個點的配偶得到社會安全福利,包括退休金和醫療保險。

只要已經結婚起碼十年,即使離婚後,只要未再婚,依然可以取得前配偶社安退休金一半。這個福利即使前配偶仍健在,甚至對方已經再結婚,只要自己未再婚便有資格。假如前配偶已經過身,您還可以提前在六十歲便取得退休金,比一般六十二歲提前領退休金還要早兩年。

用這個條例取得的退休金金額,大概是前配偶本身退休金的一半。假如前配偶在離婚後繼續工作,收入很高,他的退休金當然比較高,由於您可得他的退休金一半,他離婚之後的收入也直接幫助您提高退休金金額。

當然,如果您自己有超過四十個點,是有資格憑自己的收入將來去領取社安退休金,但如果前配偶的退休金一半高於您自己的退休金,您是可以選擇領較高的,當然這是假定您沒有重婚。

3/20/2017帶未成年子女出國旅游   

有一位讀者與姐姐一同參加郵輪旅行(cruise),她帶同二位未成年的孩子同往,丈夫由於要工作,不能一起去渡假。他們高高興興地按時到碼頭準備登船,怎料被拒絕,因為沒有辦法證明她的丈夫同意她單獨帶同未成年子女離開美國。結果乘興而來,敗興而返,三個人都要回家。但麻煩還跟著來,因為與購買船票的旅行社辦理退款手續,發覺由於太遲才取消行程,全部三千元船費一點也退不回來。

凡是帶同未成年孩子離開美國境內,必須要帶備身份證明書,即使是兩夫婦一同去,也應該帶備孩子的出生文件,假如任何一人是法庭指定孩子的監護人,便應該帶同法庭證明文件。這些文件的用處是確定成人與孩子之間的關係,請注意,單單有孩子的護照是不夠的,因為不能證明彼此之間的關係。

單親帶同孩子出國就更要帶足文件,除帶備出生文件外,孩子的另一位家長要簽署一份同意書,上面列明夫婦的名字,並由地保官證明簽名。

3/21/2018與長者談遺產規劃        

第一個策略叫「旁敲側擊」,不要直接與老人家提出遺產策劃,而是先介紹自己如何去作策劃。由於沒有人知道自己生命何時終結,遺產策劃並不限年齡。子女先自己做好準備,然後找機會與老人家談談自己的經驗,讓老人家知道預先做好策劃的好處。有時老人家也想提出來商量,但可能難於啟齒,您先主動提出來,說不定給老人家一個開口的機會。

第二個策略叫「借花敬佛」,自己不要與老人家提遺產策劃,而是邀請老人家去參加一些理財講座,讓他自己聽聽專家的意見。不過您先要了解這個講座的性質,和講者的真正意圖。有些所謂理財講座,說穿了就是搞產品推銷活動,講者的目的是要人投資某些保險產品,這類講座即使有免費茶點供應,也應盡量避免參加。

第三個策略叫「動之以情」,乃是要老人家知道,遺產策劃是愛護後人的舉動,除了不讓遺產掉進稅務羅網外,更為配偶和子女預先作好安排,免除不必要的費用和麻煩。同時也應該讓老人家知道,做好計劃後不等於失去產權或自主權,因為他隨時可以將計劃作修改,也不影響產權和稅務。

生老病死是人生必經之路,既然是徊避不了,倒不如勇敢地去面對。作子女的,一方面要催促老人家作妥善準備,另一方面卻不可忽視老人家心中的惶恐不安,最重要是要有智慧與耐心,切忌操之過急。

3/22/2018「繼任信托人」相當重要    

生前信托中的「繼任信托人」(SUCCESSOR TRUSTEE),與遺囑當中的「執行人」(EXECUTOR),都被授權將來全權處理遺產,因此,必須謹慎地選擇信托人或執行人,尤其是假如受益人(BENEFICIARY)是年幼的子女。

假如子女已經是成年人,不妨考慮由子女擔任信托人;可是,假如子女年紀還小,未能處理財務事情,便要在夫婦以外選擇「繼任信托人」,通常都是近親,最重要的條件是誠實可靠,最好對財務或法律有些知識,但這並不是最重要,因為將來可以由「繼任信托人」聘用專業人士幫忙處理遺產。

許多家庭在子女年幼時指定親屬作「繼任信托人」,子女長大後便修改信托,改由子女擔任信托人,修改過程相當簡單,通常由律師辦理。

信托即使只指定一位「繼任信托人」,也應該同時指定「侯補信托人」,萬一第一位不能或不肯執行任務時,便由侯補者補上。亦有很多人不願意將全部權力交給一位信托人,便可以指定兩位「信托人」一同處理,將來所有決定與文件都要兩人共同處理,好處是避免「隻手遮天」的情況,壞處是做起事來可能有一些不方便。

3/23/2018「可拒絕信托」彈性處理 

B 信托雖然有幾個重要的好處,包括保留夫婦各自的遺產免稅額,可是亦有不方便的缺點。今年國會大幅度提高個人遺產免稅額,目前每人為一千一百萬元。一般資產淨值遠低於該免稅額之家庭,可索性考慮不指定成立「B 信托」,以免在生配偶受到B信托之限制。

可是,有些家庭不想完全放棄使用B信托,亦不想硬性規定要成立A/B信托,在這種情況便可考慮利用「可拒絕信托」(Disclaimer Trust),去代替傳統的「B 信托」,做法是在信托內指定所有資產歸入在生配偶的A信托,然後給予在生配偶在死者去世後九個月內,決定是否「拒絕接受」死者的遺產,假如拒絕接受的話,遺產便進到「可拒絕信托」內,功用與B信托相同。

使用「可拒絕信托」,乃將來給予在生配偶全權去作彈性處理,但這個決定須經夫婦坦誠商討,彼此信任,因為放棄預先訂明成立「B 信托」,等於將全部資產處理權交由在生之配偶去作決定。

3/26/2018從IRA帳戶借貸

許多401-K 退休儲蓄計劃容許參加者將儲蓄借出,好處是借出的金額沒有稅金,也沒有罰金,按月歸還利息,都是落到自己的退休帳戶中,所以是需要動用資金者一個樂於選擇的方法。

個人退休帳戶(IRA)是否可以作借貸呢?答案是﹕不能的,因為IRA只容許提取,不容許借貸的。可是,IRA稅例中有一個條款,讓帳戶持有人暫時將資金取出。原來IRA在提取後,只要在60天內重新放入另一個IRA,都等於沒有作任何提取,也沒有罰金。因此,有些人在需要資金時便用這個名為rollover的方法,去向IRA帳戶作借貸。

可是, 這個借貸方式是有風險的,因為稅例規定,資金必須在60天內放入另一個IRA帳戶,假如錯過了這個60天限期,便等於作了提取,需要付稅甚至罰金。

這個rollover行動另一個限制,就是12個月之內在這個IRA只能由帳戶持有人自己作rollover一次,並且接受這些資金的IRA帳戶12個月內也不能作任何rollover,要避免這個限制,可以由IRA管理機構直接將資金作rollover。

3/27/2018借出車子責任問題  

如果你把自己的汽車借給別人駕駛,對方卻不幸發生交通意外,會有甚麼後果呢?

首先,由於汽車是屬於你的,你和你的保險公司都要負責。若意外是屬於你的朋友的錯誤,而對方損毀並不嚴重,您的保險公司通常都會作出賠償,但你也需要負責自付金額(Deductible)部份。

如果意外是由你朋友引起,而對方損毀很嚴重,甚至有人受傷,但你朋友本身有購買汽車保險,則你本身的保險公司,會要求你朋友的保險公司負責賠償,這種情況稱作Subrogation。

假如你朋友並沒有購買汽車保險,則完全要由你的保險公司負責賠償;當損毀及醫藥賠償超過你保險的限額,對方有權要求你本人作出賠償,甚至可能循法律途徑控告你。

所以將自己的汽車借給朋友駕駛,不論對方有否汽車保險,都是不明智的行為;特別是朋友借了你的汽車後,再轉借給其他人駕駛,一旦發生意外,情況就更加覆雜,最終吃虧的是你本人。

3/28/2018 資金虧蝕帶前的稅例   

投資者假如有資金虧蝕 (Capital Loss),是可以用來扣稅。首先,資金虧蝕可以全部用來抵銷當年的資金增值(Capital Gain) ;若有用不完的資金虧蝕,就可以有最多三千元用來抵銷普通收入,若尚有未扣盡的虧蝕,就可以「帶前」(Carry Forward),直到以後用完為止。

有一個比較特殊的情況,就是當年收入不高,沒需要利用此三千元資金虧蝕抵銷,則這三千元或任何未需要用來扣稅的金額,可否帶前留給日後使用?答案就是:完全可以的。

若1040報稅表上,扣完標準或逐項扣稅額的收入是負數,則無需使用這三千元資金虧蝕來抵銷普通收入。在此情況中,全部或部份資金虧蝕,都可以帶前到下一年使用。舉個例,納稅人有一萬元資金虧蝕,可是他的總收入(包括三千元資金虧蝕)是二萬元,他的逐項扣稅(Itemized Deduction)卻有二萬二千元,所以1040報稅表上第41行是負$2000,在這個情況下,他無需要用盡$3000資金虧蝕,只需要用一千元,其餘九千元虧蝕可以帶前到將來使用。

3/29/2018可扣稅的醫療費用           

醫療費用是否可以作扣稅用呢?假如您報稅時是利用逐項扣稅(ITEMIZED DEDUCTION),超過收入7.5%的醫療費用,便可以幫助您減低要付稅的收入。但這些醫療費用必須是屬於報稅人及其受撫養人。

醫療費用的範圍相當廣泛,除了所有醫生、醫院和醫藥費用外,還包括一些比較特別的項目,例如﹕墮胎、針灸、戒煙和戒酒,甚至減肥、裝假牙、激光矯正近視眼手術、驗眼與配眼鏡、脊椎神經科治療(CHIROPRACTOR)、隱型眼鏡、購買拐杖、人工受孕、絕育、助聽器、清除有鉛份的油漆費用、健康保險保費、長期護理保險保費、養老院費用、心理治療、物理治療等等。此外,與醫療有關的交通費用都可以扣稅。

假如報稅人已經離世,在去世後一年內為死者支付的醫療費用,都可以扣稅。為家中寵物花的醫療費用,由於小動物並不屬於您的「受撫養人」,故這些費用不能包括在醫療費用內。

3/30/2018不可扣稅的醫療費用           

昨日為您講解可扣稅的醫療費用,現在我們講解不可以扣稅的醫療費用。

凡是與整容有關的費用,通常是不能扣稅的,這些是包括並非為了健康,而是純粹為了美容而自己選擇做的程序,包括﹕頭髮移植、抽脂肪、割雙眼皮、漂白牙齒等手術。可是,為了改正缺陷或疾病而作的美容手術,例如﹕乳癌後的乳房重植手術,小孩子兔唇手術等,都可以扣稅。

參加健身會雖然能夠增進健康,減少疾病或壓力,但費用卻不能扣稅。近年由於藥物價錢貴,有些人自己從國外購買藥物,這些費用都不能扣稅,除非該藥物是政府FDA宣布可以合法進口。此外,凡不需要「醫生紙」的藥物,即使是由醫生建議使用,都不能扣稅,唯一的例外是糖尿病人使用的胰島素(Insulin)。

保健產品(包括維他命或維生素、山草藥、營養食品等)一般都不能扣稅,除非是由醫生或醫務人員(Medical Practitioner)指定使用,所以看中醫與中藥的費用,也有可能扣稅的。

4/2/2018交付過多社會安全稅?

政府規定,每一個做工的人都要繳交社會安全稅,除了一些在政府工作,而有另外的退休金福利計劃。社會安全稅包括兩方面﹕退休金和醫藥保險(亦即所謂「紅藍白卡或MEDICARE)。為退休金儲蓄的稅金,是收入的6.2%,但只是$97,500收入以下才需要繳交,亦即是最多要付$6,045稅金。醫藥保險方面,稅率是1.45%,所有收入都要繳付,是沒有上限的。

如果您的雇主扣起過多的社會安全退休稅,您一定要與他交涉,由雇主退還給你您。可是,假如您去年有超過一份工作,而您的總收入在$127,200元以上,是有可能繳交過多的社會安全退休稅金,您應該將超出金額填上1040報稅表上第71項,就可以取回來。如果您發覺過去三年內多付了社會安全退休稅,就要用1040X報稅表去修改。

自雇的人士,或者收入是報在1099-MISC表格上的朋友,亦都要付社會安全稅,不過是稱為「自雇稅」(SELF-EMPLOYMENT TAX),比雇員要付的多一倍,即是可達淨收入的百分之十五點三。

4/3/2018 1099-R 表格常識           

凡是從退休帳戶(如﹕401-K, IRA等)取出任何金額,稅例都規定銀行或經紀行必須發出1099-R表格,將提取的金額列在上面,藉此通知國稅局。收到1099-R表格的納稅人,必須在報稅時將表格上的金額填在報稅表,否則國稅局將會發出補稅通知,甚至可能有罰金。

許多退休儲蓄帳戶本身有延稅功用,提取的金額假如在60天內存入另一個退休帳戶,便極可能符合ROLLOVER稅例,延稅優惠可以繼續,亦即該提取不產生稅項。可是,假如作了提取後沒有按時放入另一退休帳戶,以前一直延稅的本金與收入,都要成為當年報稅表上的收入;此外,假如未夠59歲半,還可能要付10%提前提取罰金。

當你作提取時,銀行或經紀行並不知道金額是否會放入另一退休帳戶,故一般1099-R上都會將金額作為應繳稅的收入。假如你真的作了提取,而事後又沒有將款項放入另一個退休帳戶,便的確要為這個金額付稅,1099-R表格上的金額便要填在1040稅表第15b或16b行。

4/4/2018無法如期繳繳稅怎辦?           

繳稅期限越來越接近,若您預先知道無法繳稅,也千萬不要不遞交報稅表,奢望稅局不注意而瞞天過海。如今是電腦時代,您不按時遞交報稅表,國稅局很快就知道,到時將更麻煩。

若知道自己一兩個月後便能繳付稅金,就應盡量接近4月17日才報稅,然後按自已能力,在遞交報稅表時先繳付部份稅金,以後到國稅局通知欠稅時,才連同每個月半釐利息罰金一次過繳付。

如果自知六個月後才有能力繳稅,就應遞交1127號表格來申請延期付稅,國稅局一旦批準,就可享免罰金優惠,但需要付利息。

若自知不能在六個月內付清所有稅項,而您過去五年內從未欠稅,亦從未有應報稅而不交稅的情況,可填寫9465號表格,向國稅局申請分期付款。近年來國稅局比前較「仁慈」,通常容許納稅人分幾年付稅,但要收取利息及罰金。

不論選擇上述三個方法任何一項,都比不理會好得多。假如無法趕及四月十五日前遞交報稅表,可用4868號表格,申請自動延期6個月,但延期報稅不等於延期交稅,您一定要將稅款寄出,或用上述方法稍作舒緩。

4/5/2018納稅人倡議者           

如果您跟國稅局(IRS)有爭議,您認為國稅局對您不公平,或者沒有作出正確的處理,您如何作投訴去試圖討回公道呢?

國稅局內有一個獨立的組織,名為「納稅人倡議者」(Taxpayer Advocate),或可翻譯為「納稅人代言者」,作用是以一個公正的處理手法,去為納稅人解決他們與國稅局之間的爭議或糾紛。當納稅人向這個部門求助時,它的代表會仔細研究整個事情,並在稅例許範圍內提供解決的方案。一向國稅局給人的印象都是很無情和很嚴厲,這個部門卻可以幫助納稅人去應付國稅局。

這個組織每年都向國會提交一份報告,去評估國稅局的服務素質,和納稅人遇到的難題。這個報告經常指責國稅局處理手法有問題,要求國稅局進行內部調查,並提出改善方案。

假如您需要「納稅人倡議者」部門為您服務,可致電1-877-777-4778。 此外,很多州的稅務局都有類似的組織。

4/6/2018基金的報稅表格

使用共同基金的投資者,在每年一月都會收到基金公司發出的 1099-DIV表格,上面列出你需要報稅的股息和資金增值(capital gain)。股息比較容易明白,因為基金裏面的股票 假如有派發股息的話,基金公司便要通知你股息的金額,讓你報在你的報稅表上;股息當中可能部分或全部屬於「合資格的股息」(qualified dividend),這些股息可以享受稅務優惠。

為什麼表格上面有資金增值的金額呢?原因是基金裏面可能賣出個別股票,產生了資金增值,基金公司亦需要將這些增值金額發給基金持有人。

近年非常流行的「交易所基金」(Exchange Traded Fund), 通常都不派發1099-DIV表格,而是使用 Schedule K-1表格,將股息和增值通知基金持有人。報稅的時候,K-1表格上面的資料也要報在報稅表上,通常是透過 Schedule E申報,過程比申報 1099-DIV表格稍為複雜。

4/9/2018 租客不交租如何處理   

租客如果不交租,業主是可以循法律的途徑要求租客搬走,這一個收屋行動英文叫做Eviction。如果房屋的地點是有租務管制(例如三藩市、屋崙、洛杉磯市等地區),業主要小心遵守當地的租務管制條例。有關條例包括收屋的行動是不可以用口頭通知,而需要以三日付租或搬走的通知書,填好之後直接交到租客手上。  

如果三日之內租客不付款,亦不願搬出去,業主就要入稟法院,進行一項名為非法侵佔(Unlawful Detainer)的訴訟,然後將傳票交到租客手上。租客收到傳票之後,只有五日的時間去答辯。如果過了日期還未答辯,業主就可以馬上向法院申請收屋;但假若租客答辯,便要排期上庭審訊,通常二十一日之內就可以開庭,然後法院就會作出判決。

這一種收屋的訴訟手續,通常都應該由租務律師來辦理,收費的情況是視乎租客有否答辯,不答辯而自動勝訴,收費當然是較低,數百元便可辦妥。但是如果要上庭審訊,那就會花上較多律師費。自己管理物業,而又懂得英語的業主,不妨自行學習如何處理,因為辦理這些手續,不一定要經過律師。

4/10/2018非受撫養人可作EIC「合資格人」          

低收入的家庭有可能獲得「低收入抵稅額」(Earned Income Credit或EIC),有孩子的家庭,假如這些孩子是所謂「合資格人」(Qualifying Person),便有可能幫助父母取得可高達幾千元的EIC。

有一個常見的錯誤,是以為孩子必須是父母的「受撫養人」(Dependent),才可以成為取EIC時的「合資格人」。當然假如孩子是「受撫養人」,便自動成為EIC的「合資格人」,但即使孩子不是「受撫養人」,也可以成為EIC的「合資格人」。

EIC的合資格人只有三個條件: 與納稅人有近親關係、年齡不超過限制(全時間大學生年紀可達23歲)、和與納稅人在美國同住起碼半年,這三個條件沒有規定孩子一定是受撫養人。

有些家庭父母收入不高,但孩子在23歲以下,並且是全時間的大學生,卻有相當高的收入,在這個情況下,孩子不應該成為父母的「受撫養人」,但卻依然可以成為父母申報EIC時的「合資格人」,為父母多取「低收入抵稅」。

4/11/2018資金增值與州稅

賣出已經持有一年以上的股票,且有盈利,除了要交聯邦資金增值(Capital Gain)入息稅外,是否還要繳交州的資金增值稅﹖

在聯邦稅例上,短期增值(即持有投資一年或以下)稅率與普通收入相同,但長期增值(即投資持有期超過一年)的稅率比較優惠,由零稅率至一般15%稅率,最高可達20%。假如普通收入加上長期資金增值不超過12%稅率的收入範圍,今年資金增值稅率降至0%,即可免稅。另一方面,夫婦收入達到48萬或以上,長期贈值收入稅率會升至20%,另外還要付3.8%額外稅,即可以高達23.8%。

但州稅是沒有資金增值稅率和收入稅率之分,所有收入都屬普通收入,稅率要按報稅身份與收入金額而定。美國目前有七個州不徵收州稅,另兩個州只徵收利息與股息稅。

4/12/2018 兩用物業稅務常識

一位讀者擁有商住兩用(Mix Use)物業﹐即1店鋪加2個住宅單位,店鋪自己做小生意用,一個住宅單位出租,自己住另一單位超過2年,但屋契(Grant Deed)上只有丈夫一人名字,將來賣屋能否享用夫婦兩人合共50萬的增值免稅額﹖

稅例規定,夫婦兩人即使只有一人在屋契上具名,也可以享用夫婦共50萬元增值免稅額,但必須符合以下全部條件﹕(1)夫婦當年將會共同報稅;(2)夫婦均已經在賣屋前五年內以該物業為主要住宅起碼兩年;(3)夫婦均未有在過去兩年內享用該免稅優惠。

但這個物業只有一個單位是屬於自住,其餘店鋪及另一住宅單位都非自住,賣出物業產生之資金增值,只有屬於自住的那部份可以用上述的免稅額免除,其餘屬於非自住的資金增值都不能免稅,連同折舊(Depreciation)那部份都要繳稅,但可考慮利用稅例1031條款交換去延稅。計算每一個單位的增值時,需按面積比例計算。

4/13/2018小費知識          

從事餐館業或旅游業的朋友,都應該對「小費」或「貼士」的規則有認識。

凡是客人自願留下的小費,都是屬於雇員的,雇主不能將其佔有,即使客人是用信用卡付帳時留下小費,雇主也要交給雇員,也不能扣起信用卡公司收取商戶的手續費用。可是,假如小費不是客人自願給的,而是在食物價錢上加上去,那就屬於雇主。例如,有些餐館向超過某數目的客人收取預定的小費,便是屬於雇主的。

聯邦的勞工條例容許老板將小費計算在最低時薪內,所以雇主可以不必付最低時薪,在這個情況下聯邦的最低工資只是 $2.13。可是,假如州有立例規定小費不能當作最低工資的一部份,那麼聯邦勞工條例便沒有效,乃是要按州法律為準。加州和其他九個州完全不准雇主將小費計算在最低工資內,其他州份(包括紐約州,新澤西州,德州等)都容許老板以部份小費來代替最低工資,所以實際的最低工資是比一般低,雇主應該查清楚自己州的條例。

4/16/2018海外稅金可以抵稅           

假如您在國外有銀行存款利息,或者您購買的共同基金裡面有外國股票,這些利息或股息收入都要在您稅表上申報和付稅,可是,往往這些收入已經在國外付了收入稅,您收到的利息或股息時已經被扣除國外收入稅,如何避免在報稅表上再次繳稅呢?

收入已經在國外納稅,該稅金可以成為報稅表上的抵稅額(Tax Credit),填在1040報稅表第51行,用來減低美國的收入稅,便可以避免為海外收入繳納雙重稅金。假如報稅者是單身者,海外收入稅金在$300 以上,或已婚共同報稅者,海外收入稅金在$600以上,便需要填寫1116號報稅表;假如稅金在這個金額以下,則無需填寫1116表格,直接將海外稅金填在1040報稅表便可以了。

報稅時除了將海外稅金作抵稅金額之外,還可以選擇以逐項扣稅(Itemized Deduction),放在Schedule A內申報,但在大多數情況之下,用上述抵稅方式比較有利。

4/17/2018新稅例下的淨值貸款

2018年開始的新稅例,淨值貸款(equity loan)和淨值信用額(equity line of credit)的利息扣稅,有了重大的改變。基本上,貸款不是用作購買自住房屋,便屬於淨值貸款。從前淨值貸款金額在十萬元以下,不論貸款的用途,所有利息都可以在Schedule A上扣稅。新稅例取消了淨值貸款利息扣稅這項優惠,可是,在幾個情況下,淨值貸款的利息依然可以扣稅。

第一個情況,是假如該淨值貸款是用來裝修自住房屋,利息依然可以扣稅。第二,假如淨值貸款是用來作投資,例如購買出租物業或股票,根據稅例上的「利息跟蹤法」(interest tracing rule),淨值貸款的利息繼續可以作為投資費用抵銷投資收入。第三,假如淨值貸款是用來清還自住物業原本的購買貸款,其利息依然可以扣稅。因此在新稅法下,雖然大部分淨值貸款的利息再不能扣稅,但是假如符合這幾個例外情況下,依然可以扣稅。

4/18/2018大筆款項匯進美國

有些讀者因各種原因,會由海外匯入大筆款項,可能將本人在海外的存款匯入美國,亦有可能是向海外的親戚朋友借貸,或者海外親戚贈送款項,不論什麼原因,匯入大筆款項是否會產生收入?是否會引起政府調查?是否需要為這筆款項報稅和繳稅?

美國是沒有外匯管制的,不論金額多少,匯款進入美國都是合法的。假如經過銀行電匯,銀行亦無需向政府申報,匯款金額不論高低,都不成為收款人的收入。收到匯款後唯一申報的要求,是假如在一年之內接受同一外國人贈送價值超過十萬元,便需要用3520號稅表向國稅局申報,這只是申報的要求,並不產生任何稅款。

既然匯款進入美國完全合法,讀者應該光明正大地匯款進美國,千萬不要故意將匯款「斬件」,反而引起銀行或政府懷疑進行非法活動,反而帶來不必要的麻煩。

4/19/2018 401K起碼提取稅例

工作時有參加公司提供的401-K之類的退休儲蓄計劃,儲存了一筆退休金,到了70歲半之後,稅例規定要開始作起碼提取,稱為RMD,否則要罰50%。可是,假如依然繼續工作,是可以暫時避免要作起碼提取,並且可以繼續將部份收入放入401-K帳戶。

這個稅例有幾個特別之處需要注意。第一,稅例上並沒有講明 什麼叫做「繼續工作」,即使你70歲半之後減為每星期只工作半天,只要依然上班賺取收入,便可以暫時無須作起碼提取。第二,假如有其他前僱主的401-K帳戶,是否因為繼續工作而所有以前的401-K都無須作起碼提取呢?答案是: 只有現在工作僱主提供的退休帳戶可以暫時無需作起碼提取,前僱主保留的退休儲蓄帳戶必須開始作起碼提取。第三,假如 有存款在個人退休帳戶(IRA),是否亦可以因為繼續工作而避免起碼提取呢?答案是:不可以的,即使繼續工作,都要為IRA帳戶作起碼提取。

4/20/2018生意經營方式

大多數人做小生意,都是用「個體戶」(Sole Proprietorship)的形式,或者是與他人合夥,便稱為Partnership。這兩種方式手續相當簡單,通常只需要在當地申請一張商業登記證(Business License)便可以營業。在稅務上,生意的賺蝕都歸入個人的報稅表內。這種經營方式的好處是手續簡單,壞處是生意與個人完全連在一起,萬一生意出現問題(例如出現訴訟),所有財務風險都歸在個人身上。

生意有了相當規模,有些老板會選擇改為「股份有限公司」(Corporation),或者註冊成為有限企業 (LLC)。有限公司的東主們是股東(Shareholder),LLC的東主們彼此是夥伴(partner),使用這些方式的最大好處,是東主們的財務責任是有限的,企業萬一發生財務困難或有訴訟,東主只會損失全部投資,個人無需負上財務責任。壞處是每年有額外的稅金,也有報稅的費用。

要成立Corporation或LLC需要向州務卿辦公室申請,可以請會計師或律師代你申請,自己申請也不困難。

4/23/2018鄰居大樹樹枝伸到我的物業

有讀者問:鄰居的大樹樹枝伸展到本人物業,對屋頂做成損毀,樹根也影響物業的地基,通知市政府也不受理,鄰居也不讓我作任何修剪,我應該怎樣辦?

這位讀者有權修剪伸過他物業的那部份,但假如令該樹受損甚至死亡,便會有責任風險,所以最好是聘用領有執照的剪樹專業人士,英文稱為Arborist,他們受過專業訓練,知道如何修剪樹枝而不損害樹本身。收剪前應該與鄰居商議,包括決定誰來支付費用。

假如鄰居反對您修剪,情況便比較複雜。可是,假如對鄰居物業造成損害,是可能有法律責任的。假如您知道鄰居的保險公司,當然可以通知保險公司,由於責任風險將來要由保險公司承擔,公司知道情況後定會採取措施去解決問題。可是,假如您不知道鄰居的保險公司,便只有用「漁翁撒網」方式,發信給所有大的保險公司試試。

假如以上都行不通,最後的解決辦法,便是要循法律途徑,通過小額錢債法庭去控告鄰居。但這個做法除了損害鄰居關係之外,亦不容易證明損失金額。

4/24/2018 提防騙徒四出

報稅季節雖然過去,老千的活動卻沒有減少。近期最常見的,是你會在家收到自稱是國稅局打來的電話,威脅說要馬上對你進行逮捕行動,除非你立即將欠稅匯出。大家收到這類電話不需要驚慌,也不需要理會,因為絕對是騙徒行騙的手法。國稅局甚至任何政府機構,都絕對不會打電話到民眾家裡,也絕對不會在電話上面追收欠稅。

另一方面,近期許多人接到自稱是中國領事館打來的電話,也是提出各樣的要求,包括要你付出一筆款項。由於接到這類電話的華人極多,因此驚動了聯邦政府FTC部門發出正式警告,澄清中國領事館絕對沒有撥電話給民眾,大家可以不加理會。

另一個騙徒常用的手法,是透過電話或電子郵件向你宣布已經贏得大筆款項,你只需要付出少許手續費或稅金,便會收到巨額獎金,這些當然也是騙徒的手法。要杜絕騙徒行騙,除了要清楚知道這些騙徒的手法之外,更不要有貪念,所謂貪多一點變作貧,請大家小心。

4/25/2018 1031交換條例

稅例第1031條讓投資者可以將投資物業的增值(capital gain)延期納稅,1031交換的物業必須是投資出租物業,自住房屋是不符合交換資格的。其次,交換回來的物業也必定要作出租投資用途,假如業主要改變用途,必須出租一年甚至兩年之後,否則1031交換可能會被國稅局否定,所有的增值便不能延稅。

1031交換另外一個規則,是物業必須是投資用途,而投資的定義是假定你會擁有該物業一段時間,因此,假如業主擁有物業只有很短的時間,可能一年不到便作交換,或者交換回來的物業只保留幾個月便變賣或再作交換,都可能被國稅局認為該物業並非作長期投資用途,1031交換亦可能會被否決。另一項要注意的,是物業的業主必須在交換後維持擁有權,即原來的業主要與交換回來的物業業主相同,不要更改產權,否則1031交換可能失敗。

最後,1031交換條例內的180天交易期限必須遵守,假如在年底作交換,便要留意繳交稅表的日期,交換限期即使未過180天,一旦交入稅表交換期便結束。因此,年底前作交換者很可能要 延期報稅,才能令你得到整個180天的交換期。

4/27/2018 外國人進行1031交換

外國人在美國擁有出租物業,是否能夠利用1031交換延稅呢? 答案是:一樣可以的,但是由於外國人出賣房屋時,稅例規定 買家要將賣價的15%扣起,並且交入國稅局,因此,外國人進行1031交換的時候,假如要全部增值都延稅的話,必須自己放入這個15%的預繳稅金額,否則無法全部增值延稅。

外國人是否可以申請豁免繳納預繳稅呢?理論上,是可以憑著遞交8288-B稅表申請豁免預扣稅,在這段等待稅局批准的時間內,這個15%預扣稅雖然要扣起,但暫時無須交入國稅局。國稅局可能要90天才宣佈是否接納申請,因此,這位外國人業主假如要在90天之內完成交換,仍是需要自己放入這15%的資金去完成交換。

即使國稅局不接納豁免申請,將來外國人業主可以在報稅時將預繳稅取回,但自己仍是要先放入這個15%預繳稅的金額,才能成功地進行交換。

4/30/2018 共同擁有產權

共同擁有房地產主要有兩個方式,第一個稱為 Joint Tenancy,中文稱為「生死契」,第二個方式稱為Tenancy-in-Common。生死契是共同擁有物業的100%,所以產權一定是平均分攤的,而且共同擁有人互相有繼承權,舉個例,甲乙兩人以Joint Tenancy方式擁有物業,甲離世自動由乙繼承,即使甲本身有家庭和子女,都一定是由乙全部繼承。Tenancy-in-Common 則是共同擁有人各自的擁有權是分割的,而且可以有不同的擁有比率,例如甲擁有60%,乙擁有40%。甲離世後不會由乙自動繼承,乃是要看甲有沒有留下任何遺產策劃的文件,沒有的話,認證法庭也會將屬於他的擁有權給予家人。

這兩種擁有權各有長處短處,假如在屋契上沒有註明使用何種方式共同擁有,則自動屬於Tenancy-in-Common方式。所有共同業主應該考慮清楚用何種方式擁有,並且預早作好遺產策劃。

5/1/2018成本提升與下降

稅例上有一個很重要的優惠,名為「成本提升」(Cost Basis Step Up),適用於升了值的資產。

賣出資產後便要報稅,報稅時需要計算增值收入(capital gain),成本是計算收入最重要的一項,成本越高,增值便愈低​。

有些資產經過長年累月,已經升值了很多​,賣出去要付的增值稅相當可觀。但假如賣出資產時,成本被提升到當時的市場價值,增值收入便大幅度減少​,這正是成本提升的好處。

怎樣才能獲得成本提升呢?一定要通告遺產的繼承。遺產的原來成本通常都會提升到死者死亡時的市場價值,例外的資產包括:年金(annuity)和退休帳戶內的資產,因此,不應該輕易將大幅度增值的資產在生前轉移給子女,因為這樣做,他們便無法享受成本提升,父母應該用遺產策劃工具(如生前信託等),指定子女作受益人,將來由他們順利繼承,亦同時得到成本提升的好處。

假如資產在繼承時市場價值下降又怎樣呢?是要面對成本下降,即繼承人的資產成本降到當時的市場價值,將來賣出時計算增值也是憑這個降低了的成本這個情況並不多見但早幾年房價大幅下滑時便有成本下降的情況。

5/2/2018 「無保險駕駛者」保障

大家購買汽車保險時,保險公司都會問您買不買「無保險駕駛者」保障,英文叫做Uninsured Motorist Coverage或者簡稱為UM,通常是與「保額不足駕駛者」保障(Underinsured Motorist Coverage)一起購買。有些州(包括紐約州和加州)規定每一份汽車保險都要包括這兩項保障,但亦有些州 (例如德州) 讓車主自由選擇買或不買。到底這個UM保障是什麼?假如你可以選擇的話,值不值得買呢?

「無保險駕駛者」保障,是當您發生交通意外受傷,而錯的是對方,但對方沒有汽車保險,或者對方保險賠償金額不夠,那麼這個「無保險駕駛者」保障就發生作用。但請注意,這個保障只限身體受傷,與汽車損壞賠償無關。

假如您自己有足夠的醫療保險,UM保障對您便效用不大,但您的自付金額(Deductible)會得到賠償,此外,UM亦都賠償你與乘客失去工作收入的損失,和因受傷產生的痛苦。假如你您車內的乘客沒有醫療保險,那麼UM保障便十分重要,因為這個保障可能是乘客唯一的保障。這個保障費用不高,所以建議大家應該考慮購買。

5/3/2018 移民後賣屋         

有些新移民離開原居地的時候,由於各種原因,沒有在移民前將海外的自住物業賣掉,他們移民後應該注意什麼稅務問題呢?

移民取得綠卡後馬上便榮升為美國納稅人,而美國的稅例要求納稅人申報全世界收入,包括出售海外物業賺到的資金增值(Capital Gain)收入,所以在移民之後賣出海外物業,是有可能產生資金增值收入,需要在美國報稅表上申報的。

可是,假如海外物業是自住房屋,一般每一個業主25萬免稅額是否適用呢?這個免稅優惠沒有房屋所在地限制,所以海外物業一樣適用,可是,稅例規定要在賣屋前五年內曾在該物業自住二年,所以要得到這個稅務優惠,必須在移民後三年內將物業賣出,便可以享受夫婦共50萬資金增值免稅額。

假如移民後不打算在三年內將房地產賣出,或該物業根本不符合自住要求,便應該在移民前為房子作正式估值,藉此去訂立移民前的房子價值,用來減低資金增值。

5/4/2018 查詢租客過去記錄          

業主租屋給新租客,事前都要做足功夫去避免租給不良租客。租屋申請表是一份好重要的文件,因為它讓您認識租客的背景,亦讓您查核申請人提供的資料。申請人填寫表格之後,您應該馬上核對表格上的姓名,地址,駕駛執照號碼,與及工卡號碼。申請表當然要有申請人的簽名,簽名要與證件上的簽名吻合。您亦可以考慮將證件影印存底。

有些業主要收申請人一點查詢信用記錄的費用,加州和紐約州都容許業主向申請人收取實際的費用,不過加州規定不能超過$49.12元。如果您收費用,您應該每一個申請人都收,千萬不要因人而異。

要取得申請人的信用報告,有好幾個途徑。第一,您可以直接向信用記錄公司(Credit Bureau)購買,但近年來有些信用記錄公司不想供給報告予第三者。第二,可以用一些信用報告公司(Credit Reporting Agency),這些公司由記錄公司處得到資料。第三,可以用一些租客背景調查公司。

5/7/2018外國退休收入

有些讀者移民美國之前,在國外原居地工作多年,前僱主有提供退休金,不過,要您移民之後才可以按月或一筆收取。這些由國外前僱主付給您的退休金,是否要當為收入,在美國報稅呢?

美國納稅人是要為全世界收入報稅的,即使是移民前工作所賺取的退休金,只要是在移民美國後收取,都成為美國報稅的收入。如果這些退休金在國外要繳稅,稅款可在美國報稅表上抵稅(Tax Credit),令您不會付雙重稅金。可是,假如這些退休金在國外免稅,那便全部要當作美國的收入付稅。因此,可以的話應在移民之前將退休金盡取到手,便可以避免繳付美國稅。

美國稅例上第871F條,提到外國人在國外賺到的退休金,不必當為美國收入,過去曾令有些朋友誤會,以為國外退休金不必繳付美國稅。可惜,國稅局後來發出一個指示,規定上述條例只適用於外國人,並不包括美國納稅人。由於移民美國者馬上成為美國納稅人,移民後由國外獲得的退休金是要繳納美國稅的。

5/8/2018取消房屋買賣合約

在一個房地產買賣過程中,買賣雙方在討價還價的時候,任何一方都可以隨時退出。可是,當雙方已經達成買賣協議,並且簽署了買賣合約,任何一方要退出,就沒有那麼容易了。

賣方要取消是相當困難的,即使家庭發生變故,或自己身體有嚴重疾病,通常都不是取消買賣的理由。即使屋主死亡,買家依然有權要求遺產執行人或遺產承繼人出售房屋。假如賣方堅持要取消買賣合約,買方可以循法律途徑,向賣方作一個Specific Performance 訴訟,去要求法庭強迫賣方轉移產權。

買方比賣方有較多空間去取消合約。買賣合約通常都有好幾個Contingency條款,例如,「貸款條款」讓買家在一個時間(通常是二十一天)內獲得銀行批準貸款,如未能成功獲得貸款批準,便可以取消買賣合約 (當然買家不應故意用這個條款去取消合約)。另一個常用的「檢查房屋」條款,讓買家可以按檢查結果要求賣方修理或減低價錢,甚至要求取消合約。

可是,假如買方在除去條款限制之後決定取消合約,賣方通常可以將全部或部份按金充公,在加州按金一般是買賣價的3%。

5/9/2018 修改遺囑或生前信托

有些朋友以為離婚後自然信用卡分開,無需再為以前配偶的債務負責,但假如您沒有正式通知銀行或信用卡公司,離婚後您依然要為兩人聯名的信用卡負責。

已經設立遺囑或生前信托的朋友,在家庭情況有特別改變的時候,都要考慮是否需要更改這些文件,甚至要將一些已經指定受益人Beneficiary的帳戶更改。

有些已經離婚的朋友,忘記將人壽保險的受益人更改,甚至生前信托也不作更改,這樣以後可能會有意想不到的情況出現,為後人帶來麻煩。

有些男士在配偶過世後再娶太太,都應該考慮盡快將遺囑或生前信托修改。假如在這些文件上沒有明文訂立新配偶可以得到的遺產,在遺產法律上她便成為「被刪去」的配偶(Omitted Spouse),許多州都有法例去保障這類「被刪去」的配偶,在加州這類配偶可以自動獲得遺產的三分之一甚至一半。

要修改遺囑或生前信托的手續相當簡單,您不一定要到以前為您設立文件的律師。假如您的文件已經設立多年,不妨請律師為您審查一下您現有的文件,看看是否應該收改或重新訂立。

5/10/2018 增加信用評分    

什麼是增加信用評分最有效的方法呢?

要回答這問題,首先要知道信用評分是如何決定的。最重要的因素,是過去還款的記錄,即過去您是否按時還款,佔評分35%。要增加這個部份分數是沒有捷徑的,只有將過期欠帳先清還,並從今天開始依時還款。

第二個最重要的因素,是欠債金額與比重,佔評分30%。不但您實際欠債的金額有影響,欠債與信用額(CREDIT LINE)的比例也有重大影響,欠債數目越接近信用額便越會降低評分,通常要欠債要保持在信用額10%以下,才能獲得較高分數。

第三個重要因素,是信用記錄的時間長短,佔評分大約15%。所謂「路遙知馬力」,歷史越久的信用記錄越有用,所以假如要取消信用卡帳戶的話,應該取消比較新的帳戶;而開設新的信用卡帳戶,是會對評分有負面作用的。

評分一般是由650-750分,對申請貸款時得到的利率有影響,大家可以到MYFICO.COM 看看。

5/11/2018 「健康儲蓄帳戶」

「健康儲蓄帳戶」(Health Savings Account 或HSA) 可以讓您將稅前的收入,放入儲蓄帳戶作長期投資,用來去支付醫療費用,六十五歲之後,也可以免罰金提取作其他用途,就好像大家熟悉的「個人退休帳戶」一樣。

要設立這種帳戶,先決條件是必須參加「高自付金額」(High Deductible Health Plan 或HDHP)的健康保險。有些人誤會,以為只要自己的健康保險自付金額比較高,便符合這個要求。原來,政府是有規定什麼是「高自付金額」保險,這種保險必須符合某些要求,才算是合資格的健康保險。

一般一向由僱主提供的健康保險,即使自付金額很高,都多數不符合規定。合資格的健康保險,規定受保人要自己先負擔某一個金額的醫療費用,金額按家庭人數而定。一個人的保險,自付金額起碼是$1,350,一個家庭的保險自付金額起碼是$2,700;此外,合資格的保險還有其他要求,例要提供某些起碼的保障,和保險公司要每年向國稅局申報等。符合資格的保險,一定在保單上清楚注明是符合稅例第223條。

5/14/2018「遺屬福利」要結婚九個月

社會安全退休制度的「遺屬福利」(Survivor Benefit)項目,讓一向有參加社安保險的人,即使未工作夠十年,萬一去世,家人也馬上可以得到社會安全福利,包括十八歲以下的子女,可以按月得到現金福利,假如配偶要在家照顧孩子,也可以獲得現金福利,甚至有依靠死者供養的父母,只要在六十二歲或以上,都有可能取得現金福利。

可是,要得到這類福利,夫婦必須結婚起碼九個月,除非死亡原因是意外。最近見到有一個家庭,夫婦一向沒有正式結婚,丈夫不幸因病去世,死亡前幾個月才去辦理結婚手續,未夠九個月,所以遺屬極可能取不到「遺屬福利」。 假如結婚未夠九個月,亦有幾個例外情況可以令遺屬得到福利,就是假如夫婦兩人有自己的孩子。假如子女是雙方以前婚姻所生下的,必須做手續去正式領養對方的孩子,才可以在結婚不到九個月便可以得到「遺屬福利」。

5/15/2018 外國人在美國置業

外國人在美國亦可以投資物業,但假如他們將來不準備移民美國的話,便要注意以下的稅例。

假如贈予人是外國人,而贈予的物品在外國(例如﹕由國外匯入款項),則贈予人不受美國稅法管制,亦即不論贈予價值多高,都沒有申報的需要,也沒有禮物稅的問題。可是,外國人如果在美國有產業,逝世後的遺產稅如何計算?除了在美國的銀行存款不計算外,其他在美國股票經紀行戶口中的股票、債券、甚至房地產,都算遺產。外國人在美國的遺產,只有六萬元免稅額,所以可能會有相當重的遺產稅。

外國人把這些將來被算為遺產的資產,作生前贈予又如何呢?外國人亦有每人每年1萬5千元免贈與稅的條例,可是他們僅有6萬元遺產免稅額,且不能在生前預先贈予,所以外國人將在美國的資產作贈予是有困難的。

基於上述的限制,外國人在美國投資房地產之前都應該考慮清楚,可能要使用公司的方式擁有。

5/16/2018留學生做工免扣社安稅          

持有留學生簽證(F-1 VISA)的讀者,雖然平時不能工作,但在一些特別情況下可以做工,例如在畢業後的實習(OPT,Practical Training)期間,將會賺取薪金。

這些持學生簽證的朋友,僱主雖然照常要預先扣起聯邦和州收入稅,但他們不必付社會安全稅(FICA),也不必付Medicare和失業保險稅(FUTA)。由於僱主可能不熟悉有關留學生的稅例,亦有些公司聘用持有H-1B簽證的員工,雖然這些員工都沒有永久居民資格,但他們的稅務與一般美國納稅人相同,僱主可能以為持有F-1簽證的也是一樣,所以留學生應該主動提醒僱主,他們不用付社安稅。

假如僱主為留學生扣起了不應該扣的稅,怎樣才可以取回呢?僱主或僱員可以填國稅局第843號表格,連同簽證文件證明,與及W-2之類的文件,證明被扣起FICA和FUTA稅,然後寄入國稅局,便可以取回稅款。

以上免扣FICA和FUTA稅的條例,除了適合持F-1簽證的留學生外,也適用於持J-1,M-1或Q-1簽證者。

5/17/2018CONDO 貸款前要查清楚           

近年由於房屋價錢大幅上升,有些人寧願選擇購買「共渡」Condo,因為Condo價錢比單一房屋低。

要購買Condo,一樣可以借房屋貸款,辦理貸款的手續差不多,可是聯邦政府屬下的貸款機構,對Condo貸款都有比較嚴格的批核條件;其中一個條件,是假如Condo總共不超過20個單位,任何業主都不能擁有超過一個單位。一位讀者在銀行批準了貸款之後,最後還是辦不成貸款,便是由於銀行發覺有一個業主擁有兩個單位。

另一個限制是Condo出租單位的比率,政府貸款機構規定,Condo出租單位比率不能超過50%,一旦超出這個比率,即使銀行願意貸款,利率也可能被提高,原因是銀行認為出租單位比率太高,銀行的風險便提高了,因為萬一要接收和出售時,有可能會有幾它單位亦是被銀行接收,賣出去便不容易了。

所以購買CONDO之前,都應該查問貸款機構或經紀是否有這些限制,同時也要向業主聯會查清楚該Condo的出租比率。

5/18/2018向發展商貸款買屋           

購買新屋,有時發展商會建議您通過某貸款機構借貸,這個機構往往是發展商的附屬公司,或者與發展商有密切關係。

向這個類構借貸應該注意什麼?

首先,聯邦法例規定,發展商不能硬性規定您必須透過這些機構辦理貸款,即是買屋者有自由選擇貸款機構,和產權保險公司和交收(Escrow)公司。同時發展商不在不向它貸款情況下推高房價。

使用這類貸款機構的好處,是通常發展商都會給予優惠,例如﹕房子加建(UPGRADE)費用折扣,贈送傢俬或家具等。此外,由於發展商與貸款單位是同一個機構,辦理貸款可能有一些方便。

可是,大家都要看清楚貸款條件,由其是利率和費用,是否比一般貸款稍高。有時,羊毛出在羊身上,拿了發展商一些優惠,但要付出較高的利率或費用便不值了。

所以,即使發展商有推薦貸款計劃,也應該自己去一兩家銀行查詢,去比較一下發展商給予的貸款條件。

5/21/2018增加信用評分短期策略

在申請借貸前,最好提前幾個月先取自己的信用報告,包括信用評分,除了可以馬上更正錯誤的資料之外,還可能有辦法在短期內稍為增加信用評分。

最快增加信用評分的方法,是將信用卡欠款盡量歸還,尤其是達到或接近信用金額(Credit limit)的信用卡帳戶。即使您一向按時還款,信用卡欠款太接近信用金額,會降低您的信用評分。

在申請房屋貸款之前,應盡量不要申請新的信用卡,或作其他的貸款,例如汽車貸款。增加貸款除了降低信用評分之外,也會降低您可以借貸的金額。

取消不再需要用的信用卡是否可以增加信用評分呢?這一點可能會增加評分,因為信用金額太高是會降低評分的;可是,有時取消信用卡亦可能會降低信用評分,因為這樣做會增高貸款與信用金額的比例。假如要取消信用卡的話,應該取消比較新的信用卡,因為舊信用卡對評分有幫助。

以上只能稍為幫助提高信用評分,最有效還是長期按時歸還欠款。

5/22/2018「半月付款」計劃

當您完成買屋貸款,或重新貸款之後,銀行都會將貸款抵押文件在政府登記,成為公眾記錄。有些商業機構會從這些記錄中找尋促銷對象,所以您很可能會收到推介服務的廣告。

其中一項推銷的服務名為「半月付款計劃」(Bi-Weekly Mortgage Payment),賣點是這個計劃可以自動將三十年貸款縮短超過五年,並且省下不少利息。參加這個計劃一般要付幾百元手續費,以後每個月有些微月費。

這計劃的做法,是由這家與貸款銀行沒有關係的公司,每兩個星期在你銀行戶口扣起一半供款,扣起兩次之後便代你將供款送入銀行。的確參加這個計劃是可以加快還款,原因是一年有五十二個星期,每兩個星期扣起一半供款,便是扣二十六次,即一年內繳交十三次供款,而不是全年只交供款十二次。

但您不必參加計劃,自己也可以每年多交一次供款,效果也完全一樣,還可以省下費用,也不用擔心每兩個星期要有足夠的存款在帳戶內。

5/23/2018買屋後的推銷項目

買屋之後,可能會收到一份像是政府文件的信函,要求您領取一張「屋契證明書」(Certified Copy of Deed),收費大約80元。其實您在完成房屋購買手續之後,中介公司(Escrow Company)都會為您登記屋契(Grant Deed),之後您應該會收到一份正本,便是您擁有產權的證明。即使您遺失了這份正本,也隨時可以向地方政府領取一份副本,收費只是區區幾元而已。這份所謂「屋契證明書」是沒有任何作用,您只是白白浪費金錢而已。

另一類推銷項目亦是利用好像是政府發出的信件,有時甚至會將屋契的副本附在信件,要求您申請登記「房屋豁免金額」(Homestead Declaration) ,收費大約70元。「房屋豁免金額」是法律給予每個業主保障,將來萬一被追債時,該房屋至少有部份淨值必定歸還業主。可是,這個保障是不會喪失的,將來真的有需要時才辦理也不會太遲,故無需預先作登記。

大家收到這些好像政府發出的信件都要小心,因為信件上推銷的服務大多數是沒有必要的。

5/24/2018以IRA 帳戶作其他投資

一般人都將個人退休帳戶(IRA)內的存款放入銀行定期存款,債券、股票或共同基金,但其實IRA帳戶是可以作其他投資的,包括房地產投資。可是,一般在銀行或股票經紀行設立的退休帳戶是無法作地產投資的,因為帳戶的「信托機構」必須容許你作這類投資,通常要用IRA帳戶作地產投資,都要找一些提供這項特別服務的機構辦理。這類IRA帳戶稱為Self-directed IRA

選擇用那一家信托機構之前,都要查清楚這家機構的實力,最穩妥的信托機構,是銀行的信托部門,但收費可能比較貴。

用IRA帳戶作這些「非傳統」的投資,需要知道IRA帳戶是不能用來借貸的,也不能擁有自住的物業,所以是有限制的。

最近一位讀者問我,IRA帳戶是否可投資「購股權」(OPTIONS)。雖然稅法上沒有規定IRA不能投資「購股權」,但由於IRA帳戶是不能作為Margin 帳戶,所以實際上IRA帳戶投資「購股權」是不容易的。

5/25/2018 教導子女理財(一)

作父母的,除了向子女灌輸做人之道,亦應從小教導正確的理財態度與方法。

專家指出,孩子三歲左右,已開始有金錢的概念。這段時期的孩子,年紀雖小,卻已經可以接受一些基本觀念。例如,讓他知道金錢是有限的資源,是父母以辛勞的工作換取的,故分毫都應小心管理運用。同時,亦應讓他明白,何謂量入為出。

開始給孩子零用錢後,便應教導他們實行儲蓄。若孩子想得到某些玩具,應讓其自己儲蓄後再購買。 一般孩子五、六歲時,便可以開始給零用錢。美國專家建議,以孩子的年齡為基數,每週給予一元零用錢,即六歲的孩子,每月可給予二十四元。筆者覺得,這一金額似乎太高,減半比較合理。家境不佳的家庭,再減些也無妨。即使家庭經濟富裕,也不應給予過多。家中子女除非年紀接近,否則不同年齡的孩子,應獲不同金額的零用錢,但同時應向孩子解釋計算方法,以免使其誤會父母偏心。

5/28/2018 教導子女理財(二)

教導子女理財,給予零用錢是一個好的教材。 零用錢應不應該規定與一些簡單家務掛鉤呢?專家在這個問題上有不同的意見。

不贊成的主張應該無條件給予零用錢;贊成與家務掛鉤的,認為這樣做可以避免孩子養成「不勞而獲」心態。他們建議,家務範圍可包括﹕收拾自己房間,等。我也贊成零用錢不妨與一些簡單的家務連接。 此外,父母應在可能的範圍內,由子女自行決定零用錢之用法,以訓練其自立。

父母亦應鼓勵他,將部份金錢作儲蓄,甚至為其開設銀行帳戶,並順便向他解釋「複利」的好處。有一個家庭教導子女將零用錢分開三份,一份作捐獻, 一份作儲蓄,最後一份才是自己的花費。

子女到了十多歲,教導理財的方法便要有改變。這個年齡段的少年人,不僅會受到「同輩壓力」,亦被美國社會鼓吹的消費享受影響,更要面對商人利用傳媒和互聯網推銷商品的誘惑。因此,父母必須繼續提醒子女,量入為出,避免即興購物,也不要以物質換取快樂或自尊。父母作家庭預算時,可讓他參加,以便學習。

5/29/2018成立有限公司    

大多數人自己做小生意,都是用「個體戶」(Sole Proprietorship)的形式,或者是與他人合夥,便稱為Partnership。這兩種方式手續相當簡單,通常只需要在當地申請一張商業登記證(Business License)便可以營業。在稅務上,生意的賺蝕都歸入個人的報稅表內。這種最簡單的經營方式,壞處是生意與個人完全連在一起,萬一生意出現問題(包括訴訟),所有財務負擔都歸在個人身上。

生意有了相當規模,有些老板會選擇由以上擁有方式,改為「股份有限公司」(Corporation),或近年很流行的註冊有限企業 (LLC)。有限公司內東主們是股東(Shareholder),LLC的東主們彼此是成員(Member),使用這些方式的最大好處,是東主們的財務責任是有限的,企業萬一發生財務困難或被訴訟,東主只會損失全部投資,個人無需負上財務責任。

要成立Corporation 或LLC當然要辦手續,兩者比較,成立LLC通常比較容易,組成後LLC的法定運作程序較Corporation簡單,難怪LLC近年大受歡迎。

5/30/2018預先指定授權人 

最近見到幾個情況,都是戶口持有人因身體突然出現問題無法管理帳戶,由於帳戶只是由這位病人操控,家人無法從帳戶內提取存款,結果要請律師向法庭申請「保護權」(Conservatorship),要花費不少金錢和時間。

假如帳戶持有人是已婚的話,一般都應該夫婦兩個人共同擁有帳戶,其中任何一個人都有簽字權,這樣萬一其中一個人不方便時,另一個人可以繼續動用帳戶資金。假如帳戶持有人是單身,也可以與另一人聯名擁有帳戶,並預先將他的簽名加在帳戶上,不過,這樣做當然共同擁有人可以隨時提取帳戶存款。

另一個比較妥善的方法,是不將另一人的名字和簽字權加入帳戶,而是通過律師設立一份授權書(POWER OF ATTORNEY),而且這份是「耐用」(Durable)的授權書,即使授權人神智昏迷時也繼續有效。這份授權書也可是「跳板式」(Springing)的,意思是要某一些指定情況發生後該授權書才生效,通常是授權人在醫生證明無法處理帳戶時才生效。這種做法最有保障。

5/31/2018善用信用社CREDIT UNION

除了一般銀行之外,還有一類財務機構,稱為信用社(Credit Union),亦提供存款貸款服務,利率通常比銀行優惠。但服務範圍通常只限於貸款存款,其他像信用卡甚至提款機可能欠奉。

信用社是由會員擁有和管理,是非牟利機構,故無需繳納收入稅。它們亦受政府監管,大部份有聯邦政府提供的保險,稱為NCUSIF,與銀行FDIC保險相等。近年有些信用社改由私人保險公司提供保障。全國現有接近一萬家信用社,約三成美國人是會員。

要加入信用社作會員,需要符合某些資格,但近年資格範圍越來越寬鬆,幾乎每一個人都有資格加入;即使自己不符合資格,只要有親戚朋友符合資格,往往可由他們介紹參加。除向親戚朋友查詢之外,亦可以到以下兩個網址查詢,第一個是www.creditunion.coop ,加入之後便可以查到什麼信用社有資格加入。。另一個是www.mycreditunion.gov,進入後將自己簡單資料放入,便看到符合那些信用社資格。我自己查了一下,發覺竟然符合七十多家信用社資格。

6/1/2018 尼日利亞騙術層出不窮     

本欄以前有提及「尼日利亞詐騙」,從上世紀八零年代初期已經開始,騙子 手法是發出信件或電子郵件,通常都注明是「急件」和「保密」,內容說發件人是非洲某政府高官或特殊人士,由於各種原因,本來有一筆巨款在國外(億萬美元以上)無法收取,希望您能給予協助,並會贈送閣下數百萬甚至千萬美元,乃直接從將來取到的巨款中扣除。信件內列出「事實」,讓您感到可能真有其事,而您只需要舉手之勞,便可以大賺一筆,甚至可以從此退休,享受富豪生活。

一旦您回覆表示有興趣參加時,對方要求您先付出一點費用,由幾百元至數千元不等。當您一心以為將會獲得巨款酬金,區區一點費用不是問題,之後騙子會不斷向您報告收取款項情況,也會向您再要求付些費用。有些被騙者付出數萬元以上費用後,才發覺根本是一個騙局。

近年騙徒開始向華人入手,信件內容提到華人姓名和香港的銀行機構;最近有讀者通知我,信件內容充滿宗教字眼,企圖博取信徒信任。請大家不論這些信件使用什麼手法,都一律要避免受騙。

6/4/2018 用「特別指示」方式賣股票     

如果您手上持有一家公司的股票,這些股票都是在不同時候買入,所以每股成本都不同,當您將該股票一部份賣出時,一般都是賣出最初買入的股票,這個又稱為「先入先出」(FIRST IN, FIRST OUT)。由於股票成本不同,對賣出後產生的資金增值或虧蝕影響也不同。

有沒有辦法去指定賣出某一部份的股票,來選擇用那些股票的成本來計算資金增值或虧蝕呢?原來稅例上是容許採用「特別指定」(Specific Identification)的方法,去選擇賣出某一部份股票,而不用「先入先出」這個傳統方法。

可是,要用這個方法,一定要股票經紀行合作,因為稅例規定您要完成兩個步驟,首先,您要口頭或書面通知經紀行您要出首某部份股票,第二,經紀行要以書面確認您這個指示,兩者缺一不可。

過去使用折扣經紀行是很難得到這個服務,但近年有些經紀行開始肯幫助客戶,都讓您在網上交易時可以注明要用「特別指定」方法,然後在Trade Confirmation 上面確認。

6/5/2018 業主不可隨便入屋    

業主租屋給住客,之後除非有突發和緊急事故,是不能隨便進入住客的居所。

在有些情況下,業主是需要進入房屋的,例如﹕需要作維修、讓其他申請租屋的人參觀、在打算賣出房屋時讓買家參觀等。在這些不是突發的情況,業主必須預先通知住客才可以入屋。在加州,業主必須以書面通知,而且需要給予合理的通知時間,通常是起碼二十四小時;假如業主的通知是用郵寄,就要六天前寄出才算是合理通知時間。紐約州則規定業主要給予租客合理時間的通知才能入屋。

加州租務法例對準備出賣房屋的業主,有個特別的規例,就是業主或房地產經紀只要一次用書面通知租客,讓租客知道業主準備出售房子,之後只需要在買家檢查房屋之前24小時,以口頭通知租客便可以了。不過,第一次的書面通知,是要在口頭通知起碼120天之前。

假如業主不按法例,隨便地進入租客居所,租客有權循法律途徑,要求業主賠償損失。

6/6/2018 退休帳戶是否受到保護

您在工作時儲蓄的退休帳戶,例如401-K和IRA,經過多年累積與生利,可能是一筆相當龐大的資金,萬一您欠債或在官司中敗訴,對方是否有權取得您的退休儲蓄呢?

公司提供的401-K 和403-B之類退休戶口,是受到聯邦退休儲蓄條例(ERISA)監管,在ERISA之下的退休儲蓄,即使戶主破產,一般是不會被債主取到的,所以這類退休戶口有相當高程度的保障。

但個人退休帳戶,即IRA或ROTH IRA之類戶口,並不受ERISA保障,所以有可能被債主取到部份或全部,實際情況是要看州的法律而定。絕大部份州(包括加州和紐約州)對個人退休帳戶有債務保障。

假如你居住的州對401-K和IRA帳戶都有保障,員工離職時都應該將401-K帳戶內的金額以ROLLOVER方式轉移到IRA帳戶,這樣便可以自己決定如何作投資。

6/7/2018共同基金為何有「字母」之分

你可能會見到有些共同基金(Mutual Fund)的名稱後,加上CLASS A,CLASS B或CLASS C的字樣。為什麼共同基金有「種類」或「級別」之分呢?

CLASS A共同基金,要求您在買入時付出銷售費用(Sales Charge),一般是百分之五左右,即是您要投資一千元到共同基金,便要付出$50銷售費用。假如您只投資一千元,只有九百五十元被放入共同基金,其餘五十元要支付銷售費用。

CLASS B共同基金,在購買時沒有銷售費用,但在您將來賣出基金時,要支付銷售費用,這種費用又叫做Back End Fees。有些基金在您持有若干年後減少或免除銷售費用。

CLASS C共同基金,購買時沒有銷售費用,但它可能在賣出時有一點費用,並且它每年在基金的管理費用之外,再加收一個叫12-b1的費用。假如長期持有基金,CLASS C說不定比CLASS A和CLASS B的費用還高。

三種基金那一種比較好?我個人意見是最好不用付任何費用,因為很多共同基金是完全沒有銷售費用的,這些稱為NO LOAD 的共同基金,包括近年相當流行的股票指數共同基金,為投資者省下不少費用。

6/8/2018旅遊前應該通知銀行

近年盜用身份事件大增,銀行和信用卡公司都提高警覺。萬一被人盜用信用卡,消費者即時通知信用卡公司,最高損失不會超過五十元。但信用卡公司卻要承受損失,所以他們都盡量去防止盜用的情況。

他們其中一個預防冒用的方法,是利用電腦去檢查客戶使用信用卡的情況,如果遇到有不尋常的情況,便會馬上採取防範行動。大家到離家比較遠的電油站加油時,可能要放入您住所的郵區號碼,便是預防措施之一。

此外,許多信用卡公司特別提防在國外使用信用卡,因為在國外使用時,商戶大多都沒有辦法去查證信用卡真假,也不能預先向信用卡公司取得授權編號,所以風險特別高。銀行一旦發覺您的信用卡在國外使用時,有可能會馬上與您求證。但如果您身在國外,銀行沒有辦法與您聯絡,便有可能會主動地暫停信用卡,您在國外當然不知道,但一用信用卡便會發覺無法使用,產生不方便甚至尷尬的情況。

要避免這種情況,最好是在未離開美國前,通知信用卡公司,讓它知道您將會在國外使用信用卡。當然,您旅遊時都要提防失去信用卡,應該將信用卡報失電話和信用卡號碼副本帶在身邊,隨時可以使用。

6/11/2018遺產成本提升好處大

許多華人父母喜歡將子女加上物業產權上,用「長命契」作為共同擁有人(Joint Tenant),以為這樣做將來百年歸老後更方便子女繼承產業。

其實只要設立生前信托,由父母以生前信托的信託人(Trustee)身份擁有物業,將來子女繼承非常方便。將子女名字預先加入產權,在稅務上往往大有壞處。

當子女承受遺產時,產業的成本不再是父母以前購買產業時的成本,而是提升到死者過身當時的市場價值,將來賣出時可以幫助減低甚至免除任何資金增值,尤其是假如物業已經擁有多年,本身成本很低,成本提升(Cost Basis Step Up)是省稅的最佳途徑。

假如父母在生時已經將子女名字加入產權,子女擁有的那部份的成本是以前購入時的成本,即是父母將自己過去的成本也一起送給子女,將來賣出時可能要付一大筆資金增值稅,尤其是假如子女不住在該物業,所有資金增值都成為要付稅的收入。

因此,請父母考慮清楚才決定是否在生時便將產權轉移子女。

6/12/2018 前僱主陷害前僱員

最近見到有一個前僱主陷害前僱員的事件,一位前僱主在僱員辭職前爭吵,懷恨在心,於是向前僱員發出一張1099-MISC報稅表,上面列出大筆虛構的收入,這張1099表格亦交入國稅局。國稅局收到表格後,便會要求前僱員的報稅表上顯示這筆收入。既然這筆收入是不存在的,前僱員當然不報在報稅表上,但之後他一定會收到國稅局的信件,查詢為何他沒有將這筆收入都在報稅表上。不論前僱員如何申訴說這張1099-MISC上面的收入資料是虛假的,國稅局也不會輕易讓前僱員不作申報。

這種發出假1099-MISC表格害人的做法,當然是違法的,但國稅局幾乎不會調查和控訴,因為不想嚇怕僱主不敢發出1099-MISC表格。

收到虛假的1099-MISC表格的前僱員,應該如何處理呢?最好是透過自己的會計師向國稅局表明並沒有賺取這筆收入,但國稅局一定會要求前僱員提供他所有銀行的月結單,去證實並沒有收到這筆收入。用這個方法來向前僱員報復,手法是相當低下的。

6/13/2018 雨傘責任保險

汽車保險和房屋保險內有一項保障,稱為「責任保障」(Liability Coverage),是在萬一發生意外時,假如是錯在自己,令對方人體受傷,便由保險公司作賠償。但保險公司賠償的最高金額,便是保單上賠償金額;假如對方要求的賠償超過保單的保障金額,不足的金額便要自行負責。所以資產價值比較高的家庭,不單要購買最高金額的「責任保障」,還可能要額外購買「雨傘責任保險」(Umbrella Liability Coverage)。

顧名思義,這個保險就好像一把雨傘,附加在汽車和房屋保險的責任賠償金額之上,給予您額外的保障,不單是賠償對方醫療或其他費用,甚至也包括律師打官司的費用。雨傘責任保險起碼金額是一百萬元,通常應該向您投保汽車或房屋的保險購買,每年保費只是區區幾百元。資產比較高的家庭,可能要購買超過一百萬元保障,一百萬以上的保費更平宜。

雨傘責任保險理賠的情況不多,所以保費相當低,但在這個訴訟繁多的社會,起碼可以為您帶來安心,所以我覺得是物有所值的。

6/14/2018 認識股票起碼的資料

許多人投資個別公司股票之前,都沒有好好地對該公司做些研究,去了解該公司的情況和前景,從而衡量該投資的風險。有些投資者甚至連公司的全名或產品都不認識,更談不上了解公司的情況。

投資個別公司股票之前,起碼要知道這些資料﹕該公司是做什麼業務的?這些業務過去盈利情況如何?這些產品的銷售與盈利走勢是否向上?它的主要競爭對手是誰?對手的情況如何?公司的債務情況如何?債務在上升抑或下降?公司的存貨和應收帳項走勢如何?公司的股本賺率走勢如何?公司過去派發股息的走勢如何?公司是否有風險比較高的訴訟案件?公司的高層管理人員穩定嗎?公司每股盈利與股價的比率如何?該比率與同類公司比較是否過高?

如今資訊發達,這些資料以前要股票從業員才可以掌握到資料,但現今在網上不單馬上看到公司年報,連按時要呈交政府的報告也很容易便查到。

6/15/2018 預先指定代理人

最近見到幾個情況,都是戶口持有人因身體突然出現問題無法管理帳戶,由於帳戶只是由這位病人操控,家人無法從帳戶內提取存款,結果要請律師向法庭申請「保護權」(Conservatorship),要花費不少金錢和時間。

假如帳戶持有人是已婚的話,一般都應該夫婦兩個人共同擁有帳戶,其中任何一個人都有簽字權,這樣萬一其中一個人不方便時,另一個人可以繼續動用帳戶資金。假如帳戶持有人是單身,也可以與另一人聯名擁有帳戶,並預先將他的簽名加在帳戶上,不過,這樣做當然共同擁有人可以隨時提取帳戶存款。

另一個比較妥善的方法,是不將另一人的名字和簽字權加入帳戶,而是通過律師設立一份授權書(POWER OF ATTORNEY),而且這份是「耐用」(DURABLE)的授權書,即使授權人神智昏迷時也繼續有效。這份授權書也可是「跳板式」(SPRINGING),意思是要某一些指定情況發生後該授權書才生效,通常是授權人在醫生證明無法處理帳戶時才生效。這種做法最有保障。

6/18/2018 過海關避免麻煩

最近一位讀者告訴我,他回香港探親後,親人用了一千美元購買了一些名貴燕窩,讓他帶回美國給家人享用,怎料在入美國境時被海關沒收,他要求海關將燕窩寄返親人,也遭到拒絕,一千元就此泡了湯。這位讀者不明白為何被海關留難,詢問是否可以投訴。

原來海關有相當嚴謹的規則,最容易明白的是任何水果和植物都不能進入美國境內,因為害怕這些產品將害蟲帶入美國。可是,其他的規則便沒有那麼清楚,而且有時是要看從什麼國家帶入來。

根據我研究所得,燕窩或其他與雀鳥有關的產品,都因為前幾年亞洲禽流感而禁止入口。此外,凡是與牛肉有關的產品(包括牛肉乾)都不行;可是,海鮮產品(不論是新鮮的或乾的)都沒有問題,所以像魚乾或江堯柱之類都可以入口。豬肉產品(如豬肉乾)或果乾一般都沒有問題。

許多朋友喜歡帶人參入美國,假如人參沒有附有泥土,並且不是產自北韓,便沒有問題;蘑菇也沒有問題。

要避免麻煩和損失,最好在未返回美國時查一下,並且不要忘記申報,否則可能被罰三百元,還要留下記錄在海關的電腦資料。

6/19/2018有專人管理的基金

隨著特朗普政府上場,有些投資專業人士估計有一些行業會特別受惠於新政府的政策。去年9月14日,一家投資公司開始了一個基金,代號是MAGA,是跟隨特朗普總統要振興美國重新偉大(Make America Great Again)的口號。這個基金的收益表現如何呢?

從去年九月中開始至到今年六月中,MAGA共同基金的年收益是12.7%,與全市場指數基金(VTI)的同期收益16.7%相比,MAGA的收益差了整整4%,可見有投資經理做買賣的基金,要收益勝過市場指數是非常困難的事。

我自己兩年前亦開始了一個實驗,我將一筆資金交給相當有經驗的投資經理人去作投資。結果,兩年後我計算這些投資經理人的收益,比較一個普通的指數基金收益低了25%。

這兩個例子,都證明一向市場上公開的秘密,就是大部分經理人管理的基金收益都追不上指數,難怪指數共同基金投資金額不斷大幅上升。

6/20/2018 遺產免稅額加倍

今次稅務改革將遺產稅免稅額大幅度提高,由本來大約五百五十萬個人遺產免稅額,加倍至1千100萬,即夫婦共同有2千200萬遺產免稅。此外,所謂portability 的稅例依然保留,讓夫婦當中第一位過身之後,未用完的遺產免稅額全部可以轉移到未亡人,加在未亡人本身的遺產免稅額。因此,大部分家庭都再沒有遺產稅。

以前很多夫婦設立生前信託的時候,都會利用A/B信託的形式,去保留夫婦兩個人的遺產免稅額,現在可能已經不再需要了。但A/B信託有另一個重要的好處,就是讓第一個過身的配偶可以鎖定他/她預定的受益人,因為B信託是一個不可取消不可更改的信託(Irrevocable Trust),仍然在生的配額即使再成立家庭也不能改變B信託的受益人。

由於A/B信託將來處理手續比較複雜,因此有些家庭應該考慮,將A/B信託改為比較簡單的A信託。你可以與以前為你設立信託的律師商量。

6/21/2018 夫婦帳戶的聯邦存款保險

兩個人(例如一對夫婦)假如用不同的「擁有權類別」去擁有帳戶,在同一家銀行可以得到超過一百萬元保障,舉個例子﹕兩個人分別用自己名字開設帳戶,每個帳戶當然有25萬保險,他們兩個人再共同開設一個帳戶,這個帳戶是屬於另一個「擁有權類別」,而且有50萬保險。兩個人另外設立帳戶,但以「指定受益人」(Paid On Death 或 In-Trust-For)的方式,每一個帳戶都另有25萬元保帳。這樣加起來,這兩個人已經有150萬元保障,如果再加上每個人自己設立個人退休帳戶,每個帳戶另有二十五萬元保障,總共加起來有200萬元保障。

假如這對夫婦有三個孩子,夫婦兩個人設立一個共同帳戶,本來有50萬元保障,可是,假如帳戶指定三個孩子作為受益人(BENEFICIARY),這個帳戶的保險金額便是50萬元的三倍,即是享有150萬元保障。當然,這對夫婦各自開設帳戶,每一個帳戶另有25萬元保障,他們彼此作為帳戶受益人,又另外有25萬元保障。

6/22/2018 移民後賣屋

有些新移民離開原居地的時候,由於各種原因,沒有在移民前將海外的自住物業賣掉,他們移民後應該注意什麼稅務問題呢?

移民取得綠卡後馬上便榮升為美國納稅人,而美國的稅例要求納稅人申報全世界收入,包括出售海外物業賺到的資金增值(CAPITAL GAIN)收入,所以在移民之後賣出海外物業,是有可能產生資金增值收入,需要在美國報稅表上申報的。

可是,假如海外物業是自住房屋,一般每一個業主25萬免稅額是否適用呢?這個免稅優惠沒有房屋所在地限制,所以海外物業一樣適用,可是,稅例規定要在賣屋前五年內曾在該物業自住二年,所以要得到這個稅務優惠,必須在移民後三年內將物業賣出,便可以享受夫婦共50萬增值免稅額。

假如移民後不打算在三年內將房地產賣出,或該物業根本不符合自住要求,便應該在移民前為房子作正式估值,藉此去訂立移民前的房子價值,用來減低增值收入。

6/25/2018避免信用卡債務

信用卡是現代生活不可缺少的財務工具,統計顯示,美國家庭平均有六張銀行信用卡,和八張公司信用卡。信用卡其實好處很多,可幫助你出外時減少攜帶現金;有些場合(例如租車)必須使用信用卡;使用信用卡購買商品,出現問題時有可能更容易獲得退款。但假如不謹慎,信用卡債務可以摧毀家庭財政,甚至導至婚姻危機。

即使部份客戶無法還款,導致撇帳,信用卡仍是銀行最賺錢的產品之一,目前平均年利率接近15%。一般信用卡利息以「日複利」(DAILY COMPOUNDING)計算,令真正的利率更高。信用卡公司為了鼓勵客戶借貸,每月最低還款金額只有欠款的百分之二,但假如每月只付最低金額,以15%年息計算,五千元欠款,需要大約三十二年才能付清欠款;假如欠款為一萬元,則要差不多四十年才能清還。除高昂的利息外,還有各項費用和罰金收入,難怪銀行千方百計要爭取新客戶。

要避免掉入信用卡債務網羅,只有透過家庭預算與記帳,去計劃和控制家庭的支出。

6/26/2018減少投資個別股票

雖然近年股票市場節節上升,小投資者都不應該忽略市場風險,尤其投資個別公司股票的風險更高,因為不單要承受整體市場的風險,還要承擔公司營運業績的風險。有時即使公司盈利情況不錯,但季度業績比市場預期稍差,也有可能突然股價大跌。

要減低個別公司的風險,只有分散投資一途,但要投資個別股票,需要十五種不同行業的股票,才開始發揮到分散投資的功用。許多小投資者自己選擇股票,必須懂得如何去分析研究公司情況,此外,當然亦需要有時間才能仔細地去作研究。可惜,一般小投資者都沒有這方面的知識或時間,選擇股票只是靠聽別人的建議,很多時候自己連這家公司業績如何也毫不了解。

小投資者最方便的工具,是利用共同基金(MUTUAL FUND)或交易所基金(ETF),基金讓小投資者將資金集合作投資,通常一個基金內已經包括幾十種甚至幾百種股票,有一個稱為「總市場指數基金」(TOTAL MARKET INDEX FUND),讓您在一個基金內將整個市場內的股票全部買入,過去三年每年平均收益為12%。

6/27/2018共同基金有安全保障嗎?

大家都不會擔心銀行存款是否有風險,因為只要該銀行有聯邦政府的存款保險(FDIC),和您存入的金額不超過保險限額,即使銀行倒閉,您的存款也可以取回來。

假如您的資金是在經紀行投資股票,萬一經紀行倒閉,只要這家經紀行是SIPC會員,每個帳戶便有五十萬元保障,其中四十萬元是保障投資證券,十萬元是保障現金。有些大型的經紀行另外再通過私營的保險公司增高保額。

可是,假如共同基金公司倒閉,投資者的資金有沒有保障呢?

上述的SIPC保險保障,只是適用在股票或其他證券,帳戶內的共同基金是不包括在內的,除非該共同基金是由這家經紀行自己發行。假如共同基金不是自己發行的,在共同基金公司倒閉的情況下,經紀行的SIPC保險是沒有提供保障的。

不過,即使基金公司倒閉,投資者的損失相信都極有限,原因是法例規定,基金公司必須由認可的「代管機構」(CUSTOIDAN)去持有基金內的投資,所以基金內的資金或證券並不由基金公司操控。

6/28/2018 國外房地產稅務

有些讀者在移民之前在國外擁有房地產,移民之前未將房地產出賣,移民之後一段時間才將房地產賣出,稅務方面的條例如何呢?

第一個問題是:國外擁有房地產是否需要每年作申報?美國規定,納稅人需要為海外財務資產每年作申報,只要資產總價值達到一萬元或以上便有申報的需要。但房地產不屬於財務資產,因此不在申報的範圍內。可是,假如房地產產生租金收入,由於美國要求納稅人為全世界收入報稅,便需要將租金收入報在稅表上,與該房產有關的費用亦可以扣除,做法與在美國的出租物業相同。

出賣房地產之後亦有可能需要在報稅表上申報,通常出售房產都會產生增值,假如房產本身是出租物業,增值便要報在報稅表上,不論得到的資金是否匯入美國。假如在出售前五年自住了兩年,照樣可以得到每一名業主25萬增值免稅。假如無須為增值繳稅的話,便不需要在報稅表上作任何申報。

6/29/2018 凍結信用將會免費

都目前為止,最有效防止身份被盜用的方法,是將自己的信用紀錄完全封鎖,稱為信用凍結(credit freeze)。一旦凍結,任何人(包括自己)都不能取得信用紀錄,當然也不會被盜用身份。目前任何人都可以要求信用紀錄公司封鎖自己的信用紀錄,但除非你是身份曾被盜用,否則要求封鎖信用紀錄是需要付費的,費用約在$10至15之間,將來要解凍時亦是需要付費。

由於近年身份被盜用的情況越來越嚴重,國會在上一個月通過了免費凍結信用報告,已經在五月底由總統簽署成為法案,但為了讓信用紀錄公司時間去調整操作程序,要四個月之後才實施,即今年9月之後每一個人都可以免費要求封鎖信用紀錄,將來解凍的時候亦不需要付出任何費用。

封鎖信用紀錄的好處,是完全防止身份被盜用,但要申請貸款或信用卡之前,都要通知信用紀錄公司「解凍」,除了稍為麻煩之外,是沒有其他壞處的。因此我相信許多民眾在9月之後會申請封鎖信用紀錄,請留意信用紀錄公司宣佈操作程序。

7/2/2018 2019年健保將有重大改變

去年通過新稅法其中一項,是取消沒有保險的罰金(罰金稱為individual mandate),但由於2019年才開始實施,下年開始就算沒有購買健保都不需要罰款,回復到奧巴馬健保之前,是否購買健康保險完全是個人的選擇。

可是,許多沒有雇主提供健康保險的朋友,都會自行購買健康保險保障家人。特朗普總統曾經講過,將會消除健康保險公司不能超越州界的規例,而會讓保險公司在全國所有州份自由競爭,再加上不會規定他們提供的保險必須包括哪一些保障,相信到時會有很多給消費者的選擇,而且購買的保險豐儉由人, 年輕和身體好的可能選擇所謂保大不保細的保險,這些保險應該保費相當低。

到目前為止,還未見到明年健保的詳細資料,但肯定會有重大的改變,希望回復到以前自由市場運作,讓消費者自由選擇是否購買健康保險,決定購買時可以自由選擇哪一種適合自己的保險.

7/3/2018何時開始領取社安退休金

只要你有40個工作點,62歲便可以開始提前領取社會安全退休金,應該是什麼時候開始領取最理想呢?

第一個考慮因素,當然是你是否需要這些退休金過生活。假定你必須提前領取退休金,62歲提前領取只能得到全額退休金的75%,以後終生都會領取少了。第二個考慮因素,是你是否繼續工作。工作年收入超過$17040,超過$2退休金將會被扣減$1。假如繼續工作有收入,另外一個考慮就是有可能部分的退休金要當為收入報稅。假如退休金的一半加上其他收入超過兩萬五千元(單身),或三萬三千元(已婚共同報稅),有可能高達85%的退休金要作為收入報稅。

假如你決定延遲領取退休金,由62歲至66歲每年可增加6.25%,到六十六歲可以領取全額退休金。假如繼續延遲領取,每年退休金金額會增加8%,直到70歲。70歲之後退休金不會增加,因此沒有理由在70歲都不開始領取退休金。

7/4/2018定期人壽保險

我一向都認為「定期人壽保險」(Term Life)是最物有所值的人壽保險,因為它保費低,所以即使購買幾十萬元保障,也只需要幾十元一個月。

這種人壽保險有一個特點,就是可以將低廉的保費鎖定一段相當長的時間,短至十年,長至三十年,在這段時間內,不論受保人的身體情況如何,保費都不會增加。這種保險稱為「定期人壽保險」,正是與保費用鎖定期有關。

有一個常見的誤會,以為定期人壽保險在20年或30年定期後便會失效,其實定期壽險也是終生的,20年或30年只是保費鎖定期,之後不論身體情況如何,保險依然自動繼續有效,即定期人壽保險也可以終生受保,保險公司不會要求作健康檢查。

當然,在保費鎖定期之後,保費會大幅度增加。您在購買定期人壽保險時,在「保單協議書」上已經訂明,將來在保費鎖定期後,保險保費的最高金額;按過去的經驗,保險公司通常收的保費都在這個最高金額之下。

7/5/2018貸款POINTS扣稅規則

貸款時往往要付「貸款點數」(Loan Points),這些其實是預先支付的利息,作用是將貸款利率降低,這些費用可以扣稅嗎?

假如這個貸款不是私人貸款,而是商業或房屋貸款,Points是可以當為利息扣稅的。房屋貸款一般是放在Schedule A作為逐項扣減項目之一,商業貸款則作為生意費用扣稅。

可是,Points一般是不可以在貸款當年一筆扣稅,而是要按貸款年期逐年扣稅。假如該貸款是15年,Points費用便要每年扣十五份之一。可是,稅例上有一個特別的優惠,讓您可以在貸款當年將全部Points 費用一筆過扣稅,這個特別情況就是假如該貸款是用來購買自住房屋。

由於這個稅例並不包括重貸或淨值貸款,除非該重貸或淨值貸款是用來修建您的自住物業。

假如你還有未扣過稅的Points,而你賣屋或者再進行重新貸款,未扣完的Points便可以一次過在當年扣稅。

7/6/2018 與國稅局據理力爭

重新貸款的POINTS費用,只有在貸款用作修建自住房屋的情況下,才能在貸款那一年一筆扣稅,一般都要按貸款年期逐年扣除一部份。

在加州有一對名叫Hurley的夫婦,重貸時付了四千多元POINTS,由於這個貸款是用作修建自住房屋,所以他們在貸款當年便將整個Points費用扣稅。可是,他們的修建工程並不在一年內完成,而是需時幾年。國稅局不同意他們在一年內將全部Points扣稅,要他們分開每年扣一部份。這對夫婦不服國稅局決定,便請求稅務法庭判決。事件拖到到幾年才判決,稅務法庭贊成這對夫婦的看法,只要重貸款項是用作修建自住房屋,即使修建工程未完成,也可以在貸款當年將Points 全部扣稅。法官更在判決時指出,國稅局提供不到任何證據,證明稅例規定修建工程必須在貸款那一年全部完工。

順便一提,HURLEY夫婦保持詳細的記錄,並且不被國稅局的決定嚇怕,並懂得使用法律途徑去尋求公道,值得大家借鏡。

7/9/2018長海外工作能否繳納社安稅?

在海外工作的朋友,一般是不需要為收入繳納社會安全稅的,他們大多數都不會主動要求繳納社會安全稅,所以每年可以省下幾千元稅金。可是,這對他們將來的退休金金額當然有影響。

有一些朋友雖然在國外工作,但也希望繼續繳納社會安全稅,可能他們還有幾年便退休,目前未夠40工作點,如今要到國外工作,他們希望繼續可以繳納社會安全稅,並繼續每年獲得四個工作點,他們是否可以選擇繳納社安稅呢?

假如他們的雇主是外國公司,便沒有可能選擇繳納社安稅,因為當地的雇主不可能從工資中扣起社安稅,然後送到國稅局,更不會同意繳納雇主應繳的一半稅金。可是,假如您是公民身份,雇主也是美國公司,您便有機會要求公司為你扣起社安稅。

假如您在國外是做生意的,便要為生意淨收入繳納自雇稅(Self-Employment Tax),這其實就是社安稅,所以在海外做生意的朋友,是唯一被規定必須照常繳納社安稅的納稅人。

7/10/2018利用子女較低稅率

有些家庭可以利用子女較低的稅率省稅。假如24歲以下的子女,本身是父母報稅時的受撫養人(dependent),沒有普通收入,但有利息、股息和投資增值收入(capital gain),只要該收入不超過$1,050,全部收入都是免稅的。超過$1,050但是總收入不超過$2100,超出的金額是按子女自己的稅率付稅,超過$2100投資收入,才按父母的稅率付稅。

因此,家中有子女的家庭,可以考慮利用父母每年$15,000的免稅贈予額,為他們設立代管帳戶(custodian account),然後用這個帳戶作長期儲蓄或投資,甚至每年將一些增了值的股票或共同基金轉到子女名下,然後從他們的帳戶出售,以充份利用他們比較低的稅率。不過,準備將來要為他們申請大學教育經濟援助的話,這個策略便未必有利,因為子女的資產對領取大學教育經濟援助是有負面影響的。

7/11/2018為填FAFSA表格作準備

有子女明年就讀大學的家長,現在應該準備為子女填寫FAFSA表格,去申請大學教育經濟援助,假如子女在今年進入第十二班,明年年秋天入大學,由今年十月開始便要第一次填寫FAFSA表格;即使子女已經就讀大學,每年也要遞交Renewal FAFSA表格。

FAFSA表格上需要填上家長的收入和稅金,是要使用2017年稅表上的收入資料,大多數家長都已經在年初時遞交報稅表,假如你延期至10月15日報稅,便應該報好稅才填寫FAFSA表格。

大部份家庭會透過互聯網申請,應該為子女與家長先去取得個人密碼(PIN),即使將資料放入互聯網申請表,建議你先在網上取一份worksheet自己填好,才將資料放入網上申請表,這個網頁地址是www.fafsa.gov

有些策略是可以幫助您稍為增加經濟援助金額,大家不妨到本人「談天說地」網頁,進入「子女教育」那一個部份,上面有很多與申請經濟援助的資料。

7/12/2018 捐獻舊車扣稅新例

有些讀者可能計劃將部舊車捐出,藉此在報稅時增加扣稅金額。的確,假如您報稅時利用逐項扣稅方法(Itemized Deduction),慈善捐獻是可以扣稅的。但扣稅金額並非舊車的市值(Fair Market Value),而是將受贈機構在接受舊車捐獻後,將該車出售的價錢,便是捐獻者扣稅的金額。所以您在作捐獻之後,不能馬上知道扣稅金額,要等到舊車賣出後,受贈機構會寄給你8282號報稅表,將舊車出售價錢通知國稅局和捐獻者。

幾個例外的情況,是不需要用舊車出售價錢來扣稅的。假如舊車價值在$500以下,或受贈機構將舊車自用,或將舊車送給有需要的人,捐獻者都可以繼續利用市值扣稅。

至於舊車應該捐到甚麼地方,大家可以留意平時你支持的慈善機構或者非牟利機構,不過未必每一個機構都接受捐獻,有些機構即使部汽車已經不能行走也不介意,甚至願意到你住所拖車,但有些機構規定部車要能夠行走才接受捐獻。

7/13/2018 無人認領的資產

您是否會在銀行或股票經紀行有一個遺忘了的帳戶,這些資產是否可以領回呢?

每一個州都有立例規定,銀行或股票等帳戶在戶主沒有動用,並銀行或股票行無法與戶主取得聯絡後一段日子,便要主動地將資產交入州政府代為保管。這個行動有一個專有名詞,稱為Escheatment。這條例的目的,是要防止機構內萬一有不誠實的僱員,因為知道這些帳戶戶主已經長期沒有聯絡,可能會私人自動用(偷竊)帳戶資產。

這類資產統稱為「無人認領資產」(Unclaimed Property),原因可能是戶主死亡而後人不知道有這個帳戶,或戶主根本忘記了有這筆資產存在。要查閱自己是否有這類遺忘了的資產,可先到以下網址﹕www.unclaimed.org ,再在地圖上點按居住的州簡稱,便會見到州政府處理這類資產的機構名稱和網址,你便可以到該網址查看是否有屬於你的資產待領,然後按領取手續在短期內免費將資產領回。

7/16/2018 認識W-8BEN表格

外國人在美國沒有社會安全咭號碼,當他們在美國的銀行或股票經紀行開戶口時,就要填寫一份W-8BEN表格,來證明其外國人的身份。由於外國人在美國所賺得的銀行利息,及股票投資增值(Capital Gain),都是無需付稅。填寫了該W-8BEN表格,銀行或股票經紀行便無需扣起百份之三十的稅項。

一些外國人的父母,為求便利,與已成為美國公民或居民的子女,聯名開設銀行或股票戶口,既讓子女代他們管理財務,同時預防他們去世,子女們可以繼承遺產。

但聯名戶口是要每個持有人都填寫一份W-8BEN,如果其中一人是美國公民或居民,不能填寫W-8BEN表格,而要填W-9表格,就會令該戶口變得像美國人所擁有,銀行或股票經紀行年底時便會發出一份1099表格,有關賺得的利息,可能成為他的收入而要報稅。

因此,外國人的戶口,最好不要有美國公民或居民的名字在內,只要採用指定他們作代管人便可。

7/17/2018 1099收入如何省稅

有一位讀者問:經過向政府勞工部投訴,收到了前僱用一筆幾萬月的賠償金, 將會收到1099表格,應該如何報稅?有甚麼方法可以省稅?用這些錢購買房產有沒有幫助?

我的答案是:這些收入在1099表格上,假如收入是在1099表格第七項非員工薪酬, 你便必須要將這些金額先報在Schedule C,然後使用Schedule SE 去計算自僱稅 (self-employment tax). 自僱說等於是乎社會安全稅和Medicare 稅, 對你將來的退休金是有幫助的。自僱稅的稅率是收入的15.3% (即僱主和僱員的都是你付), 但只有收入的92.35%需要付這個稅, 因此稅率大概是14%左右。當然這筆收入也成為你總收入的一部分, 要繳納入息稅。

唯一能夠減少自僱稅和入息稅的方法是在Schedule C上面扣除一切與這筆收入有關的費用, 例如律師費等等. 假如沒有相關的費用可以扣除的話, 上述的稅項是沒法避免的, 與你用這些錢購買房屋是沒有關係的。

7/18/2018建立家庭預算並不難

家庭理財的第一步,是利用家庭預算(Family Budget),去計劃全年的支出,並預先定下適當的儲蓄目標。預算是沒法憑空做出來的,它必須於基於實際情況,家庭也不可能短期內大幅度地改變用錢習慣。故首次作預算之前,必須先分類計算目前家庭開支情況,然後細心地去訂立每個月的開支。預算表應該以主要的開支類型分列,其中特別要留意的是所謂「雜項」,有時這項成為最大和最難控制的一項支出。

建立預算之後,亦要養成每天記錄開支的習慣,不論支出是用現金、支票抑或信用卡,家庭成員都應每天將支出記下來,以便定期衡量實際開支是否與預算相符。記帳系統以簡單為佳,不必動用電腦系統,往往用紙筆記帳便可以。

利用家庭預算和每天記帳,可以幫助您建立良好的用錢習慣。開頭好像很厭煩,習慣了便不會覺得麻煩。每一家公司甚至國家每年都必須花時間去做預算,家庭也不能例外。

7/19/2018「現金工資」瞞稅違法

有些華人老板喜歡以現金支付員工工資,亦有員工樂於接受,表面上是雙方互有好處 — 老板可以節省各項與工資有關的費用,包括社會安全退休稅、勞工保險保費,失業保險保費等,而員工亦節省社會安全稅和收入稅。以現金發工資本身並不違法,可是,發現金工資後的瞞稅行為是非法的,一旦被揭發,雇主的法律責任尤其嚴重,不但可能被勒令為員工補付稅金,還可能會惹上刑事官司,面對罰金甚至刑期。

在北加州有一對華人超市老板夫婦被扣捕,主要就是因現金出工資蓄意逃稅,除老板夫婦惹上麻煩之外,連公司的會計亦同時被捕。筆者以前亦親眼見到,有位餐館老板因出現金工資瞞稅,被已離職的員工投訴,惹上與超市老板類似的刑事官非,結果花了一大筆律師費,最後幸運地只是罰款了事,,但也受了一場驚嚇,後來被迫結束生意。

除了老板會有麻煩外,以現金付工資也令員工無法完全享受勞工保險和失業保險等福利,連將來退休福利也受影響,所以這個表面省稅的做法,是有嚴重的後遺症的。

7/20/2018基金的「交易率」

基金的「交易率」(Turnover Rate),是用來顯示基金投資經理在基金內買賣的頻率,假如「交易率」是100% 的話,即是該基金內的投資平均每年全部買賣一次;假如基金的「交易率」是50%的話,即是該基金在一年之內一半投資被改換;假如「交易率」超過100%的話,即是基金內所有投資都留在基金內不足一年。「交易率」越高,基金的買賣越頻密,交易的費用也必定越高,而且投資者要付出的稅金亦可能越高。

當然,不是說基金內進行買賣交易一定不好,好的基金管理人都會在適當的時機進行交易,希望去增加基金收益,但假如基金的收益只是普通,那麼「交易率」高的基金便不理想了。

目前基金平均「交易率」是90%,比率最低的是指數共同基金,平均「交易率」只有5% 或以下,因為這類基金只在指數成份股票有改變時才產生買賣交易,所以指數基金費用極低,也比較有「稅務效率」。

7/23/2017自動調整組合的基金

投資的第一步並不是選擇投資工具,而是按個人對風險承受能力與意願,訂立出一個適合自己的資產組合(Asset Allocation)。有些愛好研究理財的朋友,可以自己去做,然後定期按情況作調整。不善理財的朋友,可能要找理財顧問幫助您。

有一種共同基金,是會按你距離退休的年齡,自動為您調整資產組合,年紀越大,基金的風險便越低,因為資金逐漸由股票轉為債券和現金。這種基金統稱為「生命周期」基金(Lifecycle Funds)。其實,這種基金內包含多種不同的共同基金,包括股票基金和債券基金。好處是您不必傷腦筋,只要按退休年份選擇基金(基金名稱通常包括年份)。可是,這種投資方法缺乏個人性,其次,大部份「生命周期」基金面世只有幾年,長期成績如何還未有定論。

好幾家主要基金公司都有提供這種基金,以指數共同基金著名的Vanguard公司,它的「生命周期」基金亦是指數基金,故費用最低。

7/24/2018調整預繳稅金額

通常僱主都會從僱員的薪金中,扣起聯邦和州預繳稅(Withholding Tax),所扣起的金額,是根據您在國稅局W-4表格上,填寫了多少個「容許額」(Allowance)來決定。「容許額」越高,預扣的金額則越低。您只要小心按W-4表格上的指示來填寫,就可以獲得正確的預繳稅金額,最好與真正的稅款金額差不多。

W-4表格是每一位新雇員都要填寫的,但在一年開始,您也可以檢查一下,是否預扣稅過高或過低,需要調整的話,是可以隨時填寫一份新的W-4表格交給僱主。

有一些人口較多的家庭,或者有很高的扣稅項目,包括逐項扣減(Itemized Deduction)金額,「容許額」可能高達十個或以上,甚至有可能高達二十個。不過,「容許額」超過十個,國稅局便規定僱主便要將W-4表格呈交稅局。

如果您覺得W-4表格太複雜,或想確定所選擇的「容許額」是否正確,可以到國稅局網站:www.irs.gov,只要回答幾個簡單問題,就可以為您計算出正確的「容許額」,用來填寫在W-4表格內

7/25/2018股票分拆後的新成本

有些公司會將股權改變,例如將公司某一個部門分拆上市,或收購另一家公司。這
些行動都可能令您手上的股票成本有改變。將來賣出股票之後,要計算資金增值或
虧蝕時,一定要知道股票的新成本。

舉個例,甲公司將自己屬下某部門業務上市,每一股股東獲得派發新股,並不需要
付任何金額,之後,甲公司正股和新股票的成本如何計算呢?

公司股權有改變時,都一定會通知股東,並且將計算新成本的「比例」以書面通知
。即使您遺失了這個通知,也可以到公司的網頁上找到。例如,甲公司的股價可能
佔原來股價的75%,將其餘25%成本價便歸於新股。因此,假如本來以$10一股價
錢購入甲公司正股,以後每股成本便減為$7.5,而免費獲得的新股每股成本便是
$2.5。

至於一些保險公司由共有制轉為股東制,將新發行的股票送給客戶,這些股票的成
本價錢是零,即賣出時整個賣出價都是資金增值。

7/26/2018社會安全金可在國外領取嗎?

正在領取社會安全退休金的人士,如果是美國公民,即使長期在海外居住,都可以
要求政府按月將退休金寄到國外的地址;如果戶口在香港,政府更可以把該社會安
全退休金,自動轉帳到香港的銀行戶口內,但其他亞洲國家就不可以。

雖然退休金可以在海外居住時繼續收取,但醫療保健(Medicare)福利情況就不同。
由於提供醫療保健的醫院及醫生,是要在社會安全制度內,因此,Medicare在海外
是無法使用。

Medicare當中的A部份住院保險,因為是免費,所以無需考慮,將來回到美國生活
,仍可重新得到這方面的保險。但B部份的醫療保險,是要自付一千多元保費,在
退休金內扣除;當長期在海外居住,就要考慮是否參加該計劃,若不參加每年便可
省去超過一千元,但將來回到美國重新申請時,保費要按不參加年數,每年增加一
成,即五年沒有參加,雖然省去五千元,但第六年回到美國生活而重新參加,保費
比一般人貴百分之五十。

7/27/2018買屋應該用「雙重代表」嗎?

有意購買屋者,最好有一位經紀作自己的代表,若賣方已有一位經紀,而買方與該
經紀接觸時覺得相當投契,那麼買方是否可以與賣方一起共用同一位經紀?
當買方同時任用賣方的經紀代表自己,這位經紀便稱為「雙重代表」(Dual
Agent)。如果買方以書面願意接受該經紀作為雙方代表,便屬於是合法。

至於「雙重代表」對買賣雙方是否一件好事,在買賣雙方議價或談論其他條件時,
這位雙重身份代表,究竟是站在賣方利益立場、或買方利益立場?例如,賣方叫價
四十萬元,但卻告訴Agent知道,即使三十五萬元也會出售;而買方討價還價時,
會向這位Agent查詢,還價三十八萬元是否恰當;在此種情況中,這位代表會如何回應?因為不論他如何回答,都會偏向其中一方,他只能保持中立,甚麼話都不說,但這樣又變成沒有盡力幫助買方。由於他的佣金是由賣方支付,大多數「雙重代表」都會偏向賣方,而且賣價越高,他的佣金也越高。

7/30/2018五類較難出售的樓宇

房屋市道好的時候,幾乎任何房屋都很容易賣出,但市道不會永遠都這麼好的,現
今要出賣房屋便比幾年前容易,尤其是一些地區較佳、或者比較新的房屋。

最近一份報告指出有五個因素,令一間屋比較難賣出,買屋者在選擇房屋時亦要注意。
首先,應避免接近高壓電纜的房子,雖然醫學研究未有確實證明高壓電纜對人體有
害,但買家一般都不喜歡房子太接近電纜。第二,要避免過度裝修(over-improved)
的房子,例如加建或改建過的房子,令價值遠超出該地區其他房子的價錢。第三,
房子太接近將來要加建的馬路,會令噪音大幅度提高,買新屋時要特別考慮這點。
第四,房子外型要順眼。外牆顏色最不受歡迎是深藍色,其次是其他像紅色或深黃
色的主要顏色(Primary Colors),通常淺色較受歡迎。外牆顏色還可以改變,但假如
房子如果因為曾改建而外型不佳,可能在賣屋時會有困難。

最後,要留意該區樓宇售賣是否很頻繁,如果發覺很多房主在買屋後幾年便賣屋,
都便要調查一下是什麼原因,說不定是與校區素質或治安問題有關。

7/31/2018借錢給親人要注意

在稅例上,借錢給親人,是屬於贈與(Gift),抑或屬於借貸呢?

如果是借錢,即使是自己的親戚,最好是設立借據,上面寫清楚利息和還款期。假
如沒有設立借據,即使雙方的意圖是借貸,在稅例上都看成為贈與,贈與者便可能
會有禮物稅的問題。若將來受贈人還款給對方的時候,由於起初不把它當為貸款,
還款時又成為另一個贈與,亦即再一次有贈與稅的問題。

有些朋友借錢給親人(包括自己的子女)來買房子,借貸人希望可以利用他們所付
的利息來扣稅,手續上要多做一重功夫才能夠符合稅例上的要求。原來,要把房屋
貸款當利息扣稅,這一筆貸款是需要用那間房屋來作抵押,才可以成為房屋貸款。
如果沒有辦理抵押的手續,將房屋當作抵押品,這個貸款就變成私人貸款(Personal
Loan),而私人貸款的利息是不可以扣稅的。

8/1/2018保留正確汽車使用記錄

商業用途的汽車費用有可能扣稅,但報稅時必須有良好的白紙黑字的記錄,並且是
清楚、齊全和即時記下的記錄。

有四個方法保留汽車使用記錄,第一個方法叫「天天記錄」,做法是每一天之內不
論商業或私人用途的哩數都記錄下來。

但天天記錄可能很多人都覺得太麻煩,第二個較簡單的方法,叫做「90天記錄
」,只在90天內連續記下使用的記錄,然後計出商業用途與私人用途哩數的比例
,再用這個比例作為整年使用計算之用。舉個例,在90天內業務用途是6000哩,
私人用途是2000哩,業務用途比例便是75%,全年75%汽車費用便算是業務用途

更簡單的方法,是「每月一星期」方法,做法與上述相同,但只在每一個月內記錄
一星期,應該盡量是同一個星期(例﹕每個月最後一個星期)。

最簡易又合法的方法,是第一個方法的變種,但只記錄私人用途,其他自然就是商
業用途。

8/2/2018不要公開個人資料

最近我在家中收到幾個電話,都是說是政府部門(包括社會安全局)打來,說有重
要的資料要供給我,但需要我先報上社會安全卡號碼和出生日期,來確定我的身份
。這些都一定是騙徒打來的電話,大家千萬不要在電話上將個人資料報上。

此外。提醒大家美國人每年都可以免費從三個信用紀錄公司獲得免費的信用報告,
要上這個網站www.annualcreditreport.com 便馬上可以得到信用報告。由於有三家信
用紀錄公司,你可以一次過取得三個報告,或者每幾個月領取一個報告,這樣便經
常可以查閱自己的信用紀錄。

還有兩個月你便可以免費封鎖你的信用紀錄,任何人(包括你自己)都不能得到你
的信用紀錄,這是防止盜用身份最徹底的方法。

8/3/2018被辭退是否可得失業金?

被公司裁員當然是可以領失業金,但是自己辭工或因事故被僱主解僱,是否一定不
可以領取失業金呢?答案是不一定的。如果自行辭工,是因為被僱主或公司其他人
強逼辭職,亦有可能領取失業金。就算是因為犯錯被革退,都有可能拿到失業金的
。原因是失業保險條例定明,只有所謂故意犯錯(Misconduct),才會失去領取失業
金的資格。

故意犯錯,需要具備以下四項特點。第一、僱員的行為是他職責的主要部份;第二
、僱員嚴重地違犯職守;第三、僱員違犯職守是故意(Willful)及極不適當(Wanton);
第四、僱員違反職守是漠視僱主利益,及對僱主有損害。

所以,除非是因為極嚴重及故意的錯誤,而被僱主辭退,其他被辭退的理由,例如
做事不小心或不稱職等等,都有可能拿到失業金的。因此無論是甚麼理由被辭退,
都應該嘗試申請失業金。

8/6/2018應為屋內物品留下記錄

房屋保險或租客保險的保障範圍,都會包括屋內的物品,將來萬一不幸發生火災或
遇到盜賊偷竊,都可以獲得賠償損失;但要向保險公司索取賠償,必須知道究竟擁
有那些個人物件,以及有關物件的價值,最理想的方法是預先把房屋內的物件列出
清單,然後妥善保存,令將來辦理賠償時較為方便。

除了以清單作記錄外,最理想的方法是把物品拍照存檔,特別是一些獨特及貴重的
物品。例如音響器材、照相機、古董、珠寶首飾、名貴裝飾品、家具、甚至車房內
的汽車,都應該拍照或以家庭攝錄機記錄下來。

若以照片存檔,應盡量以近距離拍攝,並在照片上註明物品的名稱及價值;若以攝
錄機進行拍攝,則一邊拍攝、一邊形容有關物品。

作好了清單及拍攝存檔後,可以將物品的價值計算起來,與保險單上的最高賠償金
額作出比較,了解保額是否足夠。若有良好的記錄,將來若不幸需要索償時,手續
會變得簡單,同時所獲的賠償金額更有保障。

8/7/2018 長期增值的持有期

賣出手上的投資賺了錢,就要為增值(Capital Gain)付稅,但稅例上有分開「短期增
值」與「長期增值」,前者沒有稅務優惠,稅率與普通收入相同,因此稅率要看收
入而定;可是,假如屬於「長期增值」的話,便可以享受較低的聯邦稅率,通常是
15%。假如本身要付稅的收入未超過12%稅率的收入頂點,部份或全部「長期增
值」有可能免聯邦收入稅。

要符合「長期增值」,投資的持有期(Holding Period)必須起碼一年零一天,一年或
以下便是屬於「短期」。這個時期的計算方法,是由購入投資的第二日開始計算,
並以投資賣出日作終結。舉個例,在一月二日購入股票,在第二年一月二日賣出,
賺了錢便是屬於「短期增值」,因為由一月三日至第二的一月二日剛剛是一年,要
持有一年零一天或以上才算是「長期增值」。

8/8/2018 特別情況下的持有期

投資的持有期對稅率有影響,只要持有一年零一天或以上,便符合「長期增值」,
稅率比較低。有些讀者想向慈善機構捐出增了值的股票,假如股票符合「長期」持
有的話,便可以按市值扣稅,但假如該股票屬於「短期」持有的話,便不可以用捐
贈當天市場價值扣稅,只能用原來比較低的成本扣稅。因此,捐出已經持有超過一
年的股票較有稅務好處。

有一些比較特別的情況會影響持有期:假如資產是由其他人作贈與(gift),贈與人本
身的持有期便歸給受贈人;例如,一個人已經持有某股票一年零一天,如今將股票
贈送他人,受贈者即使馬上賣出也符合長期贈值,因為他承受了原來的持有期。
以繼承遺產方式得到的資產,不論原來死者持有期長短,一律在繼承後立即屬於「
長期」。舉個例,一個人今天買入股票,明天離世,子女在短期內繼承股票,並馬
上將股票賣出,假如賣出價高於新的成本價,其增值也屬於「長期」。

由股票中派發的紅股,持有期馬上與原來股票的持有期相同。

8/9/2018 投資戶口有聯邦保險?

把資金放入經紀行作股票、債券、或共同基金投資,萬一經紀行倒閉,客戶會否蒙
受損失?

美國大部份股票經紀行,都是證券投資者保護公司(簡稱為SIPC)的成員,若經紀
行屬於SIPC的成員,投資者就不用擔心它出現倒閉時會蒙受損失。

SIPC本身雖非政府機構,但該組織是由國會通過成立,董事局成員大部份是美國總
統及參議院指派,並受到SEC證監處監管,因此,SIPC幾乎是官方組織。SIPC的經
紀行,至少有五十萬元的保障,其中四十萬元為股票、債券等投資方面,另外十萬
元是現金保障。正如銀行存款保險一樣,這五十萬元是按戶口計算,即使同一經紀
行、不同戶口的持有方式,都能幫助投資者獲得超過五十萬元的保障。例如丈夫一
個戶口、妻子一個戶口,兩人聯名一個戶口,每個戶口都有五十萬元保障。

部份經紀行除了SIPC五十萬元保險額外,同時會自購更多保險額。當投資者在一些
規模較小的經紀行開投資帳戶前,都應問清楚對方是否SIPC的會員。
投資者必須了解,SIPC只是保障投資者在經紀行出現倒閉時不會蒙受損失,而非保
證投資時不會蒙受損失。

8/10/2018 兌現子女的儲蓄債券

假如你未成年的孩子擁有儲蓄債券(包括EE債券和I債券),而您決定將債券兌現,
應該如何辦理呢?利息稅是由誰來付呢?

假如您與孩子兩個人的名字都在債券上,亦即是被此是CO-OWNER,那麼您隨時
都可以自行將債券兌現。兌現後得到的利息由誰付稅便要看原來購買債券的款項屬
於誰,與小孩子聯名購買的儲蓄債券,十居其九是父母的款項,利息便要由父母申
報。

另外一個情況,是儲蓄債券只是以小孩子的名字擁有,這個債券便屬於小孩子的產
業,不過,父母依然有權代表未成年的子女將儲蓄債券兌現,做法是在債券後面由
父親或母親證明自己是孩子的父或母,並將孩子的年齡列出,再加上一句「孩子自
己未能明白如何去要求兌現」,然後由父親或母親代孩子簽名,便可以到一些有兌
現服務的銀行辦理,或將債券寄入聯邦儲備銀行。

8/13/2018 小心指定受益人

最近有一位女士因病去世,她的遺產包括公司的401-K退休儲蓄帳戶,和一個人壽保險。

她的家屬為她處理遺產時,才知道她在大約半年前,將這些帳戶和保單的受益人,由丈夫改為丈夫,一對子女和自己母親,即共有四個受益人。但這個改動有相當不利的後果,是她當時一定沒有考慮到的。

她的母親正領取政府的醫療福利和「老人金」,這兩項福利都有資產規定,單身不能超過二千元,已婚夫婦不能超過三千元,這位女士指定母親為受益人,假如她承受這筆遺產的話,便會影響這些政府福利。

她的子女都在念大學,承受這筆遺產有兩個不良後果,首先,取得的退休金馬上要當普通收入付稅,此外,學生的收入和資產對申請大學教育經濟援助不利。

退休帳戶最佳的受益人是配偶,因為只有配偶才有權將退休金放入自己的「個人退休帳戶」,繼續可以延稅。從稅務優惠角度,這位女士應該將整個帳戶都指定丈夫為受益人。

8/14/2018作有效的投訴

近年許多公司為了減低成本,客戶服務素質普遍下降,客戶要用電話作投訴,或者取消戶口,往往要等好長時間,電話錄音可能將您像皮球般交來交去,即使等到真人服務員,他可能身在印度或菲律賓,結果投訴可能枉費時間。

因此,電話投訴通常都效用不大,即使對方口頭答應的事也不一定作準,如果是金額比較高的投訴,最好是用信件,直接向公司客戶服務部投訴,並且將信件存留副本。

有些投訴需要與個別政府部門聯系,例如,要投訴銀行服務,要先找出監管該銀行的機構;要對保險公司投訴,便要去信州政府對保險公司的監管部門;與電訊有關的投訴(例如有線或無線電話帳單問題),便要與聯邦通訊處FCC投訴,網址是www.fcc.gov 。投訴懷疑商業詐騙,可與聯邦貿易處FTC聯系,網址是www.ftc.gov

8/15/2018 作有效的投訴(二)

雖然聯邦政府有各種法律去保障消費者,有時大家與商戶或信用記錄公司打交道時,依然可能會遇到以下一些不合理的情況﹕

  • 銀行或信用卡公司將錯誤的資料報給信用記錄公司,令您的信用評分受損。雖然您已經通知銀行或信用卡公司,但他們一直都沒有去作更正。
  • 信用卡公司在沒有您同意的情況下,擅自去取得您的個人信用記錄,令您的信用評分降低。
  • 你已經多次通知信用記錄公司,要求更正錯誤的信用記錄,但它一直沒有修改記錄。
  • 追數公司不斷向您追收與您無關的債務,您通知它之後依然不放棄追討,甚至語帶恐嚇,並且繼續不斷打電話到您家中或工作地點,甚至騷擾您的朋友或鄰居。
  • 您歸還欠賬後,商號沒有將這個記錄報告信用記錄公司。

遇到以上不合理的對待,假如屢經交涉亦無效,那便只有兩個途徑應付,一是向政府有關部門投訴,但這個辦法通常都缺乏效果;二是利用小額錢債法庭去控告對方,迫使對方合理地解決事件。

8/16/2018提防身份被盜用

以下提防措施可降低身份被盜用的機率﹕

  • 盡量不要公開個人身份資料,一定需要公開時,應先確定對方身份,及資料的使用方法和保密措施。
  • 留意信用卡月結單和銀行結存單的週期,逾期而未收時,便應向財務機構查詢。
  • 收到月結單和結存單後,應盡快核對。
  • 錢包和手袋中,除必須的證件和支票外,應儘量少隨身攜帶與身分相關地證件,如社會安全卡等。
  • 用ATM卡作提取現款時,應謹防他人偷看輸入之密碼,也不應將密碼寫在卡上。
  • 網上購物時,儘量用知名大公司,並應用加密系統,其網址應以http:// 開始。此外,盡量利用各大信用卡公司的新安全系統。
  • 在餐廳用信用卡付帳後,應取回副本,自行處置。
  • 考慮租用郵箱接收郵件。
  • 有個人資料的文件應完全撕碎,直至無法辨認,才可丟入垃圾箱。
  • 家中保存信用卡資料和報失電話,遺失後立即報失,損失可不超過五十元。

8/17/2018小心雇用搬運公司      

在美國所有的搬運公司,不論大小,都要向政府申請執照才可以營業。一般只提供在一個州之內作搬運服務的公司,都要向州政府領取執照,通常是向州內交通部門(Department of Transportation)申請,假如搬運服務跨越一個州,更要向聯邦政府屬下運輸安全部門(Federal Motor Carrier Safety Administration)登記。假如一家搬運公司未領取有關執照便自行營業,便觸犯州或聯邦法律。故考慮雇用搬運公司之前,都應先查一下該公司是否領有執照。

搬運公司應該以書面提供服務估價,您應該看清楚收費是保證(Binding)抑或估計。有時公司只是報每個鐘頭價錢,卻沒有保證費用不超過某一個金額。

服務良好的公司,都會樂於提供過去客戶資料,讓您親自查詢作為參考。但您自己也應該到Better Business Bureau的網頁去查一下,該公司是否有被投訴記錄,網頁為www.bbb.com

8/20/2018遺產處理不當惹麻煩

最近見到三個情況,都是由於生前沒有妥善安排,令後人在處理遺產時出現麻煩。

第一個情況,是夫婦為孩子設立了529帳戶,是由配偶其中一人作為帳戶持有人,受益人是孩子。該配偶不幸去世,由於529帳戶沒有預先訂立繼任帳戶持有人,在生的配偶無權處理帳戶,直到孩子十四歲時,才有權指定新的帳戶持有人。教訓﹕529或代管帳戶都要有繼任持有人或代管人。

第二個情況,是夫婦只由一個人擁有物業產權,物業多年前已經擁有,價值上升了不少。沒有產權的配偶離世,由於沒有通過遺產繼承,該物業沒有任何成本提升(Cost Basis Step Up)。教訓﹕夫婦最好兩個人名字都放在屋契上。

第三個情況,是一位單身人士擁有一個物業,預先通過律師設立了遺囑,指定由親屬繼承物業。他去世後受益人親屬才發現,即使有遺囑也一樣要找律師做認證,除了要花時間之外,還要花幾萬元律師費。教訓﹕單身人士假如擁有房地產,必須設立生前信托。

8/21/2018 善用ROTH IRA

ROTH IRA最重要的好處,是所有帳戶裏面的收入都是免稅和免罰金,只要將來提取收入的時候,已經設立了ROTH IRA帳戶五年或以上,並且你已經達到59歲半或以上。

從ROTH IRA作提取有一個特點,就是提取的金額是首先從本金裏面提取的,而本金在任何時間提取都免稅和免罰金,待所有本金提清之後,才開始從收入內作提取,所以絕大部分的情況下,ROTH IRA帳戶裏面的收入都是免稅和免罰金的。

這個有極大稅務好處的退休儲蓄,如今還包括有一些由僱主提供的ROTH 401K 儲蓄計劃,亦可以讓你選擇ROTH 401K,這種退休儲蓄將來可以轉入ROTH IRA,一切收入亦是免稅,沒有其他退休計劃能夠相比的,年紀較輕的讀者尤其要留意,應該盡量利用。

8/22/2018 ETF的「平均成本」

近年相當流行的一種股票投資工具,稱為「交易所基金」(EXCHANGE TRADED FUND),是介乎股票與共同基金之間,買賣與股票無異,但它像共同基金一樣,裡面的投資是分散到不同的股票,通常是按某股票市場指數,例如按S&P500;指數投資的基金,代號為SPY;按NASDAQ 100指數投資的基金,代號為QQQ。目前大約有幾百種這類的「交易所基金」。

當您買賣這類基金時,即使是好像股票一般作交易,但它們的本質是基金,所以報稅時是按共同基金的稅例。股票和基金一個稅務上的不同點,就是共同基金的成本,除了可以選擇用基金真正的買入價計算外,還可以選擇用「平均成本」(AVERAGE COST)方法計算,但股票則只能按股票真正的買入價作成本。

「平均成本」乃是將不同時期買入基金的成本,加在一起來計算平均成本,不論何時賣出基金,報稅時都是用該「平均成本」計算資金增值或虧蝕,其好處是比較簡單。不過一旦選擇了「平均成本」,以後賣出該基金都要用「平均成本」。

8/23/2018配偶社安福利問題

不夠四十個工作點的朋友,是可以憑著擁有四十個點的配偶得到社會安全福利,包括退休金和醫療保險。

只要已經結婚起碼十年,即使離婚後,只要未再婚,依然可以取得前配偶社安退休金一半。這個福利即使前配偶仍健在,甚至對方已經再結婚,只要自己未再婚便有資格。假如前配偶已經過身,您還可以提前在六十歲便取得退休金,比一般六十二歲提前領退休金還要早兩年。

用這個條例取得的退休金金額,是前配偶本身退休金的一半。假如前配偶在離婚後繼續工作,收入很高,他的退休金當然比較高,由於您可得他的退休金一半,他離婚之後的收入也直接幫助您提高退休金金額。

當然,如果您自己有超過四十個點,是有資格憑自己的收入將來去領取社安退休金,但如果前配偶的退休金一半高於您自己的退休金,您是可以選擇領較高的,當然這是假定您沒有重婚。

如果結過幾次婚,而每段婚姻都超過十年,是否可以領超過一位前配偶退休金的一半呢?答案是必須在前配偶中選擇一個退休金最高的。

8/24/2018應付不合理的情況

雖然聯邦政府有各種法律去保障消費者,有時大家與商戶或信用記錄公司打交道時,依然可能會遇到以下一些不合理的情況﹕

銀行或信用卡公司將錯誤的資料報給信用記錄公司,令您的信用評分受損。雖然您已經通知銀行或信用卡公司,但他們一直都沒有去作更正。

信用卡公司在沒有您同意的情況下,擅自去取得您的個人信用記錄,令您的信用評分降低。

你已經多次通知信用記錄公司,要求更正錯誤的信用記錄,但它一直沒有修改記錄。

追數公司不斷向您追收與您無關的債務,您通知它之後依然不放棄追討,甚至語帶恐嚇,並且繼續不斷打電話到您家中或工作地點,甚至騷擾您的朋友或鄰居。

您歸還欠賬後,商號沒有將這個記錄報告信用記錄公司。

遇到以上不合理的對待,假如屢經交涉亦無效,那便只有兩個途徑應付,一是向政府有關部門投訴,但這個辦法通常都缺乏效果;二是利用小額錢法庭去控告對方,迫使對方合理地解決事件。

8/27/2018消除壞信用記錄?

近年消費者借貸達到歷史新高,不少人的信用記錄都有不良資料,對申請借貸、找工作和租屋都有影響。有些公司宣傳可以為您消除不良信用記錄,但收費相當高昂。到底壞信用記錄是否真的可以消除呢?

如果記錄有誤,當然可以要求信用記錄公司更正,但正確的不良資料,是沒有辦法去消除的。這些資料會留在記錄上七年,破產資料留在記錄十年,未到時間,沒有任何公司可以幫助您去消除不良資料。

因此,如果有公司要您先付費用,然後為您去消除不良信用記錄的話,大多數是騙人的。不同州份對這些「信用修理公司」都有限制,在加州這些公司要向州檢察長登記,並且要提供十萬元保證金。政府也規定他們要清楚地告訴消費者他們的權利,包括五天內可取消合約。

消除不良信用記錄,通常只有一個最有效的辦法,就是要按時歸還貸款,其他所謂即時有效的「信用修理」服務都是沒有用的。

8/28/2018 飛機bumping賠償

飛機延遲起飛,或報到(Check In)時才發現座位爆滿,乘客應享有甚麼權利?原來根據交通部第二百四十號規條,除了天氣惡劣原因外,在任何班機延誤,航空公司都必須為乘客的機票背書(endorse),讓乘客不必再花費金錢,可以採用其他航空公司的班機。目前除了西南(Southwest)航空公司外,所有航空公司均願接受其他航空公司的機票。

若在網上訂機票的乘客,而手上沒有機票者,則應該在機場內要求航空公司印出機票,然後再到其他航空公司使用。如果已訂好位置,但航空公司臨時沒有位置提供,這種情況叫做Bumping,若延誤超過一小時以上,是有權要求現金賠償,若延誤為一至二小時,可獲賠償的是單程機票價格的兩倍,最高不超過$675。若延誤超過兩小時,或國際航線超過四小時,可獲賠償單程機票價的四倍,最高不超過$1350。

除了Bumping外,航機誤點是沒有賠償的,但可以事後寫信到航空公司的公關部投訴,有時會獲發給現金代用券作為一點補償。

8/29/2018耆英乘飛機之優待

耆英通常在買機票時都有優惠,但一些航空公司或旅行社,未必主動通知耆英顧客,只要大家主動查詢,便不會錯失享受優惠的機會。

每一間航空公司的做法不盡相同,聯合航空公司(United Airlines)本來讓五十五歲以上的人士加入一個Silver Wings Plus的會,便可以享有九折買機票或其他旅遊優惠。但除非你已經加入,這個會是不接受新會員,所以聯合航空沒有耆英優惠計劃。

美國航空公司(American Airlines)的耆英優惠是從65歲開始,無需入會,便可享美國內陸機票折扣的優惠。查詢電話是1-800-433-7300。

西南航空公司(Southwest Airlines)的耆英優惠是從六十五歲開始,也無需入會,合資格者可以享有機票折扣優惠,且無需提早訂位,又可隨時更改行程。、

達美航空公司(Delta Airlines)有耆英優惠計劃,但只是部份班機有優惠,並且一定要打電話查詢和訂購,不能夠在網上購買。電話是1-800-221-1212。

由於每家航空公司的優惠及要求歲數不同,大家應在買機票前查詢。

8/30/2018旅行保險有用嗎?

旅行保險(Travel Insurance),主要是因急事取消旅遊時,由保險公司向投保人賠償損失。此外,這種保險通常會在班機延誤、遺失行李、甚至在旅途當中有醫療需要時候,都會作出一些賠償。

這種旅行保險的保費,大約是旅費的百分之五至七,即投保五千美元,就要付出二百五十至三百美元的保費。有一些旅行保險公司的保費,更要視乎投保人的年齡,若投保人年齡越高,則保費也越貴;原因可能是保險公司認為年紀大的人,因為身體原因要取消旅程的機會越高。

去旅行前應否購買這種旅行保險呢?最主要考慮因素是個人對風險所承受的能力,以及覺得會臨時取消行程的可能性有多高。如果損失這筆旅費,也不會對個人經濟造成重大影響,就未必需要花數百美元購買這種保險。何況,個人的健康保險中,可能已包括出外旅行時的保障,遺失行李亦有可能在房屋保險中有所保障。所以未必需要雙重保障。

8/31/2018旅行支票以外的選擇

到外國旅行的朋友,都喜歡用一些在外國也可以使用的現金提款卡(ATM),或索性使用本身的信用卡。但是在國外用這些卡都會有各種費用,而且卡是與本身帳戶連接,萬一遺失了也有些風險。

二家信用卡機構(AMERICAN EXPRESS運通與及VISA),為到外國旅游的人士提供一種儲值卡(debit card),是在當地ATM可以提取外幣現金。運通發行的名為Global Travel卡,每張卡可以預先存放最高數千美元,您亦可以在旅途中用電話要求運通加存(RELOAD)。這張卡看來像一張運通信用卡,事實上亦可以用來購物,但卡是與你您本身銀行或信用卡帳戶分開,萬一不見了,經報失後就會補發,用完卡之後就可以丟掉。

VISA的儲值卡名為Travel Money Card,做法與上述運通儲值卡相近,這張卡不單可以在現金提款機使用,還可以直接用來購物,它可以儲值,但與你本身的銀行帳戶是分開的。

這兩張卡都有一些費用,但能夠為你在旅遊購物時提供方便。

9/3/2018 小心與他人共同貸款

有些人在購買房屋或汽車時,發覺自己的信用記錄不良,或本身收入不足夠,而要需要找另一個人與他共同借貸,或作為CO-SIGNER。但您在決定成為共同借貸人或CO-SIGNER 之前,必須考慮到您的責任和風險。

當借貸人將來遲付或者不付供款時,借貸機構當然會向他追討,但也可以同時向您追討,因為共同借貸人或者CO-SIGNER是同樣有還款的責任,而且這責任是歸還全部貸款,而非只是一半貸款。當然您的信用記錄也會因為借貸人遲付而受到影響。

此外,為他人共同貸款或作CO-SIGNER,會減低您自己將來可借貸的金額。

即使您在辦理貸款之後,將名字從屋契上除去,銀行也不會讓您將名字從貸款上除去,因為當初借貸機構考慮貸款申請時,是連同您的信用和收入一迸考慮在內的。要將名字從貸款上除掉,唯一的方法是由貸款人用自己名字重新貸款。

但辦理重新貸款,借貸人需要有足夠的信用和收入,所以可能不是馬上可以辦理重貸。所以在一般情況下,為他人作共同借貸人或CO-SIGNER都是不智的。

9/4/2018捐獻實物稅例

作慈善捐獻,除了做善事外,亦可能幫助您省稅。

許多人喜歡作非現金的實物捐獻,最普遍的是捐獻股票或舊衣物。大多數慈善機構都有股票經紀帳戶,只要您知道帳戶號碼,便可以授權您的經紀行直接將股票轉帳至受贈機構。不過,最好是捐獻已經增值和持有期超過一年的股票,因為可以避免資金增值收入稅(capital gain tax),也可以按股票市值扣稅。假如股票持有期不足一年,則只能用股票成本價錢扣稅。假如股票有虧蝕,作捐獻便會失去「資金虧蝕」扣稅好處,故寧可自行出售,再將得款作捐獻。

捐獻舊衣物要注意扣稅金額,通常受贈機構都不會在收據上列出衣物價值,您扣稅的金額是舊衣物店舖的銷售價設(thrift store value),扣稅金額在$500以下可以自行決定,但超過$500便要由合資格的估值師評估價值。

捐獻舊車扣稅金額為受贈機構出售該舊車的價錢,除非扣稅金額是$500以下,或者受贈機構將汽車留給自己使用。

9/5/2018預繳稅足夠嗎?

你今年收入是否大幅增加?可能你今年加了薪金,或者賣出一個投資,或者從退休金提取了一大筆錢,這些都會推高收入,你需要擔心預繳稅不足嗎?

假如是薪金增加了,通常雇主扣起的預繳稅也會相應增加,所以應該是沒有問題的。可是,假如是投資或提取退休金的收入,通常都不會有預繳稅。不過,你可能不需要擔心預繳稅交得不足,而要被稅局罰款,因為有三個「安全港」可以避免罰金。

假如今年預繳的稅款,達到去年稅款的100%,不論今年收入多高,也不必擔心預繳稅不足,但假如去年收入超過十五萬元,今年便起碼要預繳去年稅款的110%。

此外,假如你今年預繳稅款90%,也不用擔心罰款。最後,假如您欠的稅款在一千元以下,也不會有預繳稅不足的罰款。

做工的朋友,可能還來得及要求公司在最後幾個月的薪金內多扣一點,但來不及也無所謂,因為即使沒有繳納應付的預繳稅,罰金也相當有限。

9/6/2018 「提款卡」密碼被盜用

幾年前在南加州突然有許多居民到警察局投訴,說他們的銀行帳戶被人提取了幾百元到幾千元。警察局在追查下,發覺所有投訴者都曾在最近光顧同一家加油站,這家加油站不接受信用卡(Credit Card),只接受現金或「提款卡」(Debit Card),這些帳戶被盜的人全都是使用「提款卡」的顧客。警方在證明加油站的東主或僱員沒有犯法後,發覺歹徒在加油站設置錄影機,顧客在使用「提款卡」時要放入帳戶號碼和密碼,都被錄影機攝下,歹徒便馬上可以偷取帳戶內的存款。

聯邦法律規定,信用卡假如被盜用,客戶的損失不會超過$50, 但這些「提款卡」的保障比信用卡的保障少,您要在個人密碼被盜後兩天內通知銀行,損失才不會超過$50,假如您在兩天之後才通知銀行,損失便可高達$500;假如您在銀行寄月結單之後六十天內沒有通知銀行,則所有損失都要自行負責。其他好像「自動提款卡」(ATM Card)或支票卡(Check Card)則連這些保障也沒有。

要使用這些提款卡時請特別小心,可以的話,寧可放棄使用這類風險比較高的卡。

9/07/2018 投資銀行家夫婦前程盡毀

幾年前有一對來自中國大陸的移民夫婦,年紀只有三十多歲,兩人都是高級知識份子,兩個人都在紐約華爾街著名的投資銀行辦事,年收入高達數十萬。太太在公務上得到內冪資料,知道某上市公司將會被收購,於是告訴在另一家投資機構工作的丈夫,兩個人覺得這是個賺錢良機,便決定在收購消息被宣布之前,先購買該上市公司的購股權(Call Option),想到要神不知鬼不覺,便用太太住在北京的母親名義,在股票經紀行開設投資帳戶,戶口當然由夫婦兩個人操控。他們用了幾萬元買入購股權,幾天之後收購公佈,股價大升,他們投資升了12倍, 共賺了六十多萬元。

大家千萬不要羨慕這對夫婦點石成金,這種內冪交易行為當然是違法的,結果這對夫婦被捕,大好事業當然失去,還要被美國證監處刑事起訴,由於證據確鑿,這對夫婦只有認罪,求法官輕判。這對夫婦最後被判監禁一年半,六十多萬元利潤充公,由於他們是移民身份,將來還要被取消移民資格。唯一的好消息,是由於太太剛生下小孩,法官特別容許兩人不同時間服刑。

美國是個法治社會,大家千萬不要以身試法。

9/10/2018 「出糧日貸款」利息高昂

有一種貸款,叫做「出糧日貸款」(Payday Loan) ,或者叫做「預支現金貸款」(Cash Advance Loan),讓你在未收到工資之前,預先獲得短期貸款應急。有許多這樣的公司,通常會在一些購物中心出現,除了提供貸款外,這些公司兼為沒有銀行帳戶的人兌現支票。

這類貸款服務表面上相當方便,通過簡單的手續,即使信用記錄不良,都可以取得現金貸款;做法是先要填一份貸款申請表,獲批準貸款後,你要寫一張私人支票給借貸公司,支票金額是你借貸的金額。借貸公司真正給你的金額,是預先扣除利息費用。你的支票便是將來用來還清貸款。

這類貸款利息其實非常高,舉個例,要貸款$100,貸款期是兩個星期,利息費用是$15,即你要給予貸款公司$115個人支票,去借$100。由於貸款期只是兩個星期,年利率其實高達391%。貸款公司通常讓你在兩個星期之後繼續借貸,利息也繼續加上去。

每個家庭都應該足夠的現金儲備,去避免要用這類貸款。

9/11/2018  華裔女子被海關起訴

最近報章報導,在加州一位華裔女士,是一家公司的產品部經理,該公司從國外進口商品,在美國銷售。進口貨物當然要經國海關,並按貨品內容與價值繳納進口稅。這位女士被聯邦政府以欺詐與走私罪名起訴,因為她為了減低進口關稅和其他費用,在向海關申報時蓄意低報貨物價值,並造虛假的發貨單和其他有關文件,企圖瞞騙海關。結果這位女士認罪,被判入獄15個月,另罰款45萬元。

這位女士似乎本身不是老板,只是一位經理,所以瞞稅的利益並不屬於她,如今東窗事發,坐完監還要終生留下刑事犯罪記錄,將來極不容易尋找工作,所以她的懲罰是相當重的。

美國是個法治國家,雖然報稅或報關這些要求都似乎是「自發性」,甚至近於所謂Honor System,可是,它卻有不同程度的核查制度,一旦被查出故意隱瞞或虛報,便可能惹上刑事官非,所以奉勸大家要小心,切勿以身試法。

9/12/2018 信用卡爭議盡快提出

最近一位朋友發覺信用卡帳戶被盜用,可惜發覺時已經超過月結單寄發日期六十天,向發信用卡銀行交涉亦無效,要自行對該金額負責。

原來聯邦政府法例規定,信用卡客戶對帳單上任何項目有爭議,都必須在六十天內提出,由於六十天是以帳單寄出日期開始計算,當您收到帳單之後,其實並沒有六十天時間,便要向發卡機構提出爭議。另一項要注意的,就是需要以書面提出,用電話可能會不被承認。信件上應寫明﹕姓名、帳戶號碼、交易日期、金額和爭議理由。

法律亦規定,發卡機構收到信件後,必須在兩個月結單時間內(但不超過九十天)將調查結果通知你,在這段時間可能該項目會從欠賬中刪除,你可以暫時不付這筆爭議的款項,信用卡銀行不能要求你付任何利息或罰金。但之後假如信用卡銀行證實該項目無誤,便有權將項目重新放回月結單。

大家最好在每一次使用信用卡後,都將單據留下來,收到月結單後,便將單據與月結單上項目作核對,有任何疑問應該立即向信用卡銀行提出。

9/13/2018 書中自有黃金屋 

相信大部份華人子女都會讀大學,到底大學畢業是否真的賺錢比較多呢?

最近政府發表了一個報告,研究大學學位與薪金的關係。正如我們大多數人估計,大學畢業生平均收入比只有中學畢業的人高。有學士學位的工作者,平均比一個有兩年制「社區大學」學位的工作者高出33%,比只有中學學位的工作者工資高出62%。

這份報告亦指出,學位越高,平均收入也越高。擁有碩士學位的工作者,平均薪金比只有學士學位的工作者高出18.5%,擁有博士學位的工作者,平均薪金比擁有碩士學位者高出26%。

平均薪金最高的,並不是擁有博士學位,而是擁有「專業學位」(PROFESSIONAL DEGREE),包括﹕醫生、工程師、會計師等,他們的平均薪金比擁有博士學位的工作者稍高2%。

失業率方面,學位越高,失業率則越低,有「專業學位」的人平均失業率只有1.1%,碩士學位失業率是1.7%,學士學位失業率是2.3%,只有中學畢業者平均失業率是4.3%,比有學士學位者失業率幾乎高一倍。

9/14/2018 通知保險公司不再續保

你的汽車保險快到期,由於各種原因你決定向另一家保險公司投保,你是否應該通知現今的保險公司不再續保呢?有些讀者可能覺得不好意思,便相信只要不再繳交保費,保險自然會取消,何必要通知對方你不打算續保?

​其實你是應該通知保險公司​,表明保險到期便停止,不需要繼續​,因為你已經另外買了保險。千萬不要不通知,以為這樣會自動取消,原因是對方沒有接到你取消通知,便會繼續提供保障起碼一段時間,因為每家保險公司都有一個大約90日的所謂grace period,​這90天內保險公司會繼續為你提供保障​,並且會向你追收保費。到時你要提供證明這一段日子你另外有汽車保險保障,才有機會取消這些保費,但這都是很麻煩的事​。

9/17/2018 匯款進出美國的常識

匯錢出入美國有沒有限制?是否需要向政府申報,甚至要交稅呢?

美國並無外匯管制,即從國外匯多少金錢進入美國,或者要從美國匯多少金錢出美國,都無金額的限制,亦不需要預先向政府申請,更加無需要申報匯款的來源或者用途。匯款本身並非收入,因此亦無需要在報稅表上申報或者納稅。大家平時聽到,超過1萬元要向政府申報這個規定,是指現金,透過銀行或國際匯款機構匯款進出美國,是完全無需申報的。

當然,假如美國納稅人在海外出售投資資產,是需要按美國稅例在報稅表上申報,並為產生的收入付稅,即使出售投資之後的得款留在海外,亦一樣需要在美國報稅。此外,對外匯款假如作為贈予用途,而向一個人贈予嘅價值晌一年之內超過1萬5千元,便需要面對禮物稅(gift tax)的問題,這些稅例已經與匯款沒有直接關係了。

9/18/2018債權人可循民事起訴

一位讀者問我,在美國欠下信用卡債務不還,是否要坐監?在出入美國境時會不會被捉去問話或有其他麻煩?我回答他說美國沒有「錢債監」,欠債即使被告上法庭也只是民事訴訟,而不是刑事訴訟,故即使欠債不能歸還,也不會被判入獄,過境時也不會有麻煩。這位讀者因此便拒絕歸還信用卡債務,突然他收到法庭文件,是由專人送到家中,原來他已經被信用卡公司控告。他再來一個電子郵件,說以為不還款也沒有事,故對被控告感到詫異。

不錯,欠債是不會被逮捕或判監,但卻不是不會被債主以民事控告,通常只要欠債超過幾千元,加上欠債人有資產或收入,信用卡公司都很可能會控告欠債人。一旦被控告,法庭大多數會判信用卡公司勝訴,欠債人便要付清債務,並加上利息,甚至還有可能要付對方的法律費用。欠債人不肯付的話,原告可能向法庭申請放置「扣押權」(Lien)到欠債人的房地產屋契上,每年要加上10%利息,或要求雇主扣起部份工資還債。

所以雖然美國沒有「錢債監」,還是盡早與債權人討價還價,去解決債務問題。

9/19/2018應付追數公司

當您欠信用卡貸款或其他帳單,銀行或者公司都會向您發出付款通知書,如果您仍不付款,就可能會交由追債公司代勞,亦會將欠賬情況通知信用記錄公司。

初次收到這些追收電話或信件,當然會覺得煩惱甚至慌張,不過您不應該拒絕接聽,或不理會收到的追收信件。你應該聽聽對方有什麼要求,並且您可以要求對方將欠賬資料供給您。其實對方在首次用電話與您接觸後,五天之內便要給您信件,詳細列出欠債金額和債主。

有時您可能沒有欠賬,或欠賬金額不符,一旦收到追債公司信件,您千萬不要置之不理。「聯邦公平債務追收條例」規定,在收到追債信件三十天內,有權以書面通知追債公司不承認全部或部份債務,並要求追債公司提供債務證明。假如您沒有在三十天內回覆追債公司,等於承認了該筆欠賬,將來再否認便很困難。

追債公司接到信件時,要馬上停止任何追債行動,並在三十天內向您提出債務證明。假如不能提供充份證明時,再不能向您追收。

假如該債務真的屬於你,而你目前經濟有困難,需要延期歸還欠款,便可以與對方討論,要求給予時間,甚至要求減低供款。對方同意的話,您應該問對方員工號碼,並要求對方將協議用信件通知你,或自己用書面通知對方。

9/20/2018IRA 401-K提取規則不同

從IRA帳戶中作提取,假如戶主在59歲半以下,通常都要付10%提前提取罰金,可是,假如提取的理由是支付大學教育經費、購買首間自住房屋,支付超過收入7.5%以上的醫療費用等。此外,假如戶主完全殘障,或戶主去世而帳戶由受益人作提取,都可以避免支付10%罰金。

假如帳戶不是IRA,而是401-K,提前提取罰金是否一樣?401-K之類的退休儲蓄帳戶,提前提取的罰金比IRA的提前提取罰金嚴格;由401-K帳戶作提取,而戶主年齡在59歲半以下,只有以下情況可以豁免罰金﹕醫療費用超過收入7.5%,或戶主身體完全殘障,或戶主死亡。換句話說,從401-K帳戶作提取,不能因為支付大學教育經費,或作首次買屋用途為理由,去避免提前提取罰金。

但401-K帳戶有兩個比IRA帳戶優勝的地方,第一,可以從401-帳戶作借貸,但IRA帳戶則不能借貸;第二,只要帳戶持有人離開雇主時達到55歲,便可以在作提取時避免10%罰金,而IRA必須在59歲半之後才符合免罰金的要求。

9/21/2018主動解釋不良信用記錄

信用記錄與我們的關係已經越來越密切,不單在申請信用卡或貸款時,借貸機構會按您的信用記錄作出決定,連申請工作、購買保險、和租屋都與信用記錄有關。

由於信用記錄可能有錯漏,而且身份被盜用是個日益嚴重的問題,所以應該定期檢查自己的信用記錄,尤其在申請信貸或租屋之前,都應該考慮預先看看自己信用報告,發覺有不正確的資料便要修改。

信用評分最重要的因素,是歸還債務的記錄。為了避免有遲付記錄,最好不要太接近最後付款日期才將支票寄出。

假如你的信用記錄不好,但你現在要尋找工作或租屋,對方要你授權去查閱信用記錄。毫無疑問,對方將會看到你不良記錄。與其如此,倒不如先發制人,預先讓對方知道你的信用記錄有些問題,並坦白解釋這些問題的理由,更重要的,是讓對方知道你已經採取什麼實際行動去改善信用記錄。重點是讓對方相信你過去的信用問題已經不再存在。

9/24/2018退休帳戶全部受到保護

你在工作時儲蓄的退休帳戶,例如401-K和IRA,經過多年累積與生利,可能是一筆相當龐大的資金,萬一你欠債或在官司中敗訴,對方是否有權取得你的退休儲蓄呢?

公司提供的401-K 和403-B之類退休戶口,是根據聯邦退休儲蓄條例,叫ERISA,在ERISA之下的退休儲蓄金額,即使是戶主破產,一般是不會被債主取到的,所以這類退休戶口有相當高程度的保障。

個人退休帳戶,即IRA或ROTH IRA之類戶口,雖然不受ERISA保障,但幾年前美國最高法院作了一個重大決定,將個人退休帳戶亦歸在受保障的範圍內,理由是這類儲蓄帳戶與欠債人的年齡有關,因為在六十歲之前作提取戶主要付罰金,因此不應該將退休儲蓄與普通儲蓄相提並論。由於個人退休帳戶有嚴厲的罰金,所以要求欠債人用退休儲蓄歸還欠債是不公平的。

所以不論是那一種退休儲蓄,都受到保護。

9/25/2018海外工作收入與社安稅

在海外工作的朋友,一般是不需要為收入繳納社會安全稅的,他們大多數都不會主動要求繳納社會安全稅,所以每年可以省下幾千元稅金。可是,這對他們將來的退休金金額當然有影響。

有一些朋友雖然在國外工作,但也希望繼續繳納社會安全稅,可能他們還有幾年便退休,目前未夠40工作點,如今要到國外工作,他們希望繼續可以繳納社會安全稅,並繼續每年獲得四個工作點,他們是否可以選擇繳納社安稅呢?

假如他們的雇主是外國公司,便沒有可能選擇繳納社安稅,因為當地的雇主不可能從工資中扣起社安稅,然後送到國稅局,更不會同意繳納雇主應繳的一半稅金。可是,假如您是公民身份,雇主也是美國公司,您便有機會要求公司為你扣起社安稅。

假如您在國外是做生意的,便要為生意淨收入繳納自雇稅(Self-Employment Tax),這其實就是社安稅,所以在海外做生意的朋友,是唯一被規定必須照常繳納社安稅的納稅人。

9/26/2018更改名字手續

有些人由於各種原因更改了姓名,重要文件上的名字不一致,可能想將不同的名字歸一,要通過什麼手續呢?

首先,他們應該考慮是否需要去辦任何姓名修改手續,一些微小的修改,例如名字上加上丈夫的姓氏,或加上英文名字(CHRISTIAN NAME)一般都不需要去作正式的修改,因為很明顯加了丈夫的名字或加了英文名,名字依然屬於您本人,未必需要修改個人記錄文件。

可是,假如您作了比較重大的修改,便需要去修改在個人記錄文件上的名字了,這些記錄可能包括護照、駕駛執照、社會安全帳戶等等。以前要修改名字並不困難,政府機構都很樂意為您作修改;可是,在911事件之後,很多政府機構不肯隨便地更改姓名,除非有法庭發出的正式文件。

要正式的按法例去更改名字,最好找位律師為您向法庭入紙申請(PETITION),通常要經過法官聽證,但假如沒有人反對的話,是應該獲得批準的。法官簽署的「手令」(DECREE),便是您新名字的證明,憑手令便可要求政府部門為您修改文件上的姓名。

9/27/2018成立小商業有限公司

有讀者問,LLC 與小商業公司有何分別?它們的淨收入是否需要付社會安全稅?假如我要投資出租物業或做小生意,是否應該設立LLC或小商業公司?

LLC全名是Limited Liability Company(有限責任公司),小商業公司應該是Corporation,通常小商業會選擇在稅務上作為Sub-chapter S,亦稱為S-CORP。兩者都需向州政府注冊成立,兩者在理論上都提供某程度的私人資產保障,因為由LLC或S-CORP擁有商業資產,其商業責任風險便與私人資產分開。LLC成立手續通常稍為簡單,但兩者實則分別不大。參與S-CORP運作的股東,國稅局規定必須支取合理的工資,並按工資繳納社會安全(自雇)稅,參與LLC運作的General

Partner工資與自雇稅規則似乎較為模糊,暫時在節省自雇稅方面似乎較有利。

由於成立這類公司需要花時間與金錢去辦手續,大多數小商人都不會馬上成立,待幾年後業務穩定時成立不遲。

9/28/2018認識期貨市場

期貨市場(Futures Market)在美國已經有超過一百年歷史,「貨」(Commodity)原本是許多與農作業有關的商品,如﹕小麥、大豆、玉米等,但如今亦包括能源(煤氣、石油等)、財務工具(聯邦公債利率、兌換率、股票指數等)、貴重金屬(黃金、銀、白金等)。近年甚至包括﹕海產、電力供應等。

「期」(Future)的意思,是將來的價錢,參予期貨市場者包括買賣雙方,彼此去訂立一個將來某種貨品的價錢。原來的目的,是讓產品供應商與使用商可以預定貨品將來的售價,雙方的成本或利潤便有保障。如今期貨合約可為投機者以有限的金錢去買賣合約,即利用「貢杠原理」,有以小搏大的好處,但風險當然也非常高,對合約中貨品的價錢走勢估計錯誤,隨時可以全部資金泡湯,所以這種活動並不適合小投資者。詳細運作資料可參閱www.cmegroup.com

10/1/2018雇用孩子做工好處多

自己經營生意業務者,若有子女可以幫忙工作,在稅務上是有相當多的好處。不論他們在假期、周末期間等在自己商店工作、或在辦公室做打字或存檔等事情,只要他們真正是工作,就可以給予他們合理的工資。

如果他們在十八歲以下,便無需扣起他們任何社會安全Social Security稅及Medicare稅;二十一歲以下,也無需扣失業保險金。

如果他們所賺的工資,每年不超過標準扣稅金額,則他們完全無需繳付聯邦入息稅,也不用扣稅。若家長替他們開設一個可扣稅IRA帳戶,則他們年收收入達到$17500也無需付收入稅。

雖然子女不用付稅,但他們的工資是家長生意上的支出,所以可以用來減低生意上的收入,即採用此方法有雙重的稅務好處。可是,子女一定要真正工作,工作時間必須有紀錄,有關工資也要合理。此外,值得注意是,孩子們的收入,在他們申請大學經濟援助時,可能會有負面影響;若他們要申請經濟援助的話,則他們的年收入最好不超過$7000。

10/2/2018免費封鎖信用記錄

近年身份被盜用的問題日益嚴重,甚至信用紀錄公司(credit bureaus)都被黑客入侵,幾千萬美國人的個人資料被盜用,因此政府十分注視這件事。過去一個常用的防止身份盜用的辦法,是要求放置一個「信用警報」(credit alarm),在有人或機構索取你的信用資料時,信用記錄公司便會發出一個警報提醒對方要先與你聯絡,確定信貸申請是由你本人發出。但這個方法有個很大的漏洞,就是信用紀錄公司只是發出一個提醒,對方是否真正向你本人求證是沒有保證的,因此這個提醒可能根本沒有作用。

幾個月前國會通過了法案,讓每一個美國人免費凍結(封鎖)信用紀錄(credit freeze),由9月21日生效。現在任何人都可以免費要求三家信用紀錄公司封鎖自己的信用紀錄,這是唯一絕對防止身份被盜用的方法,因為沒有人或機構能夠進入你的信用紀錄, 連自己申請貸款或信用卡之前,都要預先要求信用紀錄公司解封。

要知道如何封鎖信用記錄,可到本人網站WWW.SAUWING.COM

10/3/2018為填FAFSA表格作準備

現在已經可以為下一個學年申請大學教育經濟援助,必須填寫FAFSA表格申請。假如子女現正就讀第十二班,2019年秋天入大學,便要第一次填寫FAFSA表格;即使子女已經在讀大學,每年也要填寫Renewal FAFSA表格。

FAFSA表格上需要填上家長的收入和稅金,亦要填寫家長的資產,但不包括自己住房屋和退休儲蓄,這些資料學生不可能自己填寫,必須由家長供及。收入和稅金是指2017年的報稅資料,資產方面,是以填寫表格那一天為準。

多數家庭會透過互聯網申請,現在應該為子女與家長先去申請個人密碼(PIN),即使要用互聯網申請,亦應該先下載一份FAFSA WORKSHEET自己填好才將資料放上網頁,網址是www.fafsa.gov

有些策略是可以幫助您稍為增加經濟援助金額,大家不妨到本人「談天說地」網站WWW.SAUWING.COM, 先進入「理財天地」,然後進入「大學教育」那一個部份,上面有很多與申請經濟援助的資料。

10/4/2018​​退休儲蓄增加教育經援?

正為子女大學教育申請經濟援助的家庭,可能知道家庭收入越低,取得的經濟援助金額越高。假如將收入的一部份存放在退休儲蓄帳戶,在報稅表上減低需要報稅的收入,是否同時亦可以增加經濟援助金額呢?

雖然將收入的一部份,放入401-K,403-B或個人退休儲蓄帳戶(IRA之類帳戶,的確可減低要報稅的收入,但對增加大學教育經濟援助卻沒有好處,原因是在FAFSA申請表上,要填上一些不需要付稅的收入,包括社會安全退休金、存入退休帳戶的儲蓄、甚至因「海外收入免稅金額」的收入,離婚後獲得的「撫養孩童費用」(CHILD SUPPORT),甚至低收入抵稅金額(EIC),免稅的地方債券利息,都要放入FAFSA表格內。

當政府計算您家庭的收入,去訂立您家庭可以取得的經濟援助金額時,會自動將WORKSHEET A和B上的金額,加入其他收入之中,所以退休儲蓄並不能增加教育經濟援助金額。

10/5/2018善用「捐獻帳戶」

捐獻股票可以在報稅時增加扣稅金額,但假如捐獻比較大筆的股票,而又未能即時決定應該捐到那一個機構,就可以考慮設立一種特別的「捐獻帳戶」,然後將股票存入該帳戶,便等於作了捐獻,可馬上在當年以市值扣稅。經紀公司立即將帳戶內之股票出售,轉成現金,並暫時投資到預先選擇的共同基金。將來你決定捐獻對象後,便向經紀公司發出一個「捐獻推薦」,經紀公司在核對受贈機構為政府認可的非牟利機構,便會由捐獻帳戶內提取現金,將捐款以支票寄給受贈機構。經紀公司在每次作捐獻後寄發收據,並按月發出月結單。

目前有幾家經紀行提供這種捐獻帳戶:FIDELITY 公司帳戶名稱是CHARITABLE GIFT FUND,開戶最低金額是五千元,每年帳戶管理費為帳戶金額的0.6%,帳戶接受房地產捐獻。VANGUARD 公司帳戶名稱是VANGUARD CHARITABLE,開戶起碼二萬五千元,每年管理費亦是0.6%。SCHWAB 公司的計劃名為SCHWAB CHARITABLE FUND ,最低開戶金額為五千元,年管理費亦為0.6%。

10/8/2018銀行的「現金交易報告」

到銀行存錢或領錢,有時銀行會將一些現金交易報入政府,這到底是甚麼一回事呢?政府為了防止不法的「洗錢」行為(Money Laundering),指定凡是超過一萬元現金的交易,都要繳交一分「現金交易報告」,簡稱為CTR。所以如果大家在一日之內,在同一間銀行,提取或存入一萬元或以上,即使在不同的分行作提存,銀行都要使用CTR表格報入政府。如果提存金額剛在一萬元以下,例如九千九百元,那是否表示不需要報入政府呢?

原來除了用CTR報上一萬元或以上的現金交易之外,政府還有另外一項規定,說明任何被懷疑的交易,都要使用另外一分叫做「被懷疑的交易報告」,簡稱為SAR,來報入政府。所謂被懷疑的行動,是指所有被認為可能是非法或是故意隱瞞的交易活動,而交易金額是五千元或以上。

所以即使現金交易低於一萬元,如果被銀行懷疑有不法企圖,都是可以報入政府。不過,這些規例只是限於現金交易。若果大家做的是正當生意,或者是其他正常的私人用途,那即使是報入政府,對你都沒有甚麼壞的影響。

10/9/2018贈與常識(一)

美國由於有遺產稅(Estate Tax),故對國民將資產轉移或贈與他人有限制,超過限額的贈與便要付贈與稅,稅率與遺產稅稅率相同。以下幾輯「理財分半鐘」我將為您講解與贈與有關的稅例。

房地產產權是否可以作贈與呢?當然可以。一個本來屬於你的產業,只要加上他人名字到屋契上,便已經做了贈與。舉個例,本來產權是夫婦擁有的,現在加了兒子的名字到屋契上,三個人以JOINT TENANT方式擁有,每一個佔1/3產權,這對夫婦便是將產權的1/3贈送給兒子。

銀行或股票經紀帳戶是否可以作贈與呢?是可以的,但稅例是與上述房地產贈與稍有不同:您將他人名字加上帳戶時並未完成贈與,因為你隨時可以將帳戶的存款或股票取回。可是,當共同帳戶擁有人從帳戶中作提取,便產生贈與。舉個例,父母有一共同帳戶,後來加上女兒名字,成為共同帳戶持有人,父母並未作贈與;後來女兒從帳戶中提取五千元,在提取時便完成贈與。

10/10/2018贈與常識(二)

繼續為你講解有關贈與的常識。

每一個人在一年內可以贈與任何人$15,000而完全沒有贈與稅(GIFT TAX)問題,也不需要申報國稅局。此項贈與豁免金額沒有受贈人數限制,也沒有限制受贈人必須與您有親戚關系。夫婦兩個人每年可以贈與任何人$30,000。

超過了贈與金額便可能有禮物稅(GIFT TAX),這是贈與人的責任,受贈人不論接受多高金額的贈與,都不需要付任何稅,通常連申報也不用。

直接為其他人支付醫藥費用或大學費用,雖然也是屬於贈與,卻不需要計算在$15,000之內,亦即沒有金額限制。

除了以上每年$15,000贈與金額,稅例亦給予每一個美國居民與公民生前1千1百萬免稅贈與額,是個人遺產免稅額的1千1百萬元,做法是透過709號稅表通知國稅局.,免付任何禮物稅。

10/11/2018贈與常識(三)

繼續為你講解有關贈與的常識。

529大學儲蓄計劃有特別贈與稅例,容許您在一年內使用五年的贈與免稅額,去為子女(或任何人)存放不超過7萬元,夫婦共可在同一年存入14萬元,亦無贈與稅問題。不過,作了這個贈與之後五年內都不能再作免稅贈與,除非是使用上述1千1百萬元終生豁免額。

有一個常見的誤會,就是贈與的金額可以扣稅,其實是不可能的,因為私人贈與和慈善捐獻是不同的,前者絕對不能作扣稅用。假如贈與可以扣稅的話,納稅人便可以彼此互相作贈與,大家一起扣稅,這是行不通的。

受贈人接受贈與,不論金額高低,也不論是從美國人或外國人手中得到贈與,都完全無需繳納任何稅款,通常連向政府申報也不需要,除非受贈人是在一年內由外國人手中得到價值超過十萬元贈與或遺產,便要用3520號稅表通知國稅局。這只是一個通知政府的申報,並非要繳納任何稅金。

10/12/2018贈與常識(四)

繼續為你講解有關贈與的常識。

假如贈予人是外國人,而贈予的物品在外國(例如﹕由國外匯入款項),則贈予人不受美國稅法管制,亦即不論贈予價值多高,都沒有申報的需要,也沒有禮物稅的問題。外國人將在美國內的產業作贈與,則要看產業是「實業」(Tangible Assets)抑或是「非實業」(Intangible Assets)。銀行存款或股票都屬於「非實業」,故沒有禮物稅的問題;可是假如外國人將自己在美國的房地產物業作贈送,便要按美國稅例辦理,外國人只有每年每個受贈人$15,000的免稅金額,超出的贈予金額都有禮物稅。

外國人如果在美國有產業,逝世後的遺產稅如何計算?除了在美國的銀行存款不計算外,其他在美國股票經紀行戶口中的股票、債券、甚至房地產,都算遺產。外國人在美國的遺產,只有六萬元免稅額,所以可能會有相當重的遺產稅。外國人把這些將來被算為遺產的資產,作生前贈予又如何呢?外國人亦有每人每年1萬5千元免贈與稅的條例,可是他們僅有6萬元遺產免稅額,且不能在生前預先贈予,所以外國人將在美國的資產作贈予是有困難的。

10/15/2018留意1031交換的期限

不少出租物業的業主喜歡進行1031交換,讓你可以交換新的出租物業,不單將增值(capital gain)延稅,同時亦可以得到新的成本用作折舊(depreciation)。可是,進行1031交換有兩個十分重要的限期,其中一個就是換出現有的物業後,必須在180天以內完成換入新物業的手續,遲一天都不行。

在十月十七日以後進行1031交換的讀者,要留意一個重要的稅例,就是這個180天完成交交換的限期,是可能不足180天的,因為稅例其實是:180天或你遞交報稅表的限期,假如你在10月17日之後進行1031交換,180天是在明年4月15日報稅限期之後,一到了4月15日,即使未足180天亦已經到達限期。

因此,在10月17日至年底換出物業的讀者,為了要得到180天交換期,必須申請延期報稅,否則到了4月15日便已經結束交換期。

10/16/2018停止購買綜合汽車保

汽車保險包括「全保」,亦包括「第三者保險」。「全保」顧名思義,包括撞車保障(COLLISION)和「綜合保障」(COMPREHENSIVE)兩個項目,撞車保障在您自己的汽車撞到任何物件(包括撞到另一部汽車)時,為您提供修車賠償;「綜合保障」則在您汽車被偷竊或破壞,甚至被火燒或水浸損毀時,可以得到賠償。「全保」的保費當然比較高,一般是保費的三成至四成。

「第三者保障」沒有撞車或綜合保障,只在您因駕駛錯誤而導致對方有損失時,由保險公司作出賠償,自己的損失不獲賠償。這類保險的保費比「全保」要省三至四成。

假如您的汽車比較新(即車齡五年以下),或您仍欠下汽車貸款,都應該選擇「全保」;可是,假如汽車已經有五年以上車齡,亦沒有汽車貸款,便應該考慮選擇「第三者保險」,去省下保險費用。因為在您發生意外需要保險公司賠償時,賠償金額乃按照汽車的市場價值,一部五年以上的汽車,市場價值已經大幅降低,所以能得到的最高賠償相當有限。此外,保險公司亦規定您要先自付一筆款項,即所謂DEDUCTIBLE,故不值得去花「全保」的費用。

10/17/2018節省汽車保險費

要節省保險費用,除了要比較不同保險公司的保費之外,最有效的方法便是將“自保”﹙Deductible﹚的部分盡量提高﹔但要省下更多保費,則必須考慮改變保險的範圍。

汽車保險主要分“保障他人”和“保障自己”兩大類。前者包括“人身受傷”與“產業損壞”兩項,都是在發生交通意外時賠償對方所用,亦是政府規定車主起碼必須有的保險。為了保障本身家庭資產不受意外引起的訴訟威脅,專家一般都建議應購買本身資產淨值兩倍的“人身受傷”保險額,再加上不少於五萬元的“產業損壞”保險額。資產淨值高的家庭應考慮同時購買“雨傘責任保險”(Umbrella Liability Policy)去增加“人身受傷”的保險額,通常只需花數百元年費便可將保險額大幅度提高。

10/18/2018留意保險折扣 

汽車和房屋保險費用每年都上升,但也有一些策略可以減低保費。

汽車保險方面,假如您已經50歲或以上,便應該查詢保險公司是否有「長者折扣」,有些保險公司會在您退休後減低保費,亦有不少保險公司要求您要先修讀「防衛性的駕駛課程」(Defensive Driving Course),通常在網上就可以完成,之後保險費用可能減低5-10%。要查閱有什麼長者折扣計劃,可到以下網站 www.seniordiscounts.com

房屋保險方面,也可能有各種保費折扣的。假如房屋有防盜系統,保費有可能降低10-15%,但您在安裝防盜系統之前,應該先與您的保險代理查詢該系統是否符合折扣要求。業主假如在55歲以上,也有可能獲得折扣。有一些房屋設施,例如防風的屋頂,或窗門用不碎玻璃,都可能獲得折扣。此外,向同一家保險公司投保兩種或以上保險項目,也有可能獲得折扣。一家著名的保險公司為作了九年或以上,而且未有過賠償記錄的客人提供20%保費折扣。

這些折扣可能保險公司不會主動通知您,所以您不妨在每年續保前向保險代理咨詢。

10/19/2018借出車子責任問題 

如果你把自己的汽車借給別人駕駛,對方卻不幸發生交通意外,會有甚麼後果呢?

首先,由於汽車是屬於你的,你和你的保險公司都要負責。若意外是屬於你的朋友的錯誤,而對方損毀並不嚴重,您的保險公司通常都會作出賠償,但你也需要負責自付金額(Deductible)部份。

如果意外是由你朋友引起,而對方損毀很嚴重,甚至有人受傷,但你朋友本身有購買汽車保險,則你本身的保險公司,會要求你朋友的保險公司負責賠償,這種情況稱作Subrogation。

假如你朋友並沒有購買汽車保險,則完全要由你的保險公司負責賠償;當損毀及醫藥賠償超過你保險的限額,對方有權要求你本人作出賠償,甚至可能循法律途徑控告你。

所以將自己的汽車借給朋友駕駛,不論對方有否汽車保險,都是不明智的行為;特別是朋友借了你的汽車後,再轉借給其他人駕駛,一旦發生意外,情況就更加覆雜,最終吃虧的是你本人。

10/22/2018 留意資產指定受益人

遺產避免認證的其中一個方法,是預先由業主指定受益人(beneficiary),銀行戶口、經紀行戶口,人壽保險等都可以預先指定受益人。

房地產是否可以預先指定受益人呢?已經設立生前信託的讀者,在信託中已經指定受益人了。沒有設立信託的讀者,也可能可以為房地產指定受益人–美國目前有27個洲有所謂Transfer on Death 或TODD 的法例,讓業主可以登記一份簡單的表格去指定受益人,將來受益人繼承房地產,便不用通過法庭認證(probate)。加州在2016年1月1日開始容許業主登記TODD表格指定受益人,紐約州目前還沒有這個法例。

一旦資產指定了受益人,將來必定是由受益人繼承,其他家人(包括配偶或兒女)是無法改變受益人的繼承權。因此,指定受益人的時候要小心考慮。資產的業主在有生之年是可以隨時更改受益人,因此,在一些特別的情況(例如離婚)時,業主應該考慮是否要更改受益人。假如受益人是在信託或TODD文件裏面指定的,便需要修改文件或重新登記。

10/23/2018 Joint Tenancy共有

許多中國人喜歡使用「長命契」(Joint Tenancy)的方式共同擁有房地產,好處是將來其中一個業主離世,其他共同擁有人可以自動繼承,無需經過法庭認證。可是,這種共同擁有的方式有稅務上的弱點,就是只有死者的那部份產業獲得「市值提升」(Cost basis step-up),其餘業主擁有的部份,成本依然維持於原來的成本價值,對將來賣出時之資產增值稅項有不良影響。因此夫婦最好不要用Joint Tenancy方式擁有物業,尤其是沒有免稅額的出租物業。

舉個例﹕甲夫婦以Joint Tenancy形式擁有物業,原來成本是十萬元,在其中一位配偶去世時該物業已升值至五十萬元。該物業由在生配偶自動繼承,死者擁有的一半產權成本價由五萬元提升至二十五萬元,但未亡人依然保留本身五萬元的原來成本,即共三十萬元成本。乙夫婦以「夫婦共有」(community property)方式擁有,未亡人繼承遺產時,整個物業全部成本價值提升至市值五十萬元,為他在賣出時將增值減為零,甚至產生帳面上的虧蝕可以扣稅。

10/24/2018「生前信託」

「信託」(Trust)是有法律效力的安排,「生前信託」顧名思義,是在生前由律師制定信託文件,詳細列明遺產安排指示和條款。

信託一般分為可撤銷(REVOCABLE)和不可撤銷(IRREVOCABLE)兩種,大部份生前信託都屬前者,即訂立人在生時,可隨時修改甚至取消。因此,該信託對訂立者的稅務及資產產權並無任何影響,亦不會對債務起任何保護作用。

生前信託最重要的好處,是避免遺產需要通過法庭的「認證」(PROBATE)手續。「認證」是一個公開的法律過程,除了要花時間外,亦要交由律師辦理,按遺產總值交付認證費用,令私隱權盡失。通常即使有遺囑,亦要經過「認證」,法庭批準後才能由受益人繼承遺產。在生前信託內的遺產,則完全無需通過認證手續。

家中有未成年子女的家庭,生前信託還可以為他們提供保障。萬一夫婦都離世,假如沒有預先透過遺囑或生前信託,去指定遺產的管理權和子女的監護權,便要由認證法庭按州法律作決定,而這些決定未必與您的願望相符。

10/25/2018 生前信託有好處

大多數設立生前信託的人,都是由於擁有房地產物業。可是,要得到生前信託的好處,這些物業必須歸由信託擁有。所謂「歸信托擁有」,意思就是產權不再由夫婦直接擁有,而是改為夫婦以生前信托之信託人 (TRUSTEE) 身份擁有。

通常律師幫助您設立生前信託之後,會自動為您更改產權,然後向COUNTY的記錄部門進行登記。登記後地契應該會由COUNTY或律師寄給您存案。除非有做好這一步手續,單單設立信託是沒有用的。

產權改由夫婦以信託人擁有,對房屋產權、稅務、甚至將來要賣出房子都沒有影響。假如將來要重新貸款,有一些貸款機構不肯借貸給信託人,到時交收公司(ESCROW COMPANY)會自動為您先將產權轉回夫婦本人,完成貸款後再為您轉為由信託人擁有。最後這一步是十分重要的,漏了這一步這個物業便與信託沒有關係。

10/26/2018 修改生前信託

已經設立遺囑或生前信託的朋友,在家庭情況有特別改變的時候,都要考慮是否需要更改這些文件,甚至要將一些已經指定受益人Beneficiary的帳戶更改。

有些男士在配偶過世後再娶太太,都應該考慮盡快將遺囑或生前信託修改。要修改遺囑或生前信託應該回到以前為您設立文件的律師,一般律師都不喜歡修改其他律師設立的信託,假如您的文件已經設立多年,不妨請律師為您審查一下您現有的文件,看看是否應該重新訂立新的信託。

是否可以自己設立信託? 法律沒有規定信託一定要由律師設立,但生前信托是一份法律文件,內容與遺產法例和稅務都很有關係,故必須找專門處理遺產規劃的律師辦理,按您家庭情況和個人需要要設立信托,不宜自己由互聯網路或其他途徑自行草擬,以免因小失大。

10/29/2018 明年報稅簡單得多

​2018年稅例已經修改​,所以明年初為今年報稅時,你會發覺​稅表有相當大的改變​。目前2018年稅表仍未完成,我們只是看到初版。

以前1040報稅表除了本身稅表之外,還有比較簡單的1040A和1040ez報稅表。新稅例簡化了報稅手續​,因此只有一種1040報稅表,每一個納稅人都適合用。假如要使用逐項扣稅者,或者有投資或租金收入的納稅人,都像以前一樣將資料報在不同的schedule表格上面​,然後將資料填在1040報稅表上面。新的1040報稅表由以前79行減為只有23行。

由於標準扣稅額大幅度增加​,加上州稅和物業稅加起來不能超過一萬元扣稅,此外以前的雜項扣稅miscellaneous deduction​全部取消, 包括報稅費用、投資費用​、僱員支付費用等等扣稅項目都全部消失,許多以往利用逐項扣稅的納稅人會改為使用標準扣稅額​,不需要填寫Schedule A表格,報稅過程便比以前簡單得多​。

10/30/2018 Self-Directed IRA帳戶

以前我在「理財分半鐘」曾經講過,假如個人退休帳戶有相當多存款,而想用這些存款投資房地產,是可以將帳戶變為Self-Directed IRA,然後透過這個帳戶作房地產或其他私人的投資項目。一般銀行或經紀行的IRA 帳戶是不能作這種投資的,所以帳戶必須在一些特別的經紀行設立。

用這種方式投資房地產的好處,是收入(包括將來增值收入)可以延稅,直到將來在帳戶中作提取時才需要繳稅,但缺點是將來增值並非以較低的增值稅率計算。而是要作為普通收入計算。此外,帳戶擁有人離世,由於退休帳戶沒有成本提升(cost basis step up),帳戶受益人是無法享受這個稅務好處。

還有另外一點要注意的,就是這種IRA帳戶通常不能作一般股票或債券投資,因此帳戶內得到的收入無法作投資用途,要轉到一般的IRA帳戶才可以將資金投資,但這個過程比較複雜,需要透過普通的IRA帳戶去要求Self-Directed IRA帳戶將資金送出來,的確是相當麻煩的。